Baseliners houden nu ook van gras

Met Ivanisevic nam het grastoernooi van Rosmalen gisteren afscheid van de laatste service- en volleyspecialist. Ook op de snelste baansoort in het tennis wordt het spel tegenwoordig gedicteerd vanaf de baseline.

De liefhebbers van het authentieke tennis op gras beleven sombere tijden. Nu de klassieke service- en volleyspecialisten tot een uitstervend ras behoren, domineren de baseliners zelfs op een ondergrond die ze tot voor kort verafschuwden. Geen van de acht kwartfinalisten in Rosmalen staat bekend als een speler die zijn punten aan het net verzamelt. Gisteren werd Ivanisevic, de laatste serve-volleyer in het deelnemersveld, door het Australische supertalent Hewitt vanaf de baseline in twee sets (6-4 en 7-5) geruisloos uit het toernooi gewerkt.

De kwartfinales in Rosmalen bieden daardoor een bizarre aanblik. De Nederlandse baseliner Sjeng Schalken treft vandaag de Spaanse gravelspecialist Robredo, die woensdag netspeler Peter Wessels uitschakelde. Ook op gras kan Raemon Sluiter uit de voeten met zijn dubbelhandige slagen, al werd het de 23-jarige Rotterdammer gisteren wel heel gemakkelijk gemaakt. Al na vijf games moest zijn Franse tegenstander Escude bij een 4-1 en 30-0 achterstand opgeven met een rugblessure. In diens landgenoot Santoro heeft Sluiter echter het beste voorbeeld hoe je met een onorthodox speltype ook op gras kunt domineren. Vorige week verloor Santoro in Halle pas in de finale van de Zweedse baseliner Johansson.

Sluiter zal het vandaag een stuk moeilijker krijgen in zijn duel met de Zwitserse tiener Federer, die gisteren John van Lottum in twee sets (6-0 en 6-1) vernederde. Op snelle indoorbanen boekte de 19-jarige Federer dit jaar zijn beste resultaten en tegen de falende Van Lottum kon hij zelfs regelmatig op zijn backhandvolley oefenen. Maar ook Federer dicteert de rally's bij voorkeur van achteruit. Met de Argentijn Canas presenteert het toernooi van Rosmalen vandaag zelfs een heuse gravelbijter. En de Belgen Malisse en Elseneer zouden op het gras van Rosmalen ook liever voetballen dan tennissen.

Ook in Rosmalen manifesteert Hewitt zich als een gevaarlijke outsider voor Wimbledon door met zijn formidabele passeerslagen het spoor van de Amerikaanse baseliner Agassi te volgen. Vorige week bezorgde de 19-jarige Australiër het uitgedunde legioen serve-volleyers al een mentale klap door op het tragere gras van Queens achtereenvolgens de experts Rusedski, Sampras en Henman te kloppen. Op die baan stuitten de ballen echter hoger op dan op het zachtere tapijt in Rosmalen, hetgeen zijn prestatie tegen het Kroatische servicekanon Ivanisevic nog meer reliëf gaf.

Met Agassi `leest' niemand de service van de tegenstander beter dan Hewitt, die bovendien als een hinde over het gras snelt. Daarnaast beschikt Hewitt over een behoorlijke opslag en die combinatie maakt hem ook als baseliner één van de kandidaten voor de titel op Wimbledon. Maar op het mentale vlak vereist het spelen op gras een flexibele houding van de tennissers en zeven partijen over maximaal vijf sets lijken voor Hewitt op gras nog een te grote opgave. ,,Tegen een pure serve-volleyer als Sampras komt hij op Wimbledon in de problemen'', voorspelde Ivanisevic. ,,Het maakt een groot verschil of je Sampras op Queens of op Wimbledon moet verslaan. Ik zou dit jaar nog niet op hem wedden. Maar in de toekomst is Hewitt beslist in staat Wimbledon te winnen.''

In het verleden trachtten de baseliners zich geforceerd aan te passen aan de wetten op gras, zoals de voormalige nummer 1 van de wereld, Ivan Lendl, voor wie de Wimbledon-titel een obsessie werd. ,,Het grasseizoen is zo kort dat de spelers daar hun speltype niet meer voor wijzigen'', stelt serve- en volleyer Jan Siemerink. ,,Tennis op hardcourt of gravel onderscheidt zich daardoor nauwelijks van het spel op gras.'' Alleen het spel van de Spanjaarden en veel Zuid-Amerikanen met hun extreme topspinslagen vloekt met het vereiste repertoire op gras. De meeste baseliners koesteren daarom bescheiden doelstellingen op Wimbledon.

Zo acht Federer zichzelf niet in staat in Londen verder te reiken dan de derde of vierde ronde. ,,Ik vrees dat ik het op gras niet vier partijen kan volhouden om mijn tegenstander vanaf de baseline te passeren'', meent de Zwitser. ,,Maar ik durf nu wel naar het net te gaan na mijn eerste service, dat was vroeger wel anders.'' En Hewitt: ,,Op advies van Patrick Rafter speel ik na Queens in Rosmalen, omdat deze grasbanen veel moeilijker zijn dan op Wimbledon. Dan kan het straks in Londen alleen maar meevallen. Voor mij is de tweede week op Wimbledon onbekend terrein. Maar Agassi heeft in 1992 al bewezen dat je die grandslam ook vanaf de baseline kunt winnen.''

Sjeng Schalken heeft op gras het gevoel dat hij achter de flipperkast staat. ,,Ik vind het spelen op gravel juist geestelijk zwaarder, omdat ik op die baansoort bij elke slag keuzes moet maken'', zegt hij. ,,Op gras ga ik blind voor de return in de wetenschap dat de bal wel een keer goed valt. Het spel op gras is zo snel dat ik geen keuzes hoef te maken.'' Ongecompliceerd gaat ook Sluiter de bal te lijf op gras. ,,Je krijgt geen tijd om na te denken op deze baan'', ontdekte hij. ,,Je gaat vol voor de bal en dan zie je wel of hij in of uit is. Dat is de enige manier om succes te hebben op gras. Met mijn vlakke slagen schiet de bal in elk geval lekker door.''