Zwaar weer op til voor STMicro

Het was slechts een kwestie van tijd voor STMicroelectronics met een omzetwaarschuwing zou komen. De top van zijn klantenlijst staat vol metlammen en kreupelen: Nokia, Alcatel en Hewlett-Packard, om er maar een paar te noemen. Beleggers hadden de koers van de chipproducent al lang voor zijn omzetwaarschuwing laten dalen, dus waarom heeft de mededeling van het bedrijf daar nog eens een schepje bovenop gelegd? Het antwoord ligt in de eveneens bekendgemaakte rampzalige ineenstorting van de winstmarge vanSTMicro.

De brutowinstmarge voor het tweede kwartaal wordt nu op 38 procent geraamd,tegen 44 procent over het eerste kwartaal. Daardoor wordt de laagste winstmarge benaderd, die STMicro als beursgenoteerd bedrijf ooit gerapporteerd heeft. De winstmarge is binnen twee kwartalen van eenconjuncturele piek in een conjunctureel dal terechtgekomen. Zo ligt er nog meer bewijsmateriaal dat erop wijst dat Europa te kampen heeft met een plotselinge terugval van de IT-investeringen. Nu er op de chipmarkt nog geen teken van herstel te bespeuren is, kunnen de winstmarges van STMicro nog een heel eind vallen.

Het bedrijf lijdt onder overcapaciteit. Zijn vaste activa stegen in het eerste kwartaal met 2,2 miljard dollar op jaarbasis, terwijl de omzet met slechts een tiende van dit bedrag toenam. Maar er zijn meer problemen. Als de vraag naar halfgeleiders (chips) zich eindelijk herstelt, zullen de producenten van elektrische apparaten grotere prijsconcessies bij hun chipleveranciers bedingen. STMicro heeft analisten onlangs verteld dat zijnlangetermijncontracten beginnen te verlopen, met name op het gebied van de zogenaamde 'flash memory'-chips. Klanten zullen de nieuwe contractbesprekingen aangrijpen om de prijzen naar beneden te krijgen.

STMicro herinnert ons er weer aan hoe gemakkelijk het is om de operationele vliegwielwerking in technologiebedrijven te onderschatten – als veranderingen in de omzet een enorme invloed op de winst hebben. Dit is waarschijnlijk de grootste inzinking die de halfgeleiderindustrie ooit getroffen heeft. Maar STMicro heeft nog steeds een bedrijfswaarde van driemaal het geïnvesteerde kapitaal, terwijl die historisch gezien tussen de tweemaal en de viermaal fluctueert. Bij sommige beleggers moeten de schellen nog van de ogen vallen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld