Drie lessen van Infineon

Beleggers in technologiefondsen kunnen drie lessen trekken uit de reeks winstwaarschuwingen voor het tweede kwartaal in Europa. Een sombere verklaring van de Duitse chipproducent Infineon levert voorbeelden van alledrie.

In de eerste plaats verdienen technologiebedrijven veel minder dan beleggers dachten. Dat wordt voor een deel veroorzaakt door hoge herstructureringskosten, terwijl tegelijkertijd de waarde van overgenomen bedrijven en verouderde voorraden moet worden afgeschreven. Het komt ook doordat de verkopen teleurstellen, waardoor de winsten onder druk komen te staan. Veel technologiebedrijven hadden zich ingesteld op een groei van 20 procent en zien zich nu geconfronteerd met inkrimpingen van 10 procent of meer. Ze kunnen hun kosten niet snel genoeg terugdringen om te voorkomen dat de winstmarges verschrompelen. Al deze factoren tezamen zorgen ervoor dat Infineon in het tweede kwartaal een verlies lijdt van bijna 600 miljoen euro.

In de tweede plaats komen de technologiebedrijven eindelijk terug van de verhalen over een herstel in de tweede helft van het jaar. Als je de eerdere verklaringen van Infineon doorleest, zie je dat het bedrijf had voorspeld dat de vraag naar halfgeleiders in de tweede helft van dit jaar zou opleven. Nu snijdt Infineon in de kapitaaluitgaven voor het belastingjaar tot september 2002 — met meer dan één miljard euro. Daaruit spreekt weinig vertrouwen in de nabije toekomst. Het Canadese Nortel waarschuwt dat het herstel van de verkopen van telecomapparatuur tot de tweede helft van volgend jaar op zich kan laten wachten.

In de derde plaats proberen technologiebedrijven wanhopig genoeg geld in kas te houden, niet alleen door te bezuinigen, maar ook door nieuw kapitaal binnen te halen. Een bedrijf waarvan de resultaten zeer gevoelig zijn voor veranderingen in de omzet, kan er ten tijde van een langdurige inzinking geen financiële problemen bij hebben. Dat is veel te riskant. Infineon zal bijvoorbeeld na het verlies over dit kwartaal een nettoschuld overhouden, en het bedrijf kan nog maandenlang heel veel geld blijven verliezen. Vandaar het eerder deze maand bekendgemaakte plan om nieuwe aandelen uit te geven. Het zijn niet alleen de telecomconcerns die bij hun aandeelhouders aankloppen voor meer geld.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld