Strijd tussen broers Schumacher laait hoog op

Aan het gezicht van David Coulthard was gisteren na de Grote Prijs van Europa af te lezen dat hij halverwege het Formule I-seizoen voor een onmogelijke opdracht staat. Na negen van de zeventien races is de Schot de greep op regerend wereldkampioen Michael Schumacher kwijt. De Duitser won voor eigen publiek op de Nürburgring zijn vijfde race van het seizoen.

Schumacher bracht daarmee zijn totaal aantal overwinningen op 49 en liep in de WK-stand opnieuw uit op Coulthard. Die is alleen op papier nog zijn naaste belager. Met een voorsprong van 24 punten begint Schumacher zondag aan de Grote Prijs van Frankrijk. Er resten hem weinig dagen om een gisteren ontstane ruzie met zijn broer Ralf uit te praten.

Ruim 140.000 toeschouwers verheugden zich voor aanvang van de race in het Eifelgebergte op een nieuwe aflevering van de `Gebroeders Schumacher Show'. Ralf slaagt er in z'n vijfde seizoen in om Michael het leven op de racebaan zuur te maken. Hij behaalde deze jaargang zijn eerste GP-zeges, in Imola en twee weken geleden in Montreal, vlak voor zijn oudere broer. Daarmee ontpopte Ralf zich tot de voornaamste kandidaat om op korte termijn de rol van Coulthard over te nemen als de man die Michael van zijn vierde wereldtitel kan afhouden.

Eind vorige week kreeg Ralf de beloning voor zijn fraaie prestaties in de vorm van een contractverlenging bij Williams-BMW. Tot eind 2004 verbond hij zich aan de Brits-Duitse renstal, voor het vorstelijke salaris van ruim dertig miljoen gulden. Dit jaar moet hij nog rondkomen van iets minder dan de helft van dat bedrag. Heel langzaam komt Ralf in de buurt van de gage die zijn broer bij Ferrari opstrijkt, een slordige tachtig miljoen. Terwijl hij met zijn prestaties nog niet in de schaduw mag staan van Michael. Zaterdag wordt Ralf 26, Michael had op die leeftijd al twee wereldtitels op zak.

Zaterdag veroverde Michael pole-position, Ralf nestelde zich met zijn tweede tijd in de kwalificatietraining naast zijn zesenhalf jaar oudere broer. Van de twee maakte Ralf gisteren de snelste start. Aan de binnenkant van de baan leek hij Michael voorbij te gaan, maar ver voor de eerste bocht sneed de oudste van de twee met z'n rode Ferrari de blauw-witte BMW-Williams van Ralf de pas af. Michael week van zijn lijn af, maar beging daarmee geen overtreding omdat hij aan de leiding ging. Ralf was toch witheet over die manoeuvre.

Twee weken geleden vielen beide broers elkaar nog in de armen na Ralfs zege in Canada en Michaels tweede plaats – voor het eerst in die volgorde in de vijf jaar dat ze samen in de Formule I racen – nu sprak Ralf direct na de race zijn broer op diens dubieuze actie op hoge toon aan. ,,Mijn start was niet perfect'', zei Michael na afloop. ,,Ik verloor wel wat meters, maar wilde per se als eerste de bocht in.''

Ralf maakte in het openbaar geen woorden vuil aan het incident. Ook felicitaties voor Michael bleven achterwege. Woedend verliet hij het circuit.

Ralf leverde aanvankelijk een bloedstollend gevecht met zijn broer. Hij had Michael tot in de 28ste ronde op de huid gezeten en was er er in geslaagd de drievoudige wereldkampioen zichtbaar nerveus te maken. Michael corrigeerde een stuurfout in een bocht razendsnel en voorkwam zo dat Ralf de leiding overnam. Beiden maakten in de 28ste ronde hun eerste pitstop, met Michael voorop. Die verliet ook als eerste de pitstraat, na in 8,4 seconden te zijn voorzien van nieuwe banden en brandstof. Zijn broer had daar 9,7 seconden voor nodig.

Ernstiger gevolgen had voor Ralf het overschrijden van de witte streep die de laatste meters van de pitstraat van de baan scheidt. De overtreding kwam hem op een stop & go-penalty van tien seconden te staan. De verplichte tijdstraf, uit te zitten in de pits, kostte hem in totaal een halve minuut én zijn kans op de zege. ,,Ik keek op dat moment in mijn spiegel en concentreerde me meer op het achteropkomend verkeer dan op de streep'', zei de teleurgestelde Ralf na de race. Voor hem restte na 67 ronden de vierde plaats. ,,Voor eigen publiek had ik een kans om te winnen.''

Na die kostbare fout van zijn broer had Michael Schumacher een vrije doortocht naar de winst. Achter hem eindigde Ralfs teamgenoot Juan Pablo Montoya op de tweede plaats, op ruime afstand van de winnaar.

Realiteitszin kon Coulthard niet worden ontzegd. Gestart vanaf de vijfde plaats concludeerde hij dat de derde plaats de hoogst haalbare was. ,,Als Ralf zijn tijdstraf niet zou hebben gehad, was ik vierde geworden.'' Zijn hoop op de wereldtitel heeft hij nog niet opgegeven, misschien tegen beter weten in. ,,Na een race let ik niet op de WK-stand'', zei hij in het rennerskwartier achter een Ferrari-truck. ,,Ik doe elke race m'n best en zo slecht gaat het niet. Vergeet niet dat Michael dit seizoen ook een paar keer veel geluk heeft gehad. Maar hij werkt er hard voor en heeft ook zijn jaren gehad dat het niet zo lekker liep.''

Terwijl de McLarens van Ron Dennis langzaam maar zeker worden overvleugeld door de BMW's van Frank Williams, rest voor `DC' aan het eind van het seizoen opnieuw wellicht niet meer dan een eretitel. Die van sportieve verliezer.