Schuld Alcatel wordt probleem

Als u een grote hoeveelheid aandelen in Vivendi of Thomson Multimedia wilt kopen, bent u bij Alcatel waarschijnlijk aan het juiste adres. De Franse producent van telecomapparatuur wil zijn rentelasten aan het eind van dit jaar met 30 procent teruggebracht hebben - wat betekent dat zijn nettoschuld met zo'n 1,8 miljard euro omlaag moet. Alcatel hoopt zijn operationele kosten met 1 miljard euro te verminderen en de rest van het bedrag binnen te halen door het afstoten van financiële belangen. De aandelen in Vivendi en Thomson Multimedia komen het meest voor verkoop in aanmerking.

De operationele kosten kunnen omlaag, omdat Alcatel wil bezuinigen op de uitgaven aan grondstoffen. Maar het lijkt een zware taak om langs deze weg aan 1 miljard euro te komen. Daarom kan het geen kwaad te onderzoeken of Alcatel het gat kan dichten door belangen af te stoten. Het zou weinig moeite moeten kosten om aandelen-Vivendi te verkopen. De aandelen in het mediaconcern worden gretig verhandeld en Alcatel bezit slechts een betrekkelijk kleine hoeveelheid - 0,8 procent van het totaal eind vorig jaar. Aannemende dat het concern dit jaar geen aandelen heeft verkocht zonder het ons te vertellen, is Alcatels belang op dit moment 590 miljoen euro waard.

Het afstoten van aandelen in Thomson Multimedia is minder makkelijk. Toen Alcatel afgelopen maand een modem-divisie aan Thomson verkocht, stemde het concern erin toe in aandelen betaald te worden. Daardoor is zijn belang in Thomson van 6 procent, met een huidige waarde van 625 miljoen euro, naar meer dan 9 procent gestegen. Als dat belang in zijn geheel te koop wordt aangeboden, komt de koers nog verder onder druk te staan dan nu al het geval is door de algemene koersdaling van technologie-aandelen. Bovendien worden ook andere technologiebedrijven, die als onderdeel van een strategische alliantie een belang in Thomson hebben genomen, nu geconfronteerd met financiële problemen.

DirecTV heeft net een derde van zijn aandelen-Thomson verkocht, maar heeft nog steeds een belang van 3,1 procent. En het Japanse NEC, dat zojuist een ontslagronde heeft aangekondigd, zal ongetwijfeld overwegen wat het met zijn belang van 5 procent moet doen. En Microsoft, dat het geld wellicht niet echt nodig heeft, zal ook niet lijdzaam willen toekijken hoe de waarde van zijn belang van 6 procent afneemt. Als Alcatel dus nog een koper voor zijn Thomson-aandelen wil vinden, mag het wel opschieten.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld