Verbrugghe verhoogt zijn marktwaarde

Met een ritzege in de Ronde van Frankrijk heeft de Belg Rik Verbrugghe gisteren zijn marktwaarde verder opgedreven. De man die op het verlanglijstje staat van de Italiaanse ploegen Mapei en Saeco en van het Spaanse Once, won gisteren de langste etappe, 232,5 kilometer, van Pau naar Lavaur.

De Waalse renner bezorgde zijn ploeg Lotto de eerste overwinning in de Tour sinds 1992. In dat jaar won Peter De Clercq de etappe naar Nanterre. De Nederlandse sprinter Jeroen Blijlevens was dit seizoen door Lotto aangetrokken om om die jarenlange reeks zonder overwinningen te doorbreken, maar nog voor de bergen stapte de sprinter vermoeid af en keerde terug naar huis. Nu is Lotto, de ploeg waar hij in 1996 beroepsrenner werd, er alles aan gelegen om Verbrugghe te behouden. Zijn contract loopt tot en met volgend jaar en zal worden aangepast, zei ploegleider Jef Braeckevelt gisteren in Lavaur.

In de vijftiende etappe maakte Verbrugghe deel uit van een groep van vijfentwintig renners die na 66 kilometer uit het peloton losbrak. Onder hen twee Nederlanders: Michael Boogerd en Erik Dekker, die al na vier kilometer de eerste ontsnapping van de dag op zijn naam had gebracht. Van alle vluchters was Boogerd de hoogst genoteerde in het klassement.

Op ruim dertig kilometer voor de finish ontsnapte de Italiaan Marco Pinotti uit de kopgroep. Hij kreeg gezelschap van Verbrugghe. ,,Ik kende zijn kwaliteiten als tijdrijder'', vertelde de Belg. ,,Vorig jaar reed Pinotti me in de Grand Prix des Nations nog op zes minuten. Hij ging op de vlakke stukken zo hard dat ik geen seconde op hem inliep. Toen ik Pinotti dertien kilometer voor de streep te pakken had, wist ik dat ik ging winnen.'' Dat vreesde de Italiaan ook, want Pinotti verzocht Verbrugghe vergeefs kopwerk te doen. ,,Excusez moi, cher ami'' heb ik hem gezegd'', grijnsde de Belg. ,,Dit spelletje gaan we heel anders spelen.''

Het tweetal wist uit handen van de jagende groep van 23 renners te blijven. Maar in de sprint à deux verslikte Verbrugghe zich nog bijna in de Italiaan. In de laatste meters probeerde hij zijn zonnebril goed op zijn hoofd te zetten, maar de jump van Pinotti kwam net te laat. ,,Ik schrok even, toen mijn bril van mijn hoofd gleed'', zei Verbrugghe. ,,Plotseling kwam Pinotti nog naast me, maar toen was ik gelukkig al over de finish.''

De tweetalige Belg uit Chaudfontaines begon het meest succesvolle seizoen in zijn carrière met een overwinning in het Franse drieluik Criterium International. In de Noord-Franse stad Charleville-Mézieres won hij de eerste rit en de afsluitende individuele tijdrit, zijn specialiteit. Dat hij ook een begenadigd klimmer is, bewees hij een paar weken later in eigen land. Daar bleef hij alle favorieten voor in de Waalse Pijl, zijn op één na meest favoriete klassieker, na Luik-Bastenaken-Luik. Als eerste kwam hij aan bovenop de Muur van Huy. Met die twee overwinningen droeg Verbrugghe ertoe bij dat zijn ploeg een wildcard kreeg voor deelname aan de Tour de France.

Vorig jaar moest de zesdejaarsprof zich tevreden stellen met één zege: hij werd nationaal kampioen tijdrijden. Verder kon hij nog bogen op twee etappe-overwinningen in de Ronde van de Waalse Gewesten, in 1997. Nu beleeft hij zijn internationale doorbraak.

De Giro was voor Verbrugghe de eerste grote ronde van het seizoen. Op de eerste dag zorgde hij voor een verrassing door de proloog op zijn naam te schrijven. Dankzij de gunstige wind deed hij dat met een gemiddelde snelheid van 58 kilometer per uur. In Pescara kreeg hij de roze leiderstrui om zijn schouders. Zijn overwinning leidde er ook toe dat het haar van Verbrugghe een andere kleur kreeg. Binnen de ploeg was afgesproken dat elke renner van Lotto na een etappezege zijn haar zou laten verven. Verbrugghe zat vier uur bij een Italiaanse kapper en kreeg na wat experimenten met grijs het witgele kapsel waarmee hij ook in de Tour rondrijdt.

Met de etappezege in de Ronde van Frankrijk, een dag na zijn 27ste verjaardag, maakte hij gisteren het succes compleet. ,,Als je in één seizoen het Criterium International en de Waalse Pijl wint en etappezeges behaalt in de Giro en de Tour, behoor je tot de hele groten'', zei Lotto-ploegleider Braeckevelt na afloop in Lavaur. De man die al 38 jaar ploegleider is, waarvan veertien bij Lotto, nam glunderend de felicitaties in ontvangst.

De aanloop naar de Ronde van Frankrijk verliep voor Verbrugghe niet zonder problemen. Een week voor de start van de 88ste Tour in Duinkerken moest hij het Belgisch kampioenschap aan zich voorbij laten gaan, omdat hij vlak daarvoor tijdens een training een hersenschudding had opgelopen. Die fysieke tegenslag verklaarde zijn slechte prestatie in de 8,2 kilometer lange proloog van de Tour. Daar kwam hij niet verder dan de dertigste plaats, op 23 seconden van de Franse winnaar Moreau.

Afgelopen winter nam Verbrugghe zich voor als een ander mens aan het seizoen te beginnen. ,,Ik wilde nu eens gaan winnen. Nu sta ik aan de start als een renner die wil winnen. Vroeger was ik nerveus, te bang om te winnen.'' In de Ronde van Frankrijk zette hij zijn zinnen op een etappe-overwinning. In de eerste week, op weg naar Antwerpen, maakte hij deel uit van de beslissende ontsnapping. Maar toen ging zijn landgenoot Marc Wauters met de eer strijken. Die zag zijn inspanning tevens beloond met de gele trui. De tweede Tourdag in België moest zijn dag worden, had hij vooraf gezegd. De finale van de bijna tweehonderd kilometer lange etappe naar Seraing speelde zich af in zijn achtertuin. Maar daar wonk Zabel de massasprint. Aan het slot van de zesde etappe, van Commercy naar Straatsburg, mocht Verbrugghe een troostprijs in ontvangst nemen. Hij werd uitgeroepen tot de strijdlustigste renner. Gisteren behaalde hij eindelijk de hoofdprijs.