LA Lakers leiden na twee zeges

De Philadelphia 76ers hebben gisteravond in de finale van de NBA, de Amerikaanse basketbalcompetitie, voor eigen publiek verloren van de Los Angeles Lakers. De Lakers leiden de serie nu met 2-1, nadat ze vrijdagavond met 98-89 hadden gewonnen. De strijd gaat om vier gewonnen duels.

De winst van gisteravond is vooral psychologisch een klap voor de 76ers, die nu bijna gedwongen zijn de Lakers in de volgende twee wedstrijden te verslaan om nog een kans te maken de eindstrijd te winnen. Daarna verplaatst de strijd zich, indien nodig, weer naar Los Angeles.

De Lakers wonnen met 96-91 na een uiterst spannend slot van de wedstrijd. Toch hebben de Lakers van begin tot eind nooit op achterstand gestaan. Vooral in de eerste twee periodes leek het erop dat het een relatief gemakkelijke zege zou kunnen worden. Bij rust was de stand 55-45 voor de Lakers. Aan het eind van de derde periode was het verschil nog maar zeven punten.

De Lakers waren uit hun ritme. Met nog 2 minuten en 21 seconden te spelen verdween Shaquille O'Neal van de Lakers naar de bank omdat hij zes persoonlijke fouten had. Dat was het moment voor de 76ers om te proberen de wedstrijd in hun voordeel te beslissen.

Bij een stand van 87-85 in het voordeel van de Lakers verspeelde Allen Iverson, de grote man bij de 76ers, de bal en enkele seconden later was de achterstand weer iets groter geworden. Opnieuw kwam Philadelphia terug (89-88), maar de taaie defensie van de Lakers hield stand en op beslissende momenten scoorde het team, onder meer via uitblinkers Kobe Bryant en Robert Horry. Bryant eindigde de avond met 32 punten.

Allen Iverson maakte 35 punten voor de 76ers, maar hij benutte slechts 12 van de 30 schietpogingen die hij ondernam. Omdat Iverson bij uitstek de man is die voortdurend in stelling wordt gebracht om te scoren, waren zijn 35 punten niet genoeg. Coach Phil Jackson van de Lakers prees zijn team omdat ze zo goed hadden verdedigd. Zijn collega Larry Brown van de 76ers stelde dat O'Neal het grote struikelblok is voor zijn team. ,,Hij is een geweldige speler'', aldus Brown. ,,Hij maakt dat iedereen in zijn team beter gaat spelen.''

Philadelphia heeft taaie duels gespeeld in de play-offs die hun tol hebben geëist van de spelers. Sterspeler Iverson had een tand los zitten, kneusde zijn stuitje en heeft een ontstoken pees in zijn elleboog. Eric Snow speelt met een gebroken voet waar een schroef in zit. Aan weerskanten van de schroef zitten barsten. Dikembe Mutombo heeft een gebroken pink en een bezeerde schouder.

De Lakers zijn gemakkelijk door de play-offs gegaan, zonder ook maar één keer te verliezen. Bryant zei gisteravond dat de Lakers te veel rust hebben gehad sinds hun laatste play-offs. Pas nu begon het ritme weer terug te komen. ,,Negen dagen is te lang'', aldus Bryant, die impliceerde dat de 76ers daarom het eerste duel konden winnen.

In Philadelphia worden de kansen van de 76ers vergeleken met die van de bokser Rocky Balboa in de film Rocky. Dit personage van Sylvester Stallone wint altijd, ondanks het feit dat hij vlak voor het einde geheel kansloos, versuft en murwgebeukt in de touwen hangt. Drie minuten voor het einde werden gisteravond scenes uit Rocky I vertoond met de bijbehorende filmmuziek. Rocky mag dan uit Philadelphia komen, Bryant van de Lakers komt daar ook vandaan. Van zijn high school in de buitenwijk Lower Merion kwam hij vijf jaar geleden rechtstreeks onder contract bij de Lakers.