Topfitte Capriati beleeft tweede jeugd

De 25-jarige Jennifer Capriati versloeg gisteren op Roland Garros haar 19-jarige landgenote Serena Williams, in drie sets. Daarmee bereikte de Amerikaanse net als elf jaar geleden de halve finale in Parijs.

Het succesverhaal van Jennifer Capriati wordt alleen maar mooier. Velen zagen haar titel op de Australian Open in januari misschien als verrassend, maar inmiddels is duidelijk dat de 25-jarige Amerikaanse nog veel meer in haar mars heeft. Op Roland Garros schaarde ze zich gisteren bij de laatste vier door op indrukwekkende wijze Serena Williams de baas te blijven: 6-2, 5-7 en 6-2. In een duel met de Zwitserse Martina Hingis zal morgen duidelijk worden of ze voor de tweede keer dit jaar de finale van een grand slam haalt.

Qua populariteit heeft Capriati na de aftocht van alle Franse speelsters