Oprichter van Axa ontkent witwassen

Oprichter Claude Bébéar van het Franse verzekeringsconcern Axa heeft gisteren ontkend betrokken te zijn geweest bij het witwassen van zwart geld. De prominente zakenman voert momenteel de campagne aan om de Olympische Spelen in 2008 naar Parijs te halen. Gezien zijn onschuld ziet de 66-jarige Bébéar geen aanleiding om zijn promotionele activiteiten te staken. ,,Als ik niet absoluut zeker was dat ik onschuldig was, dan zou ik me uit de missie voor Parijs 2008 direct terugtrekken'', verklaarde hij gisteren. Over de kansen voor de Franse hoofdstad is hij, ondanks zijn arrestatie eerder deze week, optimistisch.

Henri Serandour, voorzitter van het Franse Olympische Comité, verklaarde gisteren echter dat de arrestatie van Bébéar een forse tegenslag is voor de kansen van Parijs. ,,Maar hij blijft een excellente aanvoerder van deze campagne. Ook al is dit een probleem, het zou erger zijn geweest wanneer hij ons had verlaten.''

Bébéar werd woensdag voor de onderzoeksrechter voorgeleid in verband met verdenkingen van witwaspraktijken. De bestuursvoorzitter van Axa, Henri de Castries, onderging hetzelfde lot. Beiden hadden al anderhalve dag in een cel doorgebracht toen zij tegen een vermoedelijke borgsom van 700.000 gulden vrijkwamen. De actie van justitie maakt onderdeel uit van een onderzoek naar de witwaspraktijken van PanEuroLife, een Luxemburgse verzekeringsmaatschappij, die in 1997 door Axa werd overgenomen.

Het justitiële onderzoek naar Bébéar heeft een schok teweeggebracht in de Franse zakenwereld. De oprichter van Axa, die een jaar geleden terugtrad, geniet groot prestige in Frankrijk. Axa, een van de grootste verzekeraars ter wereld, maakte gisteren bekend het vertrouwen te handhaven in Bébéar en in De Castries die aanblijft als bestuursvoorzitter.