Derde project telefonie per satelliet de lucht in

Een eerste lanceerpoging op 12 maart vorig jaar mislukte. Maar gisteren is dan toch vanaf Cape Canaveral in Florida de eerste communicatiesatelliet van de New ICO-vloot gelanceerd. De satelliet is vijf meter hoog, heeft de rekenkracht van zesduizend Pentium III-chips en draait op 10.335 kilometer boven de aarde onder een hoek van 45 graden met de evenaar.

In de komende twee jaar moeten er nog elf satellieten volgen, waarvan er al vier klaarstaan bij de grootste satellietbouwer ter wereld, Boeing in Los Angeles. Eind 2003 beginnen de diensten van New ICO, waardoor het mogelijk wordt op elke plek op aarde mobiel te bellen. Precies diezelfde dienst – met iets grotere telefoons – wordt sinds drie jaar aangeboden door Iridium, dat een netwerk van 66 satellieten heeft. Sinds twee jaar is er ook Globalstar met 48 satellieten. Maar de huidige abonneebestanden van Iridium en Globalstar bedragen ongeveer een honderdste van de prognoses waarmee de investeerders werden aangetrokken. In augustus 1999, direct nadat Iridium in surseance ging, deed ICO hetzelfde, maar dan vrijwillig. Door de val van Iridium had ICO, met KPN als een van de investeerders, nauwelijks uitzicht meer op het bijeenschrapen van de resterende miljard dollar, bij een totaalbegroting van 4,2 miljard. De redding kwam van de Amerikaan Craig McCaw, die met McCaw Cellular multimiljardair was geworden en in 1990 met Microsoft-topman Bill Gates was begonnen aan Teledesic, een laagbanige satellietvloot voor razendsnel (met megabits per seconde) en supergoedkoop internetten op elke plek ter wereld, in ontwikkelingslanden in het bijzonder. Snel tanend vertrouwen van de financiële wereld in satellietprojecten bracht ook de realisatie van het tien miljard dollar kostende Teledesic in gevaar, en McCaw zag het kwijnende ICO-project als mogelijke opstap naar de realisatie van Teledesic. ICO werd New ICO en kwam in mei 2000 uit surseance. De twaalf grondstations – waarvan er elf gereed zijn – en de satellieten werden technisch aangepast, en behalve mobiele telefonie zal New ICO ook mobiel internet bieden. Verder hoopt New ICO een veel betere telefoniekwaliteit te bieden dan Iridium en Globalstar door de telefoons ook binnen gebouwen te laten werken. Dat kan alleen door de aanleg van een aards netwerk van signaalversterkers in stedelijke gebieden. In de Verenigde Staten heeft McCaw hiervoor een aanvraag ingediend bij de federale overheid.