Lakers danken basketbaltitel aan `The Shaq'

Met 29 punten, dertien rebounds en vijf geblokkeerde schoten leidde Shaquille O'Neil de Los Angeles Lakers naar de tweede Amerikaanse basketbaltitel op rij. De Lakers wonnen zaterdagochtend de vijfde en beslissende wedstrijd in de play-offs van de Philadelphia 76ers met 108-96. De eindstand was 4-1 in het voordeel van de Lakers.

O'Neil werd in Philadelphia bedolven onder de complimenten. Hij was opnieuw een klasse apart. The Shaq werd opnieuw gekozen tot meest waardevolle speler van de eindstrijd. ,,Het past allemaal in een droom die is uitgekomen'', sprak de reusachtige Amerikaan voldaan.

,,The Shaq maakte het verschil'', erkende LA-coach Phil Jackson, die zijn achtste NBA-titel veroverde. ,,Hij was de man die ons motiveerde en stimuleerde.'' Collega Larry Brown van de Philadelphia 76ers complimenteerde O'Neal na afloop op de vloer met zijn spel. ,,We zijn het gevecht goed aangegaan. Maar jou konden we niet houden, Shaq.''

Het door blessures geplaagde Philadelphia liep tijdens het vijfde duel vrijwel constant achter de Lakers aan. In het vierde en laatste kwart leek het duel gestreden bij verschil van negentien punten. Maar evenals in de voorgaande wedstrijden had de ploeg van coach Brown opnieuw een sterke eindsprint in huis.

Bij een stand van 100-93 werd het nog even spannend. Een driepunter van Derek Fisher met nog 51 seconden te spelen, bracht de beslissing. ,,Daarmee heeft hij ons wel vaker uit de brand geholpen'', analyseerde coach Jackson. De succesvolle trainer staat nog één NBA-titel achter op de legendarische Red Auerbach, die met Boston Celtics in de finale negen keer triomfeerde.

Naast O'Neal was ook Kobe Bryant met 26 punten op schot. Topscorer van de vijfde wedstrijd was Allen Iverson van Philadelphia met 37 punten. De meest waardevolle speler van de competitie en topscorer van het seizoen miste achttien keer bij tweepunters en acht keer bij driepunters. Hij verliet ontgoocheld het stadion zonder één woord te wisselen met verslaggevers.

Voor de LA Lakers was het de achtste NBA-titel in de clubhistorie. Inclusief de kampioenschappen van de Minneapolis Lakers, waaruit LA Lakers is ontstaan, telt de erelijst dertien triomfen. Boston Celtics is met zestien NBA-titels de meest succesvolle club van de Amerikaanse basketbalcompetitie.

Op zijn mogelijke weg terug naar de NBA moet basketbalvedette Michael Jordan zes tot acht weken pauzeren. De voormalige sterspeler van Chicago Bulls, winnaar van zes NBA-titels, heeft tijdens een onschuldig trainingspartijtje twee ribben gebroken.

Doug Collins, komend seizoen de coach van de Washington Wizards, maakte de blessure van Jordan bekend. ,,Michael vertelde me dat het ging om een onbenullig incident tijdens een potje met enkele andere NBA-spelers'', zei Collins. ,,Het was in een duel gebeurd voordat hij er erg in had.''

Jordan (38) wil alleen terugkeren in de NBA, voor de tweede keer in zijn imposante loopbaan, als hij technisch en fysiek zijn vroegere topniveau kan benaderen. Indien hij weer gaat spelen, dient hij zijn aandelen in Washington Wizards tijdelijk over te dragen. Een andere ex-topper, Charles Barkley, overweegt eveneens een rentree in de NBA.