In Singapore let econoom op `auto-loterij'

Voorspellen is moeilijk vooral als het de economische toekomst betreft. Singapore heeft daarvoor een indicator, de prijs van vergunningen om met een auto te rijden. Deze maand is die indicator op zijn één na laagste punt.

,,Houd nou eens op met die COE-loterij'', klaagt Patrick Loh Kian Yew in een ingezonden brief in de nationale krant van Singapore, The Straits Times. COE is waarschijnlijk de afkorting die Singaporezen het meest voor in de mond ligt. Het staat voor Certificate Of Entitlement, een tien jaar durende vergunning die een ieder moet hebben wil hij een voertuig rijden.

De loterij waar Loh op doelt is het bied- en veilingsysteem waarmee de overheid een vooraf bepaald aantal autovergunningen over de aanvragers verdeelt. Uit dat bieden en veilen komt een prijs voor de vergunning. De prijsontwikkeling is soms grillig, vandaar het `loterij-gevoel' van Loh. Niettemin blijkt de prijs voor de COE's de economische groei en krimp vrij goed te voorspellen.

Nergens zijn auto's zo duur als op dit eiland. Met stevige belastingen, het impopulaire rekeningrijden en het via het COE-systeem quoteren van het aantal nieuwe auto's, bussen, vrachtwagens en motoren probeert de Singaporese regering het verkeer te beheersen. De ruimte is immers beperkt. Toch vinden velen het nodig een auto te bezitten, al was het alleen maar om zakelijk succes uit te stralen. De meestal Chinese succesmanagers calculeren in dat ze minstens 50.000 gulden kwijt zijn aan de COE-vergunning.

Groot was ieders verbazing dan ook toen opeens bleek dat de vergunning om tien jaar een auto te bezitten met een motorinhoud van maximaal 1.600 cc deze maand slechts honderd en één Singapore dollar kost. Er waren 2.935 vergunningen te vergeven - een normaal aantal - maar slechts 2.972 mensen boden erop. Zoals gebruikelijk is de laagste prijs van de hoogste 2.935 bieders de uiteindelijke vergunningprijs en nummer 2.935 bood wellicht uit balorigheid 101 dollar – de op één na laagste prijs ooit. The Straits Times publiceert sindsdien foto's van `101 dollar-Singaporezen' met hun nieuwe auto. Hun grijns beslaat bijna de hele krantenpagina.

Kort geleden en geheel losstaand van het `COE bijna-laagterecord' herzag het Ministerie van Handel en Industrie het verwachte economische groeicijfer over 2001. Singapore's economie zou niet tussen de 7 en 5 procent groeien, maar slechts tussen de 3,5 en 5,5 procent. Reden voor de somberte is de ,,zwakker-dan-verwachte economisch groei van de Verenigde Staten'' en de ,,eerder-dan-verwachte daling van de mondiale vraag naar elektronica''. Het pessimisme over de economische vooruitzichten is in Singapore en daarbuiten groot.

Toen de Azië-crisis de economie aan de rand van afgrond bracht, kostte de vergunning om in Singapore een auto te rijden slechts vijftig Singapore dollar. Zo zijn er meer momenten waarop een daling of stijging van de prijs voor een Certificate Of Entitlement gevolgd werd door een daling of stijging van de groei van het bruto nationale product. De mooiste economische groeicijfers sinds het elf jaar oude COE-systeem bestaat, werden aangekondigd door een recordprijs voor de vergunning. Bijna 100.000 dollar kostte een certificaat toen de economie met dubbele cijfers ging groeien. De groei na de crisis, in 1999, werd eveneens voorafgegaan door hogere COE-prijzen net als de naar verwachting afnemende groei van dit jaar was `voorspeld' door scherpe dalingen vorig jaar van de prijzen voor de auto vergunningen.

Die prijsdalingen hebben zich tot nu toe doorgezet met deze `101 dollar-maand' als dieptepunt. Weinigen zagen de Aziatische crisis van drie jaar geleden aankomen. De prijs voor een COE mocht dan op zijn allerlaagst staan, een verband legde men niet. Zou de economie van Singapore na almaar dalende COE-prijzen binnenkort weer in elkaar klappen, dan zal de regering het biedgedrag van aanstaande automobilisten wellicht nauwlettender in de gaten gaan houden.