KOELE KIM HOUDT NIET VAN POESPAS

Kim Clijsters (18) schreef op Roland Garros geschiedenis door als eerste Belg de finale van een grandslam te halen. ,,Dit succes verandert mij niet. Ik zal altijd dezelfde Kim blijven.''

Zelfbewust en zonder zenuwen stapte Kim Clijsters zaterdag als eerste het court central in Parijs op. Duizenden Belgen verwelkomden de tennisster in haar belangrijkste optreden ooit met geschreeuw en geklap. Kroonprins Filip en zijn vrouw Mathilde applaudisseerden samen met premier Verhofstadt beleefd op de eerste rij in de Vip-box. De precies achttien jaar en één dag oude Clijsters genoot van de ambiance. Maar onder de indruk raakte ze niet.

In haar eerste grandslamfinale ging Clijsters onbevangen de strijd aan met de Amerikaanse favoriet Jennifer Capriati. Velen hadden vooraf misschien verwacht dat de Belgische kansloos zou zijn, maar die gedachte was bij Clijsters zelf nooit opgekomen. Ze heeft een hekel aan verliezen en ging vol voor de winst. Na twee uur en 21 minuten gaf ze zich pas gewonnen in de wetenschap dat ze slechts twee slagen van de overwinning was geweest.

Chagrijnig was Clijsters na afloop allerminst. Na de partij had ze even kort gehuild, maar na ruim een uur stond er alweer een brede grijns op haar gezicht. ,,Ik heb genoten van ieder punt. Het was fantastisch om voor al dit publiek te spelen. Ik heb hier in Parijs toch een stap verder in mijn carrière gezet'', zei ze.

Trainer Carl Maes was na afloop trots op zijn pupil. ,,Kim begon zeer sterk aan de partij. Ze speelde in de eerste set zelfs bijna perfect. Uiteindelijk werd het een pure mentale strijd. De laatste punten werden met het hoofd gemaakt.'' Na het laatste punt werd Capriati gek van vreugde, Clijsters gaf haar met een glimlach op de lippen een hand.

Clijsters is altijd een rustig en sportief meisje geweest dat zich niet makkelijk van haar stuk laat brengen. Ze werd op 8 juni 1983 geboren in het Belgische plaatsje Bilzen en groeide met haar twee jaar jongere zusje Elke op als dochter van twee topsporters. Moeder Els Vandecaetsbeek was Belgisch turnkampioene. Vader Leo Clijsters droeg als voetballer meer dan veertig keer het shirt van de Rode Duivels. Hij maakte bij KV Mechelen onder leiding van de Nederlandse trainer Aad de Mos furore door in 1988 de Europese cup voor bekerwinnaars te veroveren ten koste van Ajax.

De fors gebouwde Kim Clijsters heeft het meeste weg van haar vader. Elke, die op Roland Garros in de eerste ronde van het meisjesdubbel werd uitgeschakeld, lijkt meer op haar ranke moeder. ,,De mensen zeggen dat ik Clijsters-benen heb. Net zoals mijn vader'', zei Kim Clijsters afgelopen week in Parijs.

Ook wat betreft karakter heeft Clijsters het koele en onverzettelijke van haar vader Leo meegekregen. Geen poespas of arrogantie. Geen extravagante kleding. De Clijsters' geven niet veel om roem. Wel zijn ze erop gebrand alles te winnen wat ze maar winnen kunnen. Of het nu een spelletje kaart is of een grandslamfinale.

Na haar gewonnen partij in de halve finale van Roland Garros tegen haar landgenote Justine Hénin liet Clijsters weten altijd zichzelf te willen blijven. ,,Dit succes verandert mij niet. Ik ben nog steeds dezelfde Kim als toen ik veertien was en jeugdtoernooitjes afwerkte. Ik speel alleen voor mijn plezier'', zei Clijsters toen ze zich als eerste Belg in de geschiedenis had geplaatst voor de finale van een grandslam.

De afgelopen maanden werd er aan alle kanten getrokken aan Clijsters, maar verschillende zakelijke voorstellen werden resoluut van de hand gewezen. Geld is niet de drijfveer van Clijsters om tennis te spelen. Volgens vader Clijsters is het belangrijk dat zijn dochter haar volledige vrijheid behoudt. Na het toernooi van Roland Garros is Clijsters voorlopig in ieder geval wel financieel onafhankelijk. De finaleplaats leverde haar ruim zeven ton op. Dit jaar verdiende ze al meer dan een miljoen gulden aan prijzengeld.

