Kuerten toont weer zijn liefde voor Parijs

Gustavo Kuerten heeft een magisch pact gesloten met Roland Garros. De 24-jarige Braziliaan demonstreerde gisteren in de finale tegen Alex Corretja opnieuw dat hij op het gravel van Parijs onoverwinnelijk is. Kuerten ontnam zijn Spaanse tegenstander in vier sets met fenomenaal tennis iedere illusie op succes: 6-7, 7-5, 6-2 en 6-0. Voor de derde keer in zijn loopbaan pakte `Guga' de Coupe des Mousquetaires.

Na drie uur en een kwartier maakte Kuerten voor een uitzinnig publiek op zijn vierde matchpoint een einde aan de strijd. De nummer één van de wereld balde zijn vuisten en huppelde van geluk over het Court Central. Zijn Court Central. Om zijn liefde aan Roland Garros te verklaren tekende hij met zijn racket een reusachtig hart op het gravel. Kuerten nam vervolgens languit in het hart liggend een staande ovatie in ontvangst.

In en rondom het stadion Philippe Chatrier barstte direct na de zege van Kuerten een volksfeest uit. Feestende Brazilianen bewogen zich samen met Fransen zwaaiend met groengele vlaggen in ritmische bewegingen voort achter swingende drumbands. Uit alle hoeken werd `Guga, Guga, Guga' gescandeerd. Het chique tennispark in het Bois de Boulogne was gisteren even het decor van een Zuid-Amerikaanse sambaparty. Ook in populariteit is Kuerten op dit moment de nummer één van de wereld.

De in Florianopolis geboren Kuerten heeft Parijs na de afgelopen twee weken definitief in zijn hart gesloten. Na zijn zege trok hij een zelf gemaakt shirt aan met de tekst: `Ik hou van Roland Garros'. ,,Deze plek is fantastisch'', sprak Kuerten na afloop. ,,Het voelt een beetje als mijn eigen stad. Het is alsof er een magie is tussen Roland Garros en mij.'' In 1997 won hij er als outsider zijn eerste titel, vorig jaar lukte het hem als een van de favorieten de eindzege te pakken en gisteren bevestigde Kuerten dat hij op dit moment de beste tennisser op aarde is.

Onder het toeziend oog van zijn moeder Alicia, zijn broer Rafael en zijn coach Larri Pasos begon Kuerten gisteren aan zijn 28ste partij op Roland Garros tegen de als dertiende geplaatste Corretja. Van de 27 voorgaande partijen had Kuerten er de afgelopen jaren slechts drie verloren in Parijs.

Kuerten tegen Corretja werd het gevecht tussen het uitzonderlijke talent en de keiharde werker. Kuerten heeft de afgelopen jaren bewezen vrijwel alle facetten van het spel bijna tot in de perfectie te beheersen. Het grootste wapen van Kuerten is zijn verwoestende opslag. Gekoppeld aan zijn enorme vechtlust is hij op gravel vrijwel onverslaanbaar.

Corretja, die in 1991 met professioneel tennis begon, brak pas in 1998 door tot de top-10 van de wereld toen hij in de finale van Roland Garros verloor van zijn landgenoot Carlos Moya. Bijna niemand in het circuit verricht zoveel fysieke arbeid als de uit Barcelona afkomstige Corretja. Aan het begin van het seizoen speelde hij een paar maanden geen wedstrijden om zich zowel fysiek als mentaal voor te bereiden op een nieuwe periode. In een trainingskamp van zes weken in Barcelona en de Sierra Nevada beulde hij zich dagelijks helemaal af. Na een middelmatig voorseizoen bewees een topfitte Corretja op Roland Garros dat hij op gravel tot de allerbesten hoort.

Voor het begin van de finale hingen er gisteren donkere wolken boven het court central. De vlaggen in de nok van het stadion stonden strak. Met name in de eerste set werden de ballen regelmatig weggeblazen door de wind. Rode stofwolken woeien over de baan. De koele Corretja kon het beste met de omstandigheden omgaan en pakte in een gelijkopgaand gevecht de eerste set na een tiebreak.

In de tweede set liep de sterk spelende Corretja direct uit naar een 2-0 voorsprong. Maar Kuerten kwam gesteund door het publiek steeds beter in de partij. Hij ging steeds beter serveren, zijn returns werden preciezer en zijn passeerslagen scherper. Aan het einde van de tweede set sloeg Kuerten genadeloos toe. Het was daarna afgelopen met de gelijkopgaande strijd.

Kuerten ging onder de inmiddels heldere hemel steeds beter spelen, terwijl Corretja een inzinking kreeg die hij nooit meer te boven kwam. Kuerten was weer heer en meester in Parijs. Alles wat de Braziliaan probeerde lukte. Na elk punt toonde Kuerten even zijn vuist aan zijn familie op de tribune. Corretja legde zich neer bij zijn nederlaag. In slechts 59 minuten haalde Guga met 6-2 en 6-0 de derde en vierde set binnen. Het talent was te sterk geweest voor de werker.

Kuerten kon met de beker in zijn handen eindelijk afscheid nemen van zijn monotone levensritme in Parijs. Uit bijgeloof moest alles bij Kuerten iedere dag volgens hetzelfde schema verlopen als vorig jaar. Vanuit zijn kleine hotel vlakbij het tennispark aan het Bois de Boulogne wandelde hij elke middag tegen vier uur naar de baan om te trainen. Elke avond at hij dezelfde portie pasta in hetzelfde restaurant. Niets en niemand mocht het ritme verstoren.

Vorige week maakte de Amerikaanse qualifier Michael Russell in de vierde ronde bijna een vroegtijdig einde aan het Parijse leven van Kuerten. Russell veegde de Braziliaan in ruim twee sets volledig van de baan en kreeg een matchpoint op zijn eigen service. In een bloedstollende rally van 26 slagen hield Kuerten echter stand. Slechts centimeters was Kuerten van de uitschakeling verwijderd geweest. Na afloop tekende de Braziliaan als dank voor de steun van het publiek net als gisteren een hart op het gravel. Het pact met het publiek was gesloten. Daarna kwam de titel van Kuerten nooit meer in gevaar. Het magische ritme van Kuerten had wederom gewerkt op Roland Garros.