Lehman: de schijn van belangenverstrengeling

Beleggers zijn tegenwoordig op hun hoede voor de adviezen van analisten van zakenbanken om aandelen te kopen. Ze zijn bang dat belangenconflicten, die hun oorzaak vinden in de zakelijke relaties van de banken, analisten ervan weerhouden om negatief te zijn over de vooruitzichten van een bedrijf. Toch lijken beleggers niet te beseffen dat er ook potentiële belangenverstrengelingen kunnen bestaan als een analist zich pessimistisch toont over een aandeel.

Kijk maar eens naar de opstelling van zakenbank Lehman Brothers tegenover Tiscali, de Italiaanse internetprovider en moederbedrijf van World Online. Halverwege januari leende Lehman 12 miljoen Tiscali-aandelen van Intel. Destijds waren die meer dan 20 euro per stuk waard. In de dagen na de transactie verdubbelde de hoeveelheid Tiscali-aandelen die dagelijks verhandeld werd tot meer dan 10 miljoen. Het is mogelijk dat de geleende aandelen verkocht zijn nog voordat ze in Lehman's bezit waren, omdat er gerekend werd op een koersdaling.

Nog geen maand later, toen voor een Tiscali-aandeel nog 19,31 euro betaald moest worden, achtte de internetanalist van Lehman een koers van 10 euro realistischer. Na publicatie van dit advies daalde de koers onmiddellijk met meer dan 5 procent. Het negatieve oordeel van Lehman over Tiscali is vervolgens in de pers veelvuldig aangehaald. Maar daarbij werd geen melding gemaakt van het grote aantal Tiscali-aandelen dat Lehman had geleend.

Tiscali's koers ligt momenteel net iets onder de 14 euro. Als het belang van Intel door Lehman verkocht is tegen de koers van half januari, dan zou dat een winst hebben opgeleverd van meer dan 70 miljoen euro. Tiscali is een verliesgevend bedrijf dat vaak op overnamepad is in een marktsector die zichzelf nog moet bewijzen. Het negatieve oordeel van Lehman kan in de toekomst juist blijken te zijn.

De muur die Lehman heeft opgetrokken tussen zijn researchafdeling en de andere divisies kan ondoordringbaar zijn. Toch moet Lehman, gezien het huidige wantrouwen van beleggers ten aanzien van de research van zakenbanken, iets ondernemen om de indruk van een belangenverstrengeling weg te nemen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld.