Londense club met historie en ambitie

Edwin van der Sar vertrekt naar Fulham. De oudste voetbalclub van London is na ruim dertig jaar terug op het hoogste Engelse niveau. De ploeg van de Franse trainer Jean Tigana wil een aanval doen op de gevestigde orde in het Engelse voetbal.

Edwin van der Sar heeft in Fulham Football Club voor een club met historie en ambitie gekozen. De in 1879 opgerichte Londense club wil onder leiding van de Egyptische multimiljonair Mohamed Al Fayed een aanval doen op de gevestigde orde in het Engelse voetbal, clubs als Manchester United, Arsenal, Liverpool en Chelsea.

Fulham, de oudste voetbalclub van Londen, promoveerde dit jaar als kampioen van de First Division naar de Premier League. Tot 1896 speelde Fulham bijna elk seizoen op een andere locatie haar thuiswedstrijden. De club verhuisde in 1896 naar Craven Cottage waar het tot de dag van vandaag nog steeds haar thuiswedstrijden speelt. Het leverde Fulham de bijnaam The Cottagers op. De club is inmiddels bezig met vergevorderde plannen voor een nieuw stadion dat op dezelfde plek, plaats moet bieden aan 30.000 toeschouwers.

In Craven Cottage werden door Fulham slechts bescheiden succesen geboekt. Een aantal opeenvolgende titels in de zuidelijke competitie bracht promotie naar de landelijke competitie in 1907. Na een reeks van zeven degradaties en zeven promoties in verschillende divisies zijn de Cottagers nu na 33 jaar terug op het niveau waar ze ooit begonnen zijn en waar ze 49 seizoenen hebben doorgebracht. Grootste wapenfeit van Fulham was het bereiken van de finale van de FA Cup in 1975.

Het aantreden van Mohamed Al Fayed in mei 1997 als voorzitter van Fulham betekende de wederopstanding van de club. Al Fayed, de vader van de laatste liefde van de verongelukte prinses Diana, Dodi Al Fayed, is eigenaar van het beroemdste warenhuis ter wereld, Harrods. Al Fayed beloofde van Fulham het `Manchester United van het zuiden' te zullen maken. Een paar maanden na zijn aantreden haalde Al Fayed voormalig-voetballer Kevin Keegan als manager naar de club.

Onder leiding van Keegan beleefden de Cottagers in 1998/1999 een uitstekend seizoen met als beloning een promotie naar de First Fivision waaruit de club in 1986 was gedegradeerd. Keegan verliet de club om bondscoach van Engeland te worden, maar in de Fransman Jean Tigana heeft Fulham vorig jaar weer een toptrainer in huis gehaald. Tigana gold in de jaren tachtig als een van de beste voetballers ter wereld. De technische begaafde Tigana vormde in 1984 het fameuze middenveld van het Franse elftal met Giresse, Fernandez en Platini. Frankrijk werd toen in eigen land Europees kampioen.

Tussen Keegan en Tigana functioneerden Paul Bracewell en de Duitser Karl-Heinz Riedle nog kortstondig als trainer.

De bekendste spelers die ooit voor Fulham uitkwamen zijn George Cohen en Bobby Moore, twee leden van het wereldkampioenselftal van 1966 en de legendarische Johnny Haynes uit de jaren vijftig. In de huidige selectie van Fulham is Van der Sar de enige topspeler. De bekendste namen zijn de Fransman Alain Goma, de Portugees Luis Boa Morte en de Schotse international John Collins.