Russen verrassen honkbalteam op EK

De Nederlandse honkbalploeg verdedigt deze week in het Duitse Bonn de Europese titel. De ploeg van coach Robert Eenhoorn verloor gisteren in de vierde groepswedstrijd verrassend met 4-3 van Rusland.

Het gevecht om de Europese honkbaltitel is in de praktijk nooit meer dan een tweestrijd tussen Nederland en Italië geweest. In de aanloop naar de eindstrijd van aanstaande zondag in het Duitse Bonn ontmoeten beide ploegen de `honkbaldwergen' Duitsland, België, Kroatië, Frankrijk, Zweden, Engeland, Oekraïne, Spanje, Tsjechië en Rusland. Slechts om warm te draaien. Zo leek het althans.

De eerste drie wedstrijden van Nederland verliepen voor de ploeg van bondscoach Robert Eenhoorn nog volgens plan. Zonder moeite werden Engeland (maar liefst met 27-0), Spanje (6-3) en Tsjechië (5-1) verslagen. De verrassing was groot toen de Nederlandse titelfavoriet gisteren tegen Rusland in het honkbalstadion van Bonn met 4-3 verloor. Een nederlaag die consequenties kan hebben. Wanneer Rusland namelijk vandaag de laatste groepswedstrijd tegen Spanje wint is een finale Nederland-Italië voor het eerst sinds 1967 (toen Nederland niet meedeed aan het EK) uitgesloten.

De ploeg van Nederland leidde gisteren na de negende slagbeurt nog met 3-2, maar de Russen haalden bij de laatste slagbeurt nog twee punten binnen. En zo leed Nederland een nederlaag tegen een land waar tien jaar geleden nog amper honkbal werd gespeeld. Tegen de Europese titelverdediger steeg het Russische team naar grote hoogte. Werper Nikolai Petrov gooide op het oog geen moeilijke ballen, maar effectief waren zijn worpen wèl.

De Nederlandse ploeg werd door de Russen afgestraft voor haar overmoed. Volgens bondscoach Eenhoorn is de tijd voorbij dat de ploeg ondanks een matige dag iedereen in Europa behoudens Italië gemakkelijk kan verslaan. Eenhoorn sprak de hoop uit dat zijn ploeg nu wakker is geschud. ,,Beter dat het in de groepswedstrijden gebeurt dan straks in de beslissende fase van het EK.''

Vandaag speelt Nederland de laatste groepswedstrijd in groep A tegen Oekraïne. De ploeg is in ieder geval al zeker van een plaats in de kwartfinales aanstaande vrijdag in de voormalige Duitse hoofdstad Bonn. Nederland is naar Duitsland gereisd met het doel om de twee jaar geleden veroverde titel in het Italiaanse Bologna te verdedigen. Een dergelijke prestatie wordt ook door NOC*NSF verlangd. Indien de missie niet slaagt verliezen de honkballers de A-status en de daarbij behorende faciliteiten van de sportkoepel.

Zo kon Eenhoorn als huidig Europees kampioen door een financiële bijdrage van NOC*NSF de komst van de Amerikaanse mental coach Ken Ravizza naar de Nederlandse ploeg mogelijk maken. Eenhoorn benadert het honkbal professioneel, op zijn Amerikaans. De voormalige speler van de New York Yankees laat niets aan het toeval over. Zo nam hij bijvoorbeeld de on-Nederlandse beslissing om Ravizza bij de ploeg te halen.

Ravizza is een grote naam in het Amerikaanse profhonkbal waar hij twee jaar werkzaam was bij de Los Angeles Dodgers en zelfs zeventien jaar bij de Anaheim Angels. Bij die laatste ploeg leerde Eenhoorn hem kennen toen hij daar als speler actief was. ,,Ravazzi is iemand die de spelers er op attendeert dat er behalve het fysieke, ook een mentaal aspect bij komt'', zei Eenhoorn deze week in het Algemeen Dagblad. ,,Zelf weet ik dat uit ervaring ook wel, maar hij kan dat veel beter overbrengen dan ik.''

Ravizza heeft zich sinds de voorbereidingen tijdens het World Port Tournament, vorige maand in Rotterdam bij de nationale ploeg gevoegd. Een toernooi dat Nederland na verlies in de finale tegen Cuba verdienstelijk als tweede afsloot. Op het EK in Bonn voegde Eenhoorn naast de 40-jarige Marcel Joost de spelers Erik Remmerswaal, Orlando Stewart, Sidney de Jong en Eugene Henson aan de ploeg toe.

Maar tegen de Russen onbrak gisteren het belangrijkste in de Nederlandse ploeg: de absolute wil om te winnen. Zelfs met de hulp van Ravazzi werd Nederland verrast door Rusland. In de voorbereiding op het Europees kampioenschap maakte de Russische ploeg een oefentrip naar de Verenigde Staten. Ze speelden acht wedstrijden tegen verschillende teams uit de Northern League. De `Amerikaanse' aanpak van de Russen leverde gisteren in Bonn een historische overwinning op.