Wessels verbaasd over eigen kracht

Voor het eerst sinds 1997 zal het ATP-toernooi van Rosmalen een andere winnaar krijgen dan Patrick Rafter, die de Brabantse grasbanen als zijn achtertuin beschouwde. Peter Wessels leek zelf nog het meest verwonderd door de wetenschap dat hij de hiërarchie in de tennissport gisteren wederom geweld aandeed. Nadat de 23-jarige service- en volleyspecialist vorige week op het gras van Queens al Marat Safin, de nummer drie van de wereld, verraste, bezorgde hij Rafter in twee sets (7-5 en 6-4) zijn eerste nederlaag in Rosmalen.

Toch hoeft zijn eerste opponent op Wimbledon zich nog geen zorgen te maken, zei Wessels, die wel de wapens maar nog niet de allure van zijn voorbeeld en voormalige mecenas Krajicek heeft. Droogjes constateerde hij dat de Amerikaanse favoriet Andre Agassi van een ander kaliber is dan Safin, die zich op gras niet thuis voelt, of de zichtbaar door een chronische armblessure gekwelde Rafter. ,,Ik denk niet dat Agassi wakker ligt van Wessels uit Holland'', zo benadrukte de nummer 91 van de wereldranglijst zijn nederige status. ,,Als ik iemand op Wimbledon niet in de eerste ronde had willen tegenkomen, is het Agassi. Hij kan me slopen met zijn returns.''

Wie Wessels voor het eerst zijn prestaties hoorde nuanceren, zou wellicht de indruk hebben gekregen dat hij zich kleiner maakt dan hij is. Van nature is de lange Elburger echter zo introvert en bedeesd dat het hem nog steeds moeite kost zijn flegma van zich af te werpen. Een jaar lang reisde routinier Siemerink met jonge talenten als Wessels en Kempes door de eerste divisie van het Europese tennis om tot de ontdekking te komen ,,dat deze jongens gecompliceerder in elkaar steken dan de spelers uit mijn generatie''. Wessels lijkt soms zelf niet te beseffen dat hij met zijn repertoire allang in de top-30 had kunnen staan. Maar niet alleen voor een coach zijn de kronkels in zijn ziel moeilijk te doorgronden.

In 1998 keerde Wessels het Jong Oranje van de huidige bondscoach Michiel Schapers de rug toe, waarna hij vorig jaar met ferme kritiek het sein gaf tot een spelersrevolte tegen de inmiddels verbannen Davis-Cupcaptain. Wijselijk vergat Wessels daarbij dat hij juist onder leiding van Schapers voor het eerst de top-100 had betreden. Maar twee eigenheimers bij elkaar, dat moest wel botsen. Ook van de Nieuw-Zeelandse privé-coach Nick Carr heeft hij alweer afscheid genomen. Gisteren verkondigde Wessels dat hij tijdens de toernooien zelf in staat is zijn partijen te analyseren. Vandaar dat hij de samenwerking met zijn nieuwe trainer Kelvin Nieberg beperkt tot hun trainingssessies in Nederland.

Maar nu hij ook zijn fysieke malheur achter zich heeft gelaten, lijkt Wessels eindelijk zijn balans te hebben gevonden. Ziektes en hardnekkige blessures hebben zijn ontwikkeling immers danig gefrustreerd. Vorig jaar was Wessels drie maanden uit de roulatie, nadat hij door een gemeen virus was gesloopt. Toen het sensibele servicekanon eindelijk weer op krachten was, klapte hij tijdens de US Open door zijn enkel. Een foutieve diagnose van de Amerikaanse fysiotherapeuten vertraagde het genezingsproces.

Op gras lijken alle puzzelstukjes bij Wessels keurig in elkaar te vallen – vorig jaar won hij in het Amerikaanse Newport een toernooi, al noemt hij die snelle ondergrond niet zijn favoriete baansoort. Bij Krajicek duurde het jaren voor hij Wimbledon openlijk zijn liefde verklaarde. Wessels verklaarde gisteren het vaak subtiele spel op gras ,,wel leuk'' te vinden. De Australische vedette Patrick Rafter ontdekte gisteren dat zijn jonge tegenstander ook mentaal is gegroeid sinds hun eerste ontmoeting, enkele jaren geleden in Rotterdam. Toen gaf Wessels een 7-5 en 5-4 voorsprong nog uit handen. ,,Ik moest even aan die partij denken, toen ik op exact dezelfde stand voor de overwinning serveerde'', erkende hij.

Maar Rafter was gisteren in Rosmalen een schim van de topspeler, die twee keer de US Open won en vorig jaar na zijn derde titel in Nederland de finale op Wimbledon bereikte. Een brace om zijn rechterarm verried de fysieke problemen van de Australiër, die na de US Open een langdurige pauze wil inlassen. Alleen op 6-5 in de eerste set kwam de sterk serverende Wessels even in de problemen. Met veel bravoure werkte hij twee breakpoints weg om vervolgens in de eerste game van de tweede set de service van Rafter te breken. ,,Zijn returns zijn niet fameus'', analyseerde Wessels. ,,Ik wist daarom dat ik een kans zou hebben als ik zelf goed zou serveren.''

Gelaten erkende Rafter dat hij vergeefs naar zijn ritme had gezocht op de baan die hem zo dierbaar is. ,,Het moest er eens van komen dat ik in Rosmalen zou verliezen. Maar Wessels serveerde uitstekend en met zijn returns zette hij me voortdurend onder druk. Ik zal de komende dagen hard moeten werken om op Wimbledon voor de titel te kunnen spelen.''

Wessels arriveert met bescheidener doelstellingen in Londen. Het was hem ontgaan dat hij ook in de eerste ronde moet buigen voor de Britse adel in de Royal Box als zijn partij tegen Agassi op het centre court wordt gespeeld. Wessels, ironisch: ,,Voorlopig zal Agassi niet onder de indruk zijn van mijn resultaten en dat is misschien maar beter ook.''