`Homeboy' Clinton begroet Harlem, N.Y.

Bill Clinton begon gisteren uitbundig zwaaiend en met zijn gezicht op joviaal aan zijn tweede carrière, die van oud-president. Zes maanden geleden verliet hij omgeven door schandalen en schandaaltjes het Witte Huis in Washington; gisteren leek het onglorieuze einde van zijn presidentschap ruimhartig vergeten. Met een bijna drie uur durende ceremonie met toespraken en muziek werd hij welkom geheten in de New-Yorkse wijk Harlem, waar de 54-jarige Clinton volgende maand een kantoor betrekt op de bovenste verdieping van een gerenoveerd flatgebouw. ,,Nu heb ik het gevoel dat ik thuis ben'', zei Clinton, wiens vrouw Hillary eind vorig jaar een senaatszetel van de staat New York won.

Clinton is de jongste ex-president van de afgelopen eeuw en moet na een half jaar min of meer ambteloos thuis zitten een nuttige zaak kiezen om zich mee te profileren. Hij opent conferenties en houdt toespraken voor het bedrijfsleven, tegen betaling van gemiddeld 100.000 dollar per optreden. Hij lijkt inmiddels zijn draai te vinden in de ,,grijze zone tussen beroemdheid en staatsman'', aldus de Washington Post, maar heeft naar verluidt nog wat moeite met alledaagsheden als het bedienen van een mobiele telefoon. Dat is niet ongebruikelijk: volgens een BBC-commentator wist president Theodore Roosevelt na zijn aftreden zich ook geen raad met een telefoon.

Vermoedelijk gaat Clinton zich inzetten voor raciale verbroedering en de bestrijding van aids in ontwikkelingslanden. Clinton is altijd populair geweest bij zwart Amerika, maar overigens was Harlem, een van oudsher zwarte buurt, tweede keus. Hij had aanvankelijk zijn oog laten vallen op een wolkenkrabber in het hart van Manhattan. Kritiek op de jaarlijkse huur van 800.000 dollar, die betaald wordt door de staat, dwong hem uit te zien naar een andere locatie. Ongeveer drieduizend toeschouwers kwamen gisteren opdagen om `de president', zoals hij nog steeds heet, in het echt te zien. ,,Ik moést er gewoon bij zijn'', zei een buurtbewoonster. ,,Ik vind het een fantastische vent, ondanks alle seksschandalen.''

Een kleine groep betogers van de New Black Panther Party protesteerde tegen Clintons komst uit angst voor de ,,overname door blanken van zwart Harlem''. Volgens woordvoerder Malik Zulu Shabazz gaan met het arriveren van blanke bewoners de huren omhoog en wordt de armere zwarte bevolking verdreven. ,,We houden de politici van Harlem in de gaten.''

Clinton liet zich niet uit veld slaan. ,,Jullie stonden voor mij klaar in de donkerste en beste dagen, en ik wil jullie laten weten dat ik een goede buur zal zijn in de donkerste en beste dagen'', bedankte hij de menigte.