Brabantse grond kan Sluiter ditmaal niet inspireren

Hoe beter de sfeer, hoe beter Raemon Sluiter. Maar dat de massale steun van het publiek niet altíjd een garantie voor succes is, bleek gisteren in Rosmalen. Voor overvolle tribunes werd de 23-jarige tennisser in de kwartfinales uitgeschakeld door de Zwitser Roger Federer: 6-7, 6-4 en 6-4. Met Sluiter verdween de laatste Nederlander uit het grastoernooi.

Terwijl op het center court de Belgische wereldtoppers Kim Clijsters en Justine Hénin hun partijen in het vrouwentoernooi afwerkten, ging gisteren de publieke belangstelling vooral uit naar de naar court één verbannen Sluiter. De paar honderd plaatsen rondom de baan waren binnen een mum van tijd bezet. Mensen hingen aan tribunes, stonden op trappen en klommen op containers om de Nederlander aan het werk te zien.

Sluiter heeft zichzelf dit jaar in Nederland een heldenstatus verworven na zijn verrassende overwinningen in het toernooi om de Davis Cup op de Spanjaard Juan Carlos Ferrero en de Duitser David Prinosil. Opgezweept door het enthousiaste publiek steeg hij in Eindhoven en Den Bosch boven zichzelf uit. De dubbelhandige speler bleek in staat topspelers te verrassen.

Toen hij vervolgens op toernooien buiten Nederland in de anonimiteit voor zichzelf de strijd om het geld en de punten aan moest gaan, oogstte Sluiter dit seizoen aanzienlijk minder succes. Sluiter viel na een reeks van nederlagen in telkens de eerste ronde van een toernooi uit de top-100. ,,Ik wil niet alleen maar worden gezien als die gozer die het zo goed doet in de Davis Cup'', sprak Sluiter verschillende malen.

Het gravelseizoen sloot Sluiter vorige maand echter zonder een enkele overwinning af. Op het toernooi van Roland Garros leed hij een nederlaag in de eerste ronde tegen de talentvolle Tommy Robredo. Dezelfde Spanjaard rekende eerder deze week in Rosmalen af met Peter Wessels en bleek gisteren in twee sets te sterk voor Sjeng Schalken.

Sluiter had tot het grasseizoen slechts een wedstrijd op een ATP-toernooi weten te winnen. Tegen de Fransman Fabrice Santoro op de indoorbanen van `zijn' Rotterdam, de stad waar hij opgroeide en waar hij ongekend populair is. De stad ook waar in september Nederland de halve finale om de Davis Cup tegen Frankrijk zal spelen.

De sfeergevoelige Sluiter bleek zich deze week in Rosmalen voor eigen publiek opnieuw in zijn element te voelen. In de eerste ronde haalde hij tegen de Fransman Jerome Golmard zijn eerste overwinning ooit in het Brabantse hoofdtoernooi. Donderdag volgde voor een uitgelaten menigte een zege op opnieuw een Fransman: Nicolas Escudé. Zij het dat Escudé door een rugblessure gedwongen was de partij te staken.

Vol zelfvertrouwen stapte Sluiter gisteren de baan op tegen Federer, die donderdag John van Lottum compleet van de baan had geblazen. Maar van een simpele walk over wilde Sluiter niets weten. Hij begon scherp en alert, en trok zich niets aan van de felle wind die steeds vat kreeg op de ballen. Sluiter serveerde sterk en dreef de als vierde geplaatste Federer bij vlagen tot wanhoop. Uiteindelijk pakte hij met een overtuigende winst in de tiebreak de eerste set. Een wave golfde door het stadionnetje.

In de tweede set begon Sluiter opnieuw sterker dan zijn opponent. Hij kreeg kansen om de service van Federer te breken. Een sensatie hing in de lucht. Maar Federer wist ondanks zeven breakpoints tegen op de been te blijven. Toen Zwitser in de zevende game vervolgens zelf een kans kreeg op de service van Sluiter, sloeg hij direct toe. Federer nam het initiatief over en won de tweede set. Ondanks de steunbetuigingen van het publiek moest Sluiter toezien hoe de partij hem uit de handen glipte. Federer had in de derde set aan een breakpoint genoeg om het verzet van Sluiter te breken.

Redelijk tevreden mag Sluiter terugkijken op zijn voorbereiding op Wimbledon. Tijdens een challenger in het Engelse Surbaton haalde hij de tweede ronde, op Queen's reikte hij tot de derde ronde en in Rosmalen strandde Sluiter gisteren in de kwartfinales. Volgende week maakt hij voor het eerst van zijn leven zijn opwachting op het heilige gras van Londen. In de eerste ronde stuit Sluiter de Slowaak Dominik Hrbaty. Aan de sfeer op Wimbledon zal het in elk geval niet liggen.