Clijsters schreeuwend naar finale

Kim Clijsters (18) sloeg uit blijdschap en ongeloof haar handen voor de ogen. Justin Hénin (19) keek zwaar aangeslagen naar het gravel. Kort daarna vielen de twee Belgische tennissters elkaar voor de ogen van vijftienduizend toeschouwers op het court central in de armen. Na een bijna twee uur durend gevecht om een plaats in de finale van het grandslamtoernooi op Roland Garros waren de rivalen weer vriendinnen. Hénin zal Clijsters morgen steunen als ze het in de finale opneemt tegen de Amerikaanse Jennifer Capriati.

De imponerende opmars van het Belgische vrouwentennis kon niet beter worden geïllustreerd dan de afgelopen twee weken in Parijs. Clijsters en Hénin sloegen zich op de open Franse tenniskampioenschappen naar een plaats bij de beste tien op de wereldranglijst. Beide speelsters beleefden op Roland Garros hun definitieve doorbraak naar de top van het vrouwentennis.

De in het Vlaamse Bilzen geboren Clijsters baarde in 1999 als 16-jarige opzien door op Wimbledon als qualifier de vierde ronde te halen. Ze verloor van haar jeugdidool Steffi Graf. In de jaren die volgden behaalde de dochter van de Belgische oud-profvoetballer en -international Lei Clijsters drie toernooizeges. Dit jaar haalde ze tijdens de Australian Open de vierde ronde en stond ze in de finale van Indian Wells. Justin Hénin, afkomstig uit het Waalse Rochefort, werd in 1997 als 15-jarige de jongste winnaar ooit van de nationale Belgische kampioenschappen. Vorig jaar bereikte ze op de US Open in New York de vierde ronde. Dit seizoen begon ze verrassend sterk met twee toernooizeges en haalde ze tijdens de Australian Open net als Clijsters de laatste 32.

Clijsters en Hénin werden op Roland Garros respectievelijk als twaalfde en veertiende geplaatst. In een onderlinge ontmoeting was het Clijsters die gistermiddag voor een grote schare Belgische fans een voorlopig einde maakte aan het zo succesvolle optreden van de voor aanvang van het onderlinge duel als favoriete bestempelde Hénin. De stevige Clijsters was uiteindelijk in drie sets sterker dan haar lichtvoetige tegenstandster: 2-6, 7-5 en 6-3.

De halve eindstrijd leek aanvankelijk in een anticlimax voor de neutrale Belgische tennisfans te eindigen. In een slechts voor de helft gevuld stadion liet Hénin met vlijmscherpe fore- en backhands Clijsters alle hoeken van de baan zien. In een half uur tijd trok ze de eerste set met bijna speels gemak naar zich toe.

In de tweede set leek Hénin over haar tegenstandster heen te walsen tot de partij op een 4-2 stand plots een andere wending kreeg. Hénin miste drie kansen om Clijsters definitief te vellen. De Australische tennisser Lleyton Hewitt, zelf in de kwartfinales bedwongen door de Spanjaard Juan Carlos Ferrero, zag vanaf de tribune hoe zijn Belgische vriendin vervolgens op de baan zijn handelsmerk gebruikte door zichzelf met geschreeuw en gebalde vuisten op te peppen. Het werkte. Clijsters nam met vechtlust het initiatief en trok in de tweede set de stand gelijk.

In de derde en beslissende set kwam Hénin die mentale dreun niet meer te boven. Clijsters kreeg daarentegen met de minuut meer vertrouwen in een goede afloop. Onder de donkere wolken boven het court central beleefde de blonde Clijsters na één uur en 56 minuten het mooiste moment uit haar nog prille tennisloopbaan. Op haar eerste matchpoint sloeg ze een hoog opstuitende bal van Hénin met al haar kracht via het gravel de tribunes in. Clijsters plaatste zich als eerste Belgische ooit voor een finale van een grandslam.

Zonder naar het applaudisserende publiek te zwaaien, verliet Hénin met gebogen hoofd de baan. De Belgische had met een finaleplaats een ode willen brengen aan haar overleden moeder. Op de plaats waar ze nu een nederlaag leed, zag ze in 1992 als tienjarig meisje samen met haar moeder de finale tussen Steffi Graf en Monica Seles. ,,Op een dag, mam, zul je mij zien spelen op deze baan', beloofde Hénin destijds. Drie jaar later overleed haar moeder aan kanker. Hénin zei er de afgelopen weken van overtuigd te zijn dat haar moeder vanuit de hemel meeleeft. Een overwinning was de dochter niet gegeven.

Na afloop moest Hénin toegeven dat de teleurstelling enorm was. De Belgische, die bekend staat om haar ijzersterke karakter, had het juist op mentaliteit laten afweten. Hénin: ,,Ik was misschien bang om te winnen. De problemen hadden niets met het tennis of mijn fysieke gestel te maken. Het zat in mijn hoofd. Ik ben zwaar teleurgesteld. Ik heb vandaag de kans gehad om een droom uit te laten komen.'

De uiterst koele Clijsters, wier moeder aan een ernstige ziekte lijdt, leefde na afloop mee met Hénin. ,,Ik ben heel blij met de overwinning. Maar het is hard voor haar', zei Clijsters. ,,Ik begrijp dat ze aangeslagen is. Maar tennis blijft slechts sport. Ik denk dat Justin genoeg heeft meegemaakt om te weten dat dit niet het belangrijkste in het leven is.'