Druk van haar ouders zoals bijvoorbeeld haar collega's Jennifer Capriati, Mary Pierce, Jelena Dokic en de zusjes Williams voelden, heeft Clijsters nooit gekend. Vader Clijsters is voetbaltrainer en bemoeit zich bewust niet met haar spel. ,,Ik ben een trotse vader'', sprak hij afgelopen week in de Franse hoofdstad. ,,Maar van tennis weet ik niet veel. Daarvoor heeft ze een trainer.''

Clijsters pakte als 5-jarige voor het eerst een racket op. In de jaren die volgden werd al snel duidelijk dat ze over bijzondere talenten beschikte. Ze verliet haar ouderlijk huis en groeide grotendeels op in het internaat in het Vlaamse Eregem, waar ook de Belgische tennisser Xavier Malisse zijn opleiding genoot.

Clijsters kwam al vroeg tijdens nationale toernooien het één jaar oudere Waalse talent Hénin tegen. Toen Clijsters acht was en Hénin negen, speelden ze voor het eerst tegen elkaar. Als junioren reisden ze samen naar toernooien in Japan en Frankrijk en deelden ze kamers in hotels. Aanvankelijk verliep de communicatie tussen de Nederlandstalige Clijsters en de Franstalige Hénin moeizaam.

,,In het begin sprak zij geen woord Vlaams en ik geen woord Frans. We communiceerden vaak een beetje met handgebaren'', legde Clijsters afgelopen week voor de ontmoeting met Hénin uit. Naarmate de jaren vorderden begon Clijsters met behulp van een Frans zakwoordenboekje steeds beter Frans te spreken. Afgelopen donderdag na de halve finale tegen Hénin sprak Clijsters aan het net enkele troostende woorden in het Frans tegen haar vriendin. Zaterdag bedankte ze in een korte Frans speech het publiek in het stadion Philippe Chatrier.

Clijsters sprak in 1999 als 16-jarige voor de eerste keer als winnaar van een professioneel toernooi het Luxemburgse publiek toe. Ze won er destijds een Seat Ibiza. Maar omdat ze geen rijbewijs had, besloot ze de wagen in Luxemburg achter te laten en het geld mee naar huis te nemen. Een paar maanden daarvoor had ze zich voor het eerst aan de wereld gepresenteerd door op Wimbledon als qualifier door te dringen tegen tot de vierde ronde. Ze verloor uiteindelijk kansloos van haar grote jeugdidool Steffi Graf.

Na afloop van de partij op het gras van court 1 zei de Duitse tegen Clijsters dat ze haar eigen spel moest blijven spelen. Volgens Graf speelde Clijsters het tennis van de toekomst. Na Wimbledon speelde Clijsters weer doodleuk in de anonimiteit in de Nederlandse competitie voor het Apeldoornse De Manege.

Clijsters hield zich aan de wijze raad van Graf en schreef vorig jaar met haar agressieve aanvallende spel de toernooien van Hobart en Leipzig op haar naam. In november 2000 kwam ze als nummer achttien de top-20 van de wereld binnen. De afgelopen twee weken brak ze op Roland Garros definitief door naar de wereldtop. In Australië maakte ze ruim een jaar geleden faam door een relatie aan te gaan met tennisser Lleyton Hewitt.

Dit jaar bracht ze twee maanden door down under. Onlangs kocht ze met Hewitt een stuk bouwgrond. Bijna anderhalf jaar geleden leerde ze de twee jaar oudere tennisser kennen tijdens haar eerste optreden op de Australian Open. Haar zusje Elke had haar opgedragen een handtekening van het fenomeen Hewitt mee terug te nemen.

Hewitt raakte onder de indruk van de blonde Belgische en belde een paar weken later de verbaasde Clijsters op om haar uit te nodigen voor een feestje ter ere van de Australische tennisser Patrick Rafter. De vonk sloeg definitief over. Hewitt zag zaterdag tijdens de bloedstollende vrouwenfinale hoe niet hij, maar Clijsters als eerste in de eindstrijd van een grandslam stond. Na afloop bedankte Clijsters haar vriend voor zijn mentale steun.

Vanaf vandaag hoort Clijsters voor het eerst in haar loopbaan bij de beste tien tennissters van de wereld. Veel doen dat soort ranglijsten de jonge Belgische overigens niet. ,,Ik speel voor mijn plezier. En als ik het niet meer leuk vindt, dan stop ik er gewoon mee.''