Woelige tijden voor McLaren

Halverwege het Formule I-seizoen liggen Ferrari en Michael Schumacher op koers voor de tweede opeenvolgende wereldtitel, bij McLaren-Mercedes rommelt het op verschillende fronten.

Michael Schumacher heeft zich dezer dagen in betrekkelijke rust kunnen voorbereiden op de Grote Prijs van Canada, die morgenavond (20.00 uur Nederlandse tijd) in Montreal wordt verreden. In de stand om de wereldtitel heeft de Duitser aan de vooravond van de achtste race van het seizoen een kleine voorsprong (12 punten) op David Coulthard. Met de wetenschap dat zijn Ferrari de meest betrouwbare wagen in het veld is, begint hij vanavond aan de kwalificatietraining voor de race.

Schumacher won in Canada al vier keer. Vorig jaar voor het laatst. Net als de vorige race, in Monaco, behaalde Ferrari toen een dubbelzege, met de Braziliaan Rubens Barrichello op de tweede plaats. ,,Ik heb hier een goede staat van dienst'', zei Schumacher eerder deze week in Montreal, ,,maar dat betekent niet zoveel. Zondag is het weer een nieuwe race.''

De meest waarschijnlijke coureurs die Schumacher morgen van zijn vijfde de overwinning van het seizoen kunnen afhouden, zijn die van McLaren-Mercedes en Williams-BMW. Zijn belangrijkste uitdager, Coulthard, hoopt vooral dat hij morgen zijn zilvergrijze wagen van zijn plek krijgt. Al twee keer eerder bleef hij door elektronische problemen voor de opwarmronde stilstaan op de grid. De eerste keer tijdens de Grote Prijs van Spanje, voor het laatst in Monaco.

In het prinsdom had teambaas Ron Dennis vooraf nog zo benadrukt dat de startproblemen verholpen waren. Bij McLaren-Mercedes hadden ze wel duizend proefstarts gemaakt. Dennis was not amused toen Coulthard in Monaco weer niet van zijn plaats kwam. De Schot, die nota bene op pole-position stond, was andermaal genoodzaakt in de race achteraan het rennersveld te starten. En ook die keer reed hij zich alsnog in de WK-punten. Vanuit het achterveld eindigde hij twee keer op de vijfde plaats, goed voor twee punten.

De eerste keer, in Spanje, gold dat nog als een huzarenstukje, in Monaco had hij hoger kunnen eindigen als hij het had aangedurfd op het smalle stratencircuit Jos Verstappens teamgenoot Enrique Bernoldi in te halen. Bijna een halve race bleef Coulthard achter de Braziliaanse Arrows-coureur steken, zonder ook maar één inhaalpoging te ondernemen. Een potentiële wereldkampioen onwaardig.

In theorie kan elke van de 22 coureurs nog wereldkampioen worden, maar in de praktijk is Coulthard de enige die het Schumacher nog lastig kan maken in de tien resterende races. Barrichello bezet met 24 punten de derde plaats in de WK-stand, maar hij heeft geen volmacht om zijn teamgenoot naar de kroon te steken. Schumacher heeft bij de status immers de status van een heilige.

Coulthard, die dit seizoen twee races won (Brazilië en Oostenrijk) sprak deze week de verwachting uit dat hij verder verschoond zal blijven van startproblemen. Er is opnieuw uitvoerig getest en op basis daarvan is de 30-jarige coureur ,,pretty confident'' dat hij voortaan wel een goede start zal maken. ,,In Barcelona had ik een probleem met de launch control, in Monaco was het pure pech. Van de honderden starts die ik met het nieuwe systeem heb gemaakt, ging het maar drie keer mis. Eén keer tijdens het testen en twee keer in de race.'' Ook teamgenoot Mika Hakkinen werd verschillende keren door mechanische pech geveld, de voornaamste reden waarom de Fin dit jaar geen enkele rol speelt in de strijd om de wereldtitel. Vier WK-punten is halverwege het seizoen zijn schamele oogst.

Het door technische problemen geplaagde team van McLaren-Mercedes is ook verstrikt geraakt in een hevig conflict met het team van Jaguar. Adrian Newey, de succesvolle ontwerper bij McLaren, zou een contract hebben getekend bij Jaguar. Vorige week maakte Jaguar bekend dat Newey het team in 2002 zou komen versterken én een contract had getekend, nog dezelfde dag liet McLaren weten dat Newey gewoon aan zijn huidige contract gehouden zou worden en bij het team zou blijven. Die zaak leidt de aandacht van de races volop af.

De juridische strijd die ontbrand is – Jaguar stapte donderdag naar de rechter in Londen – kan maanden duren. Twee weken geleden deelde Newey aan de rand van het rennerskwartier bij de jachthaven in Monaco nog handtekeningen uit aan Formule I-fans, de komende races zal de gevierde ontwerper zich niet op de circuits laten zien. McLaren houdt hem voorlopig uit de publiciteit. Dat hij weg wil bij McLaren, zoveel is wel duidelijk. ,,Onweerstaanbaar'' noemde Newey de uitdaging om van de groene Jaguar een winnende wagen te maken.

Naast de technische problemen bij McLaren speelt ook dat conflict Schumacher, op jacht naar zijn vierde wereldtitel, in de kaart.