Schip met illegalen wel degelijk vergaan

Jarenlang is het afgedaan als een broodje-aap-verhaal over een spookschip dat nooit is gevonden. Ruim vier jaar geleden, in de nacht van eerste op tweede kerstdag van 1996, zou een schip met honderden illegale immigranten aan boord zijn gezonken voor de kust van Sicilië. Een fabeltje onder vissers, zo behandelde de kustwacht dit verhaal in officiële rapporten.

Met foto's van het wrak, 108 meter diep op de zeebodem, bewijst La Repubblica vandaag dat het een waar verhaal is, vol gruwelijke episodes. Opgesloten in het houten schip zaten tegen de 300 personen – de cijfers lopen van 283 tot 289. Vier jaar is nauwelijks aandacht besteed aan wat volgens de krant ,,de grootste scheepsramp in de Middellandse Zee sinds het einde van de Tweede Wereldoorlog'' is.

De emigranten kwamen uit Sri Lanka, India en Pakistan. Een groot schip, de Iohan, varend onder Hondurese vlag, had hen vanuit de Egyptische havenplaats Alexandrië naar de zeestrook tussen Sicilië en Malta gebracht. Daar zouden ze worden overgezet op een kleinere Maltese vissersboot, die hen op Sicilië aan land zou zetten terwijl de kustwacht kerstmis vierde.

Veel immigranten wilden niet overstappen maar de dronken Libanese commandant van de Iohan dwong hen daartoe met het pistool in de hand. Niet iedereen kon erop, maar toen de vissersboot wegvoer, bleek die toch te zwaar beladen. De kapitein draaide bij om hulp te vragen aan de Iohan. Die zette de motoren op volle kracht voluit, maar manoeuvreerde verkeerd en ramde de voorkant van het Maltese schip. In een ommezien is dat gezonken.

De overlevenden die later in Griekenland van boord werden gezet, zijn nooit geloofd. Vissers die menselijke resten in hun netten ophaalden, hebben die terug in zee geworpen.