Top Axa voor rechter op verdenking witwassen

Claude Béréar, oprichter en voorzitter van de raad van toezicht van de Franse verzekeringsgroep Axa, is gisteren voorgeleid voor de onderzoeksrechter in verband met verdenkingen van witwaspraktijken. De bestuursvoorzitter van Axa, Henri de Castries, onderging hetzelfde lot. Beiden hadden al anderhalve dag in een cel doorgebracht alvorens voorgeleid te worden voor verhoor, dat afgelopen nacht in hun vrijlating eindigde. Beiden zouden onder juridisch toezicht zijn geplaatst en een borgsom van 700.000 gulden hebben moeten betalen.

Arrestatie en verhoor van beide bestuurders van Axa, een van de grootste verzekeringsmaatschappijen ter wereld, maken onderdeel uit van een onderzoek naar de witwaspraktijken van PanEuroLife, die volgens waarnemers wel eens de ernstigste kunnen zijn die ooit in Europa aan het licht zijn gebracht. In het kader van dat onderzoek zijn al achttien andere bestuurders gehoord.

PanEuroLife, een Luxemburgse levensverzekeringenmaatschappij, geleid door Gaston Thorn, oud-premier van Luxemburg en voorzitter van de Europese Commissie van 1981 tot 1984, was vanaf 1991 onderdeel van UAP, destijds een verzekeringsgroep van de Franse staat. In 1997 kocht Axa de groep op om PanEuroLife in 1998 door te verkopen aan de Amerikaanse groep Nationwide Holdings. In de korte tijd dat PanEuroLife onder hun beheer stond, zouden Béréar en De Castries volgens dagblad Le Figaro juist een einde gemaakt hebben aan de witwasserij.

De affaire kwam aan het licht toen de Posterijen melding maakten van geldstortingen die bevreemding wekten. Het ging altijd om stortingen van minder dan 50.000 franc – waarvoor geen meldingsplicht bestaat – door anonieme particulieren ten gunste van een Posterijen-rekening van de Franse bank Worms. Deze bank, destijds ook onderdeel van UAP, sluisde het geld door naar PanEuroLife, dat het belegde. De justitiële onderzoekers denken dat ,,honderden'' particulieren zo belastingfraude hebben gepleegd.

Het justitiële onderzoek naar vooral Claude Bébéar (66) heeft een schok teweeggebracht in de verzekeringswereld. De oprichter van Axa geniet groot prestige. Hij werd in 1988 tot manager van het jaar gekozen, ontving in 1997 als eerste buitenlander de Amerikaanse Point of Light Award, en is Commandeur de la Légion d'Honneur en Officier de l'Ordre National de Mérite.