Twee golfers in play-off op US Open

Het US Open, met Tiger Woods verrassend in een bijrol, was vanmorgen na de reguliere 72 holes nog niet beslist. Vanavond spelen Retief Goosen en Mark Brooks op de baan van Southern Hills in Tulsa een play-off over achttien holes met als inzet de winst in de tweede major van het jaar.

De vraag is of Goosen mentaal hersteld zal zijn van de dramatische gebeurtenissen op de green van hole achttien. Op de loodzware par-4, de langste slothole in de geschiedenis van het US Open, sloeg de Zuid-Afrikaan zijn bal met een fenomenale tweede slag op vijf meter van de hole. Twee putts volstonden voor de zege. De greens van Southern Hills zijn snel, maar twee putts over een afstand van vijf meter is een koud kunstje. Goosen sloeg zijn bal iets te hard, een halve meter voorbij de hole.

Nog lag de overwinning voor het grijpen, maar in het hoofd van Goosen sloeg de twijfel toe. Een tiende plaats, hoger was hij nooit gekomen in een major-kampioenschap. Dat puttje van vijftig centimer kon zijn leven veranderen. Van gewoon een goede golfer op de Europese Tour, zou Goosen de status krijgen van major-winnaar met alle privileges vandien.

In de brandende zon, met 35.000 toeschouwers die hem op de vingers keken, schoof Goosen de bal met trillende handen rechts langs de hole. Secondenlang staarde hij ontgoocheld naar de bal en de hole die weigerden bij elkaar te komen. Tot opluchting van het publiek maakte Goosen even later de volgende korte putt wel. Evenals de Amerikaan Brooks voltooide hij de 72 holes in 276 slagen.

,,Golf is soms een heel wreed spel, ik heb met Retief te doen'', zei Brooks, die al bezig was zijn spullen te pakken voor de terugreis. Door de misser van Goosen moest Brooks zijn verblijf in Tulsa met een nacht verlengen. Het US Open kent als enige van de vier majors een play-off over een volledige ronde van achttien holes die de volgende dag wordt gespeeld. In welke staat Goosen aan de start van de play-off zal verschijnen, moet worden afgewacht. Goosen, die na Gary Player en Ernie Els de derde Zuid-Afrikaanse winnaar van het US Open kan worden, zei dat het allemaal wel mee zal vallen. ,,Niemand hoeft zich ongerust te maken. Ik ga vanavond heus niet uit mijn hotelraam springen.''

In de play-off is Brooks, winnaar van het USPGA Championship in 1996, hoe dan ook de favoriet om Tiger Woods als US Open kampioen af te lossen. Woods kon op Southern Hills geen moment aanspraak maken op een vijfde majortitel op rij. Hij begon met een teleurstellende ronde 74, vier slagen boven het baangemiddelde. De nummer één van de wereld kreeg zijn afslagen maar niet recht en op de greens had hij geen enkel gevoel. Woods de onfeilbare ging keer op keer in de fout. Na een tweede ronde in 71 slagen werd er even gevreesd dat Woods zelfs de cut, de schifting na twee dagen, zou missen. Zo ver kwam het niet. In het weekend speelde Woods wel beter (69-69), maar een inhaalrace bleef uit. Met een achterstand van zeven slagen werd hij twaalfde.

Door het mindere spel van Woods kregen anderen eindelijk weer eens een kans in een major. De grote namen profiteerden niet. Phil Mickelson, nummer twee van de wereld, begon de laatste ronde met een achterstand van twee slagen. Zoals zo vaak speelde de Amerikaan een teleurstellende laatste ronde (75). Sergio Garcia, de begenadigde 21-jarige Spanjaard, speelde drie ronden sterk maar zakte de vierde dag door het ijs: 77. David Duval, die net als Mickelson hoog genoteerd staat op het lijstje van `beste golfers zonder majoroverwinning', maakte een bogey op hole 1 en kwam vervolgens niet meer in het stuk voor.

Zo werd het 101ste US Open het toernooi van de onverwachte namen. Stewart Cink stond met nog een hole te gaan gelijk met Goosen en Brooks op -5. Cink miste op de achttiende zijn putt voor par en dacht daardoor zijn kansen op een plek in de play-off vergooid te hebben. De Amerikaan duwde het volgende puttje van een centimeter of zestig slordig naast de hole. Het leek er niet meer toe te doen, tot Goosen het drama compleet maakte. ,,Wie rekent er nou op dat Retief drie putts gaat maken vanaf die plek'', zei Cink. Niemand, ook Goosen zelf niet. ,,Ik heb er geen verklaring voor hoe ik dat puttje kon missen, werkelijk niet. Maar zo is golf en morgen heb ik gelukkig de kans om alles weer goed te maken.''