Swissair moet zo snel mogelijk van Sabena af

Kanker is altijd het meest levensbedreigend als de ziekte verscheidene organen tegelijkertijd aanvalt. Op een vergelijkbare manier hebben de verliezen van diverse deelnemingen van Swissair de financiële gezondheid van het Zwitserse concern ernstig ondermijnd. Het enige wat er voor Swissair nu nog op zit, is de aangetaste organen zo snel mogelijk wegsnijden. Maar in het geval van de Belgische luchtvaartmaatschappij Sabena, die voor 49,5 procent in handen is van Swissair, zou de operatie wel eens fataal kunnen zijn.

Er is geen twijfel over mogelijk dat Sabena een hopeloos geval is. De afgelopen veertig jaar heeft het bedrijf maar één keer winst gemaakt. Met verliezen van 325 miljoen euro in 2000 en een schuldenlast van 2,1 miljard euro, zit het zo ernstig in het nauw dat Airbus weigert om Sabena vliegtuigen te leveren. En de bereidwilligheid van de andere aandeelhouder van Sabena, de Belgische overheid, om geld in dit zwarte gat te blijven pompen, heeft niet alleen Sabena's concurrenten razend gemaakt maar ook tot openbare berispingen van de Europese Commissie geleid.

Nu Sabena urgent behoefte heeft aan 787 miljoen euro om zijn crediteuren te kunnen betalen, moet Swissair het snel afstoten. Het weefsel dat Sabena met Swisssair verbindt, is echter taai. In de eerste plaats is Swissair contractueel verplicht om zijn belang in Sabena tot 85 procent te verhogen, afhankelijk van de goedkeuring van een handelsovereenkomst tussen de Europese Unie en Zwitserland. Het Zwitserse concern heeft de Belgische overheid al 151 miljoen Zwitserse frank (99 miljoen euro) geleend als onderdeel van deze overeenkomst. Het idee is dat, als de regeling eenmaal beklonken is, de Belgen het geld houden en aandelen in Swissair krijgen. Het probleem is dat het opdoeken van Sabena, wat in economisch opzicht de verstandigste oplossing is, ook niet kostenloos zal zijn. Sabena is geen naamloze vennootschap naar Angelsaksische snit. Als Belgische bedrijven hun deuren sluiten, zijn de aandeelhouders aansprakelijk voor afvloeiingsregelingen. Deze aansprakelijkheid kan duur uitvallen omdat Sabena 12000 werknemers heeft en de piloten hoge salarissen ontvangen.

Gezien deze aansprakelijkheid is het in het belang van Swissair om zijn eigen aandelen van de Belgische overheid terug te kopen. Maar dat is ook niet zo makkelijk. In de eerste plaats heeft Swissair het geld er niet voor. Misschien kan het concern de Belgische regering overhalen om in plaats daarvan genoegen te nemen met een partij Swissair-aandelen. In de tweede plaats komt een dergelijke deal neer op een renationalisatie van Sabena. Dan hoeft de in Brussel gevestigde Europese Commissie niet ver van huis om een klacht in te dienen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld