2.632 honkbalduels op rij

De Amerikaanse honkbalfans werden gisteren opgeschrikt door het naderende afscheid van een levende legende. Cal Ripken jr speelt over drie maanden zijn laatste wedstrijd in het shirt van de Baltimore Orioles, de club waar hij als slagman, korte stop en later ook als derde honkman actief was.

Ripken (40) heeft in het Amerikaanse honkbal, the national passtime, een belangrijke rol vervuld. Zijn grootste prestatie leverde hij in 1995, toen hij het `onbreekbare' record van zijn illustere landgenoot Lou Gehrig verbeterde. Gehrig, bijgenaamd Iron Horse, speelde in de jaren twintig en dertig in totaal 2.130 wedstrijden op rij in de Major League. Ripken sloeg in een memorabele wedstrijd een homerun. Hij belegde gisteren een persconferentie op de 98ste geboortedag van zijn in 1941 overleden voorganger.

Ripken bereikte het recordaantal van 2.632 duels op rij in de hoogste afdeling. Hij leverde deze unieke prestatie tussen 1982 en 1998. Ripken, bijgenaamd Iron Man, zat in de daaropvolgende wedstrijd uit eigen wil op de bank. Hij klaagde steeds vaker over rugpijn.

Ripken wil na zijn loopbaan buitenlandse jongeren wegwijs maken in het Amerikaanse honkbalsysteem. Hij wil voorkomen dat Amerikaanse talenten, vaak woonachtig in getto's, ontsporen. De blanke Ripken, wiens voorouders uit Duitsland komen, is de verpersoonlijking van de arbeidsethos. Hij is een gentleman binnen en buiten het veld. Hij heeft een voorbeeldfunctie in de sport die sinds de jaren tachtig wordt ontsierd door drugsbruik en wangedrag.

Tijdens de honkbalstaking van 1994, toen de spelers door een salarisconflict met clubeigenaren werden afgeschilderd als geldwolven, was Ripken de eerste die de sport van haar negatieve imago wilde ontdoen. Hij zette gratis handtekeningen op honkballen en maakte een praatje op de tribune met de fans.

Ripken was tijdens zijn hoogtijdagen voer voor statistici. Hij werd de korte stop met de meeste homeruns (345). Als derde honkman sloeg hij de bal nog 76 keer over de hekken. Hij behoort tot de zeven spelers die meer dan drieduizend honkslagen (3.107) en vierhonderd homeruns (421) bij elkaar sloegen.

Ripken is opgegroeid in Aberdeen in de staat Maryland. Hij verhuisde als teenager naar de Baltimore, waar hij in strijd met de commerciële tijdgeest bijna zijn hele honkballeven heeft gespeeld. Zijn vader Cal Ripken sr was jarenlang als manager actief bij deze club die uitkomt in de American League. Zijn broer speelde als fielder een paar seizoenen aan zijn zijde.

Cal Ripken zet ,,wegens familieomstandigheden'' een punt achter zijn loopbaan. ,,Ik wil niet achteraf spijt krijgen dat ik niet eerder ben gestopt'', verklaarde hij. Volgens zijn werper-coach Elrod Hendricks was de scherpte er een beetje af bij de publiekslieveling. ,,Ik mis dit jaar het kleine kind.''

Ripken speelde negentien seizoenen in de Major League. Hij debuteerde met de uitverkiezing van meest talentvolle speler. Hij werd twee keer uitgeroepen tot meest waardevolle speler. Hij werd achttien keer verkozen in het All Star-team. Hij leidde de Orioles in 1983 naar de zege in de World Series, het officieuze WK.

Ripken neemt 30 september afscheid met een uitwedstrijd tegen de Yankees, de club van Gehrig en diens beroemde voorganger Babe Ruth. In New York, de bakermat van het honkbal, werden gisteren negenduizend kaarten verkocht voor deze afscheidswedstrijd.