Op een roeifiets de Alpe d'Huez op

Op een roeifiets trekt Derk Thijs, voorafgaande aan de Tour de France voor profwielrenners, door Frankrijk. Zelfs de Alpen beklimt hij op zijn 3.500 kilometer lange fietstocht. Zaterdag nam hij in de tiende etappe de klim naar Alpe d'Huez in bijna anderhalf uur. Vandaag is hij na een rustdag de Pyreneeën ingetrokken, met de beklimming van de Col de Porte.

Bijna twee weken voordat de 88ste editie van de Tour de France van start gaat, zit de zwaarste etappe er voor Derk Thijs op. Zaterdag klom de zevenvoudig oud-wereldkampioen windsurfen naar Alpe d'Huez, de alp die vooral bekend is door de vele aankomsten in de Tour met Nederlandse succes. Want wie aan Alpe d'Huez denkt, denkt aan Hennie Kuiper, Joop Zoetemelk, Peter Winnen en Gert-Jan Theunisse, aan een uitbundige mensenmassa in de berm die wielrenners in de felle zon naar boven schreeuwt. Niet aan een man die zich op een rowingbike zich naar het alpendorp sleept.

Halverwege `zijn' Tour is Thijs nu op zijn roeifiets, zonder de luwte van het peloton en hulp van wegafzettingen. Op 5 juli, na 21 dagen (één dag korter dan de Tourrenners) wil hij weer aankomen in startplaats Kamperland, in de provincie Zeeland. In Kamperland begon Thijs op 13 juni aan zijn tocht op de roeifiets. Met tevoren bepaalde afstanden van 160 tot 200 kilometer per dag fietste hij via Duinkerken, Vlaanderen, de Ardense en Oost-Franse heuvels naar de Alpen. Na Alpe d'Huez volgen nog beklimmingen naar bijvoorbeeld de Col de Porte en Luz-Ardiden. Op de voorlaatste dag van zijn Tour wil hij net als de profwielrenners de Champs Elysées bestormen, om dan de slotdag in Lille te beginnen voor de laatste 150 kilometer naar Kamperland.

,,Het viel me eigenlijk best mee'', zei Thijs toen hij zaterdag met de door hem ontworpen en gebouwde roeifiets in het bekende skidorp Alpe d'Huez aankwam. ,,Ik had verwacht dat het steiler zou zijn. Ik dacht drie uur over de beklimming te doen, het werd uiteindelijk 1 uur 24 minuten.'' De beste beroepsklimmer, doet op een racefiets nog geen uur korter over de klim van de 21 haarspeldbochten.

Met gemiddeld zeven, acht kilometer per uur kroop Thijs de Franse Alpen op. Gedurende de meest steile meters zakte de snelheid na iedere haal soms tot twee kilometer per uur. Zo traag als de roeifiets in de bergen is, zo snel is het apparaat in een polderlandschap. Liggend op de fiets, gebruikmakend van benen, armen en rug is de tweewieler op vlak terrein een snel vervoermiddel. Drie jaar geleden reed Thijs op een roeifiets van Parijs naar Amsterdam binnen 14 uur. Tweevoudig olympisch roeikampioen Ronald Florijn, tegenwoordig fanatiek roeifietser, was verwonderd hoe ver `een haal' hem bracht.

In een roeiboot volgt nadat de riemen in het water zijn geplaatst, een krachtexplosie. De roeibeweging op de fiets ziet er sierlijk uit, rustig en soepel. De fietser komt ogenschijnlijk moeiteloos vooruit. En voor het eerst ziet een roeier waar hij heen gaat. Vlak voor het begin van de haal moet de renner even uit het lange zadel komen. Armen en benen zijn met elkaar verbonden door een kabel. Het staaldraad brengt de kracht via boegspriet en wrijvingsarme spernaaf naar het achterwiel. De conische vorm van de naaf zorgt ervoor dat naarmate benen en armen meer kracht leveren – aan het einde van de uittrap – automatisch het grootste verzet wordt gebruikt. Waar de boot de weerstand van water voelt, zoeft de fiets over het asfalt op weg naar een nieuwe haal.

Vijftien jaar lang werkte Thijs aan de perfectionering van de combinatie tussen wielrennen en roeien. Nu `roeit' de 43-jarige pionier de Tour de France. ,,Ik heb te maken met slechte wegen waar ik nooit eerder gereden heb. Hoe loopt een bocht? Zitten er kuilen in het wegdek? De Fransen zijn de boel aan het oplappen voor de Tour die hier over drie weken langskomt. Overal is net grind gestrooid. Dan moet je meteen vol in de ankers want het is levensgevaarlijk. Ligt het los, dan kun je verschrikkelijk onderuit gaan. Dan is het meteen over en kan ik naar huis. Dus ik heb vrij voorzichtig gereden, mijn hardste afdaling ging geloof ik 84 kilometer per uur. Heel aankomen heeft nog steeds de eerste prioriteit.''

Roeiend door Franse dorpen trok Thijs veel bekijks. Iedereen die de roeier voorbij zag rijden, keek hem stomverbaasd na. Twee Nederlandse wielrenners die op Alpe d'Huez hoorden dat hij vanuit Nederland is komen fietsen, vroegen naar zijn motivatie. Thijs: ,,Waarom ik aan deze krankzinnige onderneming begonnen ben? Ach, waarom niet. Maar misschien moet ik thuis eens naar een psychiater gaan.''

www.rowingbike.com