Heiners boot staat als een huis en klinkt als een gitaar

Met nog 88 dagen te gaan voor de start in het Engelse Southampton zijn de deelnemers aan de Volvo Ocean Race druk bezig met de voorbereidingen op de zwaarste zeilrace ter wereld.

De ongeverfde, splinternieuwe V60-boot Assa Abloy van schipper Roy Heiner ligt afgemeerd naast de gifgroene V60-SEB van de Zweedse schipper Gunnar Krantz. Die heeft zijn oude trainingsboot ingezet voor het promotietochtje met journalisten uit de hele wereld. Krantz zelf daarentegen cirkelt belangstellend in een motorbootje rond de Assa Abloy en even later rond de striking pink geschilderde, gloednieuwe V60 Djuice Dragons van de Noor Knut Frøstad. Die heeft zijn boot toch maar wat achteraf gelegd.

Met nog 88 dagen tot de start te gaan, op 23 september in het Engelse Southampton, is de strijd reeds begonnen in de Volvo Ocean Race, voorheen Whitbread Round the World Race geheten. Voornaamste wapen is de boot, op de voet gevolgd door nieuw ontwikkelde zeilen. Die worden deze ochtend in Gotenburg – thuisbasis van fabrikant Volvo, als ook van de teams Assa Abloy en SEB – dan ook niet ingezet. Ook het interieur van de boten blijft voor de buitenwereld verborgen. ,,Pas na de wedstrijd, eind mei 2002 in Kiel, mag je in de boot kijken'', zegt een van de zeilers. ,,Je geeft niet vooraf weg waar jaren research en dus heel veel geld in is gestoken.'

Een gemiddelde campagne kost tegenwoordig 25 miljoen gulden. Nodig voor dat ene doel: de vierjaarlijkse Volvo Ocean Race winnen. Dat is ook de inzet van Heiner, die in de vorige Whitbread (1997-'98) na twee etappes het roer van de `slome' Nederlandse boot BrunelSunergy overnam. Hij behaalde er toen een etappeoverwinning mee, maar eindigde overall op de een na laatste plaats.

Heiner tekende vorig jaar november bij de Zweedse campagne Assa Abloy. Hij stapte in een reeds gevorderd project. Zo waren de tekeningen voor de boot al klaar. ,,Niet ideaal'', vertelde Heiner gisteren. ,,Want je wilt het liefste van het begin af aan erbij betrokken zijn.'' Maar, zo erkent hij: ,,Ik heb nog nooit zo'n mooie boot gehad. Ze is goed gespannen, hoe zal ik het zeggen, maakt een goed geluid. Als een prachtige gitaar.''

Zijn boot is veelbesproken, omdat via een nieuwe bouwmethode honderd kilo aan gewicht is bespaard. Dat is in zeiltermen een gigantische hoeveelheid. Gewicht is immers de grootste tegenstander van iedere wedstrijdzeiler. Vandaar ook dat de Assa Abloy niet geverfd is.

Elk voordeel telt, zoals ook het inhuren van de beste bemanning. Dat blijkt niet eenvoudig. De Volvo Ocean Race-campagnes hebben last van concurrentie van andere zeilwedstrijden, vooral van de America's Cup. Twee Volvo-campagnes zijn al bemanningsleden aan die wedstrijd kwijtgeraakt. Ook Heiner heeft zijn team nog niet rond. ,,Begin juli weten we meer.''

Tegen die tijd zal ook meer duidelijkheid zijn welke vrouwen deel uitmaken van de selectie van de Engelse schipper Lisa Charles. Zij werd zelf pas vorige week telefonisch uitgenodigd door veteraan Grant Dalton om zijn tweede boot te schipperen. Dalton? Die schold de vorige Whitbread alleen maar op de deelname van een vrouwenboot. ,,Ja, Dolt himself'', lachte Charles gisteren, toen het gerucht ter sprake kwam.

Behalve de sportieve strijd is ook de commerciële slag tussen de sponsorende bedrijven ontbrandt. In de vorige Whitbread eindigde de vrouwenboot als laatste, maar kreeg het team verreweg de meeste media-aandacht.