Gravelkoning is kroonprins nog de baas

De Spanjaard Juan Carlos Ferrero is er gisteren weer niet in geslaagd om de Braziliaan Gustavo Kuerten in de halve finale van Roland Garros te verslaan. Kuerten ontmoet morgen de Spanjaard Alex Corretja in de eindstrijd van Parijs.

Juan Carlos Ferrero kon de koning niet van zijn troon stoten. In het duel tussen de grote favorieten voor de eindzege van Roland Garros toonde de 24-jarige Gustavo Kuerten gisteren aan dat hij nog altijd de alleenheerser is op het court central van Parijs. Kuerten had ruim twee uur nodig om de 21-jarige kroonprins Ferrero in drie sets zijn plaats te wijzen: 6-4, 6-4 en 6-3.

De Braziliaan Kuerten maakte gisteren na het winnende punt een vreugdedansje voor de ruim vijftienduizend toeschouwers in het stadion Philippe Chatrier. De grote schare Brazilianen scandeerde liefkozend `Guga, Guga'. ,,Ik zat dicht tegen mijn perfectie aan. Ik voel me thuis op dit court'', sprak een gelukkige Kuerten even later.

De Spanjaard Ferrero liep na zijn nederlaag sloffend en met zijn hoofd naar beneden weg. Nog geen handje stak hij op naar het applaudisserende publiek. Teleurgesteld stelde Ferrero vast dat Kuerten simpelweg beter was geweest. ,,Ik heb mogelijkheden gehad, maar ik heb ze niet benut. Ik heb de partij op mentaliteit verloren. Ik miste de concentratie'', zei Ferrero koeltjes. Kuerten speelt morgen voor de derde keer in zijn carrière de finale van de open Franse tenniskampioenschappen. Ferrero vertrok naar Spanje voor een weekje rust.

Ferrero, die op zevenjarige leeftijd met zijn carrière begon, is zijn geboortegrond altijd trouw gebleven. Hij legde er de basis van zijn successen. In zijn jeugd baarde hij opzien door in totaal zo'n duizend bekers in allerlei verschillende competities te winnen. Aan alle kanten werd aan de zeer talentvolle Ferrero getrokken, maar nooit is hij op de vele aanbiedingen ingegaan om net als de andere Spaanse tennissers zoals Moya, Costa en Corretja in Barcelona te gaan trainen. Ferrero is zijn trainer Antonio Martínez Cascales en de tennisschool Equelite in het plaatsje Villena altijd trouw gebleven.

Nog voordat de wereld van Ferrero had gehoord had hij vier jaar geleden bijna een vroegtijdig einde aan zijn tennisloopbaan gemaakt toen zijn moeder Rosario stierf aan kanker. Uiteindelijk wist zijn familie hem over te halen door te zetten. Toen hij in september 1999 zijn eerste toernooizege haalde door in Mallorca zijn landgenoot Alex Corretja te verslaan, maakte hij een handkus naar de hemel. Dit jaar had hij haar graag in Parijs de Coupe des Mousquetaires getoond. Maar net als in 2000 verstoorde Kuerten de droom.

Ferrero kende vorig jaar zijn grote doorbraak naar de wereldtop door op Roland Garros als debutant op indrukwekkende wijze door te stoten naar de halve finale. De veel meer ervaren Kuerten wist toen uiteindelijk met de grootst mogelijke moeite de opmars van Ferrero in vijf sets te stoppen. ,,Ik kan niet wachten om hier terug te komen'', sprak Ferrero twaalf maanden geleden.

En Ferrero kwam terug. Dit keer echter niet als outsider, maar als favoriet voor de titel. Op gravel bewees de Spanjaard dit seizoen met drie toernooioverwinningen de beste speler van het moment te zijn. In de finale van Rome versloeg hij zijn grote rivaal Kuerten in een onderling duel. Van de 24 partijen die hij op gravel speelde, besloot Ferrero er 22 als winnaar.

In Parijs begon Ferrero dan ook met veel zelfvertrouwen aan de tweede grandslam van dit jaar. Met groot gemak rekende hij in de eerste rondes af met de Oostenrijker Stefan Koubek, de Zuid-Afrikaan Marcos Ondruska, de Spanjaard Jacobo Diaz, de Zweed Thomas Enqvist en de Australiër Lleyton Hewitt. Aan de vooravond van het duel tegen Kuerten liet Ferrero weten zich sterk te voelen. ,,Ik denk dat ik dit jaar de titel kan winnen. Ik heb nu veel meer ervaring. Vorig jaar ontsnapte de partij me. Als ik nu nog een keer in die situatie kom gebeurt me dat niet weer.''

Dit jaar kwam de snelle en wendbare Ferrero tegen agressieve Kuerten geen moment dicht bij de overwinning. De Braziliaanse nummer een van de wereld was op de belangrijke momenten in de partij steeds de koelste en de sterkste. Kuerten heerste op de baan. De Braziliaan serveerde sterk en dicteerde het spel van achter de baseline. De nummer vier van de wereld Ferrero kreeg kansjes, maar benutte ze niet. Kuerten sloeg daarentegen dodelijk toe op de momenten dat het moest.

Fererro nam alleen halverwege de eerste set kort een voorsprong, maar Kuerten knokte zich met een servicebreak naar 4-4 direct terug. Twee games later pakte Kuerten de eerste set met 6-4. De frustratie bij Ferrero was groot toen hij in de tweede set direct weer naar een achterstand werd gespeeld. Razend ramde de Spanjaard zo hoog mogelijk een bal de lucht in. Het Parijse publiek beloonde de actie van Ferrero met een fluitconcert. Kuerten had het publiek al vroeg voor zich gewonnen.

Met de steun van de toeschouwers liep de koele Kuerten weg bij de onrustige Ferrero. De tweede set pakte de Braziliaanse volksheld opnieuw met 6-4. Niemand geloofde nog in de kansen van de jonge Spanjaard. Na een twee uur en tien minuten maakte Kuerten op zijn tweede matchpoint een einde aan de droom van Ferrero. Niet hij, maar Kuerten gaat morgen tegen de Spanjaard Alex Corretja de strijd aan om zich voor de derde keer in de geschiedenis tot winnaar van Roland Garros te laten kronen.