Lakers na derde zege dicht bij titelprolongatie

De basketballers van de Los Angeles Lakers hebben afgelopen nacht met 100-86 overweldigend de vierde wedstrijd gewonnen tegen de Philadelphia 76'ers in de finale van de play-offs in de NBA, de Amerikaanse professionele basketbalcompetitie.

De strijd gaat om vier gewonnen wedstrijden en de Lakers leiden nu met 3-1. Ze hebben nu nog maar één overwinning nodig om kampioen te worden. De 76'ers kijken aan tegen een schier hopeloze achterstand. Ze zouden drie wedstrijden achter elkaar moeten winnen, waarvan twee in Los Angeles. Na vannacht ziet het daar zeker niet naar uit. In Los Angeles wordt de champagne alvast koud gezet voor morgenavond. Als de Lakers morgenavond niet winnen, gaat de serie weer naar het Staples Center in Los Angeles voor wedstrijd zes en zeven.

De Lakers waren vanaf het midden van de eerste periode zo dominant dat halverwege de strijd bij een stand van 51-37 al beslist leek. De derde periode eindigde bij een score van 77-59, dus het verschil tussen de twee teams was nog iets groter geworden. De Lakers-defensie hield Allen Iverson enigszins van scoren af en als hij geen veertig punten of meer kan halen tijdens een wedstrijd hebben de 76'ers het heel moeilijk.

Even leek het er nog op dat de 76'ers bij het begin van de vierde periode terug zouden komen. De spelers zetten een offensief in dat elf punten opleverde, terwijl de Lakers puntloos bleven.

Bij de stand 77-70 brak het publiek in de First Union Arena in Philadelphia de tent af. De toeschouwers geloofden weer in een overwinning. De kloof bleek echter te groot want toen de Lakers weer op gang kwamen, konden ze door onder meer drie driepunters van Brian Shaw, Tyron Lue en Robert Horry het opeens weer kalmer aan gaan doen bij een stand van 88-71. De Lakers gaven de voorsprong niet meer weg en het verschil bleef tot het einde van de wedstrijd aanzienlijk.

Grote uitblinker was wederom Shaquille O'Neal van de Lakers. Hij had wat moeite met zijn vrije worpen, maar op het veld is hij bijna onverslaanbaar, onder meer dankzij zijn lengte van 2.23 m. O'Neal eindigde met 34 punten, teamgenoot Kobe Bryant maakte negentien punten.

Op de vraag hoe hij op de avond terugkeek, zei Allen Iverson: ,,Er was heel veel Shaquille O'Neal. Hij betekent zoveel voor dat team. Ik heb nog nooit een vent gezien die zo dominant is op het veld. Hij is te groot en te sterk.'' O'Neal had behalve een respectabel puntentotaal veertien rebounds.

Iverson scoorde 35 punten, ondanks dubbele mandekking. Iverson en Dikembe Mutombo, gisteren goed voor negentien punten, zijn de sterren van de 76'ers. Als de Lakers deze twee spelers uitschakelen, zijn er geen anderen die het team kunnen dragen. De Lakers hebben in de loop van deze finaleserie het tandem Iverson-Mutombo steeds effectiever kunnen verdedigen. De vraag is of 76'ers-coach Larry Brown nog een antwoord heeft op de Lakers.

De 76'ers zijn in de play-offs die naar deze finale leidden telkens van een achterstand teruggekomen. Dat gebeurde tegen de Indiana Pacers, daarna tegen de Toronto Raptors en ook tegen de Milwaukee Bucks.

Hoewel de 76'ers kansloos lijken, wil niemand in Philadelphia morgenavond als de laatste avond van het seizoen zien. ,,Dit team zal blijven vechten'', zei Brown vannacht. ,,Wij kunnen nog niet praten over winnen'', sprak zijn collega bij de LA lakers Phil Jackson, ,,anders vergeten we te spelen.''