Zuid-Korea dompelt zich als eerste onder in 5G

Voorlopers Zuid-Koreanen krijgen deze maand 5G. Drie aanbieders beginnen er tegelijk mee. Bericht uit het land met de snelste netwerken ter wereld.

De Zuid-Koreaanse minster van Transport Kim Hyun-mi (tweede van rechts) rijdt mee in een zelfrijdende bus, die gebruik maakt van het 5G-netwerk. Foto EPA

Handen in de lucht, de vingers gespreid als symbool van de magische ‘5’. Zo schakelden drie Zuid-Koreaanse telecombedrijven deze maand tegelijk hun 5G-netwerken in.

Zuid-Korea heeft, zoals altijd, haast met vooruitgang. De snelste netwerken ter wereld vind je hier, en een stuk eerder dan elders. Zo had Korea in 2012 al drie landelijk dekkende 4G-netwerken – in Nederland duurde dat tot 2016.

Ook qua telefoonoverlast loopt het land voorop. De Koreanen raakten vroeg aan hun telefoons verkleefd. Daarom waarschuwen verkeersborden en stoeptegels dat je niet moet wandelen en appen tegelijk. Op draaideuren zit een ‘walk smart’-sticker geplakt om ongelukken te voorkomen.

Jemin Chung leidt het onderzoek in het 5G-laboratorium van KT, aan de rand van het Gangnam-district in Seoul. Zijn werkgever is het grootste telecombedrijf van het land, met 20 miljoen abonnees de tweede mobiele aanbieder.

Chung vermoedt dat de Koreaanse 5G-netwerken weinig effect zullen hebben op smartphonegebruik. „De downloadsnelheden van het 4G-net zijn hier al erg hoog. Wat heb je eraan om meer dan 100 gigabyte per maand te downloaden?”

5G, verwachten de providers, is een manier om fabrieken en steden efficiënter te laten werken, auto’s met elkaar te laten communiceren en entertainment op een hoger niveau te brengen. In Zuid-Korea is het ook een manier om het eigen bedrijfsleven te stimuleren. „Onze overheid is agressief met invoering van nieuwe technologie. Daarbij speelt een rol dat we een grote elektronica-industrie hebben”, zegt Chung, die al twintig jaar in de telecombranche werkt.

Het research lab van het Koreaanse telecombedrijf KT, in Seoul. Foto Marc Hijink

Met name Samsung, marktleider in telefoons en met al z’n elektronica goed voor zo’n 15 procent van het nationaal product, houdt de druk op de ketel. In maart 2019 introduceert de elektronicagigant zijn eerste 5G-smartphone en dan moet er wel een netwerk zijn. Bovendien bouwt Samsung zelf ook netwerkapparatuur voor 5G.

GigaEyes

In het KT lab in Seoul zoemen de servers en radiozenders om de proefopstellingen in de 5G-demoruimte aan te sturen. Bij de eerste golf 5G-toepassingen zal hogeresolutievideo een belangrijke rol spelen, met name voor inspectie op afstand en surveillancedoeleinden. Zuid-Korea – een van de veiligste landen ter wereld – puilt uit van de bewakingscamera’s. Ze hangen boven elke kruising, in elke winkel en in steeds meer huizen omdat meer mensen op zichzelf gaan wonen, aldus Chung. KT, dat klanten ook bewakingsdienst GigaEyes levert, ziet brood in vliegende beveiligingscamera’s, glurende robots en andere ogen op afstand.

Met het 5G-netwerk wordt je niet meer wagenziek in virtual reality. Vright is een Zuid-Koreaanse entertainmentketen, deels eigendom van KT. Foto Marc Hijink

Een andere lucratieve 5G-dienst: virtuele media als bron van vermaak. Optimistische schattingen rekenen erop dat speelgrage Koreanen in 2020 1.000 miljard won (785 miljoen euro) aan immersive video uitgeven. KT werd daarom mede-eigenaar van VRight, een keten waar je je in een virtuele wereld kunt onderdompelen.

Het VRight-filiaal in de studentenwijk Sinchon lijkt op een karaoketent, waar het gezang is vervangen door geschreeuw en gekrijs. Uit een hoek klinkt een ijselijke gil: een bezoekster zit met een VR-bril op in een nepkarretje in een nep-achtbaan. Haar handen gaan omhoog, als in een echte rollercoaster.

Andere gasten spelen hado, een augmented reality-spel dat uit Japan overwaaide. De spelers duiken in elkaar om een virtuele bal te ontwijken die alleen zij zien.

Op de eerste verdieping is een grote ruimte gereserveerd voor Special Force. Het is een VR-actiespel waarin de spelers draadloos schieten op monsters. Special Force werkt nu nog met een wifiverbinding en een computer in je rugzak. 5G verbetert de spelervaring: hogere videokwaliteit (4K, in 360 graden), lichtere apparatuur en snellere reactie. Daardoor word je niet meer misselijk – in VR krijg je dat als het beeld te traag reageert op bewegingen.

Lees meer over Zuid-Korea: een modern land met snel internet en oude mores

Tijdens de Olympische Winterspelen in Pyeongchang toonde KT begin dit jaar een andere spectaculaire 5G-toepassing. Via een 5G-netwerk werd beeld van tweehonderd videocamera’s langs een ski-afdaling aan elkaar geplakt. Toeschouwers konden op een 5G-tablet hun eigen camerastandpunt kiezen. Jemin Chung toont de demo en het resultaat is indrukwekkend – het lijkt op de beroemde scène uit sciencefictionfilm The Matrix, waarin de hoofdpersoon in slow motion de kogels ontwijkt en de camera om hem heen vliegt.

Immersive video werkt vrijwel live, met een vertraging van slechts enkele seconden. „Alleen het 5G-netwerk heeft de bandbreedte en de rekenkracht om zoveel videodata te verwerken”, zegt Chung.

100.000 zenders

Na de frequentieveiling, afgelopen zomer, drong de Zuid-Koreaanse overheid bij providers aan op een gezamenlijke introductie van 5G, om te voorkomen dat ze elkaar kapot concurreren. Toch is er volgens Chung sprake van een „zware race”. Iedereen wil de primeur: een nieuw netwerk, met zo groot mogelijke dekking.

SKT, de grootste mobiele provider, biedt nu 5G in delen van dertien steden. KT begint in Seoul, een stad met 10 miljoen inwoners – 26 miljoen als je de hele metropool telt. De eerste toepassing wordt een test met auto’s die met elkaar communiceren via het 5G-net. Hyundai doet mee, Samsung levert de modems.

De dekking wordt daarna uitgebreid naar ruim tachtig steden. „We moeten wel eerst aantonen dat er commerciële mogelijkheden zijn”, zegt Chung.

Wat is een realistische schatting voor landelijke dekking? Chung houdt het op drie jaar, met een slag om de arm.

Het is een dure operatie. Voor 4G zijn al honderdduizend masten nodig, voor 5G moet de dichtheid, zeker in de stad, flink worden opgevoerd. 5G vergt ook verbeteringen in het verbindende computernetwerk. Inclusief de onderliggende ICT schat KT Telecom de investeringen op zo’n 18 miljard euro.

Huawei aan tafel

De introductie van 5G betekent handel voor netwerkleveranciers, partijen als Nokia, Ericsson en Huawei, die de 5G-radioversterkers en computerapparatuur leveren. Anders dan in de VS mogen Zuid-Koreaanse providers wel Chinese leveranciers gebruiken voor hun netwerk.

Al is er geen officieel verbod, toch speelt onderhuids de angst voor bedrijfsspionage. KT besloot geen gebruik te maken van Huawei. Concurrent LG UPlus deed dat wel. Dat heeft ook een technische reden: LG Uplus gebruikte al Huawei, en de eerste generatie 5G-netwerken is gebouwd op de onderliggende 4G-infrastructuur. Apparatuur van verschillende fabrikanten laten samenwerken is complex.

Huawei deed bij KT Telecom overigens wel mee in onderhandelingen – de Chinese apparatuur kan zich zeker meten met die van aanbieders als Nokia, Ericsson en Samsung. De belangrijkste reden was echter dat de Chinese producten goedkoop zijn. Alleen al Huaweis aanwezigheid aan de onderhandelingstafel drijft de prijzen van de concurrerende leveranciers omlaag.

Zo leveren de Chinezen toch een essentiële bijdrage aan het netwerk: besparing op een miljardeninvestering.

    • Marc Hijink