Hewitt is de status van outsider al ontgroeid

Lleyton Hewitt heeft gisteren het grastoernooi van Rosmalen gewonnen. De 20-jarige Australische tennisser is de komende twee weken een van de favorieten op Wimbledon.

Lleyton Hewitt is de kampioen van de voorbereiding op Wimbledon. Niemand wist hem dit jaar op gras te verslaan. Ook de Argentijn Guillermo Cañas was gisteren in de finale van Rosmalen geen partij voor Hewitt: 6-3 en 6-4. Met een gebalde vuist en vijf opgestoken vingers vierde de 20-jarige Australiër zijn tiende zege op rij, zijn negende toernooioverwinning en zijn debuut in de top-5 van de wereldranglijst.

Onder toeziend oog van zijn Belgische vriendin Kim Clijsters bedankte Hewitt met een brede grijns op zijn gezicht het publiek in Rosmalen. ,,Ik ben van dit center court gaan houden'', sprak Hewitt. Om er vervolgens aan toe te voegen: ,,Ik heb me hier goed kunnen voorbereiden op Wimbledon.'' Want Hewitt weet als weinig anderen dat grastennis louter in het teken staat van het prestigieuze Londense toernooi dat vandaag begint.

Net als vorig jaar begint Hewitt op Wimbledon als een van de favorieten voor de eindzege. In 2000 kon Hewitt de torenhoge verwachtingen op het heilige gras allerminst waarmaken. De Amerikaan Jan-Michael Gambill riep hem toen in de eerste ronde al hardhandig een halt toe. ,,Die ervaring heb ik in ieder geval gehad'', zei Hewitt gisteren voordat hij met een privé-vliegtuig van Eindhoven naar Londen vertrok. ,,Ik hoop in ieder geval de tweede week te halen. Ik zie mezelf als een outsider om de titel te pakken.''

Hewitt is de status van outsider echter allang ontgroeid. De ster van de toekomst is inmiddels een van de vedettes van het hedendaagse tennis. De afgelopen twaalf maanden bewees Hewitt dat hij op elke ondergrond met zijn powertennis in staat is van iedereen te winnen. Tijdens de US Open haalde hij de halve finale op hardcourt, op het gravel van Parijs reikte hij tot de kwartfinale en op het gras van Queen's en Rosmalen pakte hij deze maand de titel.

Zijn lange blonde krulharen liet Hewitt onlangs afscheren. De baseball-cap staat niet langer achterstevoren op zijn hoofd. Maar voor de rest is Hewitt zichzelf gebleven. Hij pept zich in de kleedkamer op met muziek van de boksfilm Rocky. In zijn te grote shirt en zijn te wijde short vecht hij vervolgens voor ieder punt. Schreeuwend en zichzelf op de borst slaand beweegt hij zich voort als een jager die op zoek is naar zijn prooi. De 23-jarige Cañas liet zich gisteren in de zon van Rosmalen gewillig naar de slachtbank leiden. Het vechttennis vanaf de baseline is het handelsmerk van Hewitt, die in zijn jeugd opgroeide met het zeer harde Aussie Rules Football.

Hewitt verruilde pas op zijn dertiende jaar het football – de sport waarin zijn vader Glynn als professional actief was – voor het tennis. Hewitt bleek een natuurtalent. Ruim twee jaar nadat hij voor het eerst serieus een racket had aangeraakt kwalificeerde hij zich in 1997 op 15-jarige leeftijd voor het hoofdtoernooi van de Australian Open.

Een jaar later brak hij echt door toen hij als 16-jarige speler een toernooi in het Australische Adelaide won. Hewitt stond destijds nummer 550 op de wereldranglijst. Nog nooit eerder in de geschiedenis van de ATP had een speler die zo ver van de top verwijderd was een toernooi op zijn naam geschreven. Een nieuwe ster was geboren.

In 1999 kwam hij de top-50 binnengedenderd en aan het einde van dat jaar won hij met Australië in december de Davis Cup tegen Frankrijk. Vorig jaar stootte Hewitt door naar een plaats bij de beste tien spelers van de wereld. Op de US Open bereikte hij voor het eerst de laatste vier op een grandslam. Het was de ervaren Sampras die Hewitt van zijn eerste grote finale afhield. Na zijn overwinning gisteren in Rosmalen staat Hewitt als nummer vijf van de wereld voor het eerst in zijn leven hoger op de wereldranglijst dan Sampras, die is teruggezakt naar de zesde plek.

Hewitt geldt in Londen dan ook als één weinige de spelers die in staat wordt geacht Sampras van zijn achtste Wimbledontitel af te houden. Op het gras van Queen's was Hewitt ruim een week geleden de Britten Greg Rusedski, Tim Henman én Sampras de baas. Maar Hewitt weet ook als geen ander dat Sampras een andere tennisser is zodra hij Wimbledon betreedt.

,,Natuurlijk is Sampras favoriet'', zei Hewitt gisteren. ,,Hij heeft bewezen daar de beste te zijn. Ik ben op Wimbledon nog nooit verder dan de derde ronde gekomen. Maar ik doe er alles aan om steeds dichter in de buurt van een grote prijs te komen. Hopelijk lukt het een keer.'' Hewitt begint morgen in de eerste ronde van Wimbledon tegen de Zweed Magnus Gustafsson. De kampioen van de voorbereiding op Wimbledon zal nu op het heilige gras zelf moeten laten zien hoe sterk hij is.