Paringsdans in mobiele telefonie begint

British Telecom en Deutsche Telekom, de voortsjokkende giganten van de Europese mobiele telefonie, willen investeringen in hun derdegeneratie(3G)-infrastructuur in Engeland en Duitsland delen. Ze zijn ook van plan elkaars netten te gaan gebruiken. Alles bij elkaar verwachten ze zo de komende tien jaar 30 procent op hun kapitaalinvesteringen in 3G-netwerken te kunnen besparen. Voor de Britten komt dat neer op een bedrag van 2 miljard euro en voor de Duitsers op bijna 3 miljard euro. Daarnaast worden ook in de operationele sfeer kostenbesparingen verwacht.

Waarom heeft dit voorpaginanieuws de koersen dan niet omhooggejaagd? Daar zijn twee redenen voor. In de eerste plaats hadden beleggers uit de opstelling van de Duitse toezichthouder al geconcludeerd dat de netwerken in Duitsland in aanzienlijke mate gedeeld zouden worden. In de tweede plaats zijn de details van de plannen nog vaag. Beleggers kunnen alleen maar raden naar de mate van samenwerking – en naar het antwoord op de vraag of de Engelse toezichter zich net zo flexibel zal opstellen als eerder de Duitse.

Er schuilt strategische logica in de deal. De Britten en Duitsers hoeven hun mobiele netwerken op hun thuismarkten, waar ze sterke posities hebben, niet zo nodig te delen. Maar British Telecom heeft het zwaar in Duitsland en `Deutsche' in Engeland, terwijl binnenkort op beide markten nieuwkomers hun intrede zullen doen. Dit is het terrein waarop de verwachte kostenbesparingen – en de snellere aanleg van 3G-netwerken – werkelijk gewicht in de schaal leggen.

De deal wordt wellicht een blauwdruk voor vergelijkbare overeenkomsten. Vodafone is in de grote Europese landen waarin het concern actief is, sterk genoeg om het in zijn eentje af te kunnen of voor een beperkte samenwerking te kiezen. Orange doet daar niet veel voor onder. Het Spaanse Telefónica Moviles en het Italiaanse Telecom Italia Mobile zijn sterk op hun thuismarkten, maar zwakker in het land waar de ander vandaan komt. Het is dus de moeite waard om hen in de gaten te houden. Maar het spant er pas echt om in Duitsland, de zwaarst bevochten markt van Europa, waar drie nieuwkomers hun opwachting maken. Misschien kunnen Mobilcom, Group 3G en E-plus een soort drievoudig verbond sluiten. Wie nog geen partner heeft gevonden als de muziek stopt, moet het ergste vrezen.

Onder redactie van Hugo Dixon. Voor meer commentaar zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld