De verborgen waarde van koperdraad

Over ironie gesproken. British Telecom (BT) heeft het grootste deel van vorig jaar wanhopig zijn best gedaan om zijn schuld te verminderen. Nu kan het concern een groot deel van het komende jaar zijn best gaan doen om de vaart er weer in te krijgen. Dat is de les die getrokken kan worden uit het bod van 8 miljard pond van een overnamefonds op de zogenaamde local loop (het fijnvertakte netwerk naar de voordeur van de klant) van BT.

Babcock & Brown heeft de zaak wellicht wat onhandig aangepakt. Nadat de groep investeerders naar verluidt door BT de deur was gewezen, lekte het nieuws over het bod naar de zondagskranten. Toen BT nog kwetsbaarder was, had het concern door een dergelijke manoeuvre naar de onderhandelingstafel gedwongen kunnen worden. Maar nu kan het vrij geloofwaardig beweren dat het zich moet concentreren op het afstoten van zijn mobiele divisie en op het indammen van de verliezen bij Concert, zijn joint venture met AT&T voor diensten aan multinationals. En op het moment dat BT zijn aandacht weer kan richten op de lokale bedrijfsvoering in het Verenigd Koninkrijk, doet het concern er beter aan eerst verder rond te kijken.

Babcock & Brown heeft zich dus waarschijnlijk vergaloppeerd. Toch is een verkoop van de `local loop' zo gek nog niet. Dit netwerk heeft twee eigenschappen die het aantrekkelijk maken voor financiële investeerders: een stabiele inkomstenstroom en de mogelijkheid om te bezuinigen. Er is niet veel verbeeldingskracht voor nodig om de inkomstenstroom te securitiseren en op de operationele kosten te bezuinigen. Dat is wat de financiële investeerders die om Eircom heencirkelen vermoedelijk met het Ierse telefoonbedrijf willen doen.

Als het Ierse biedverloop inderdaad een maatstaf vormt, is de 8 miljard pond van Babcock & Brown slechts een openingsbod. Er zit nog steeds waarde in die koperdraadjes verstopt. Op een gegeven moment zal een overnamefonds of BT zelf die waarde gaan ontsluiten.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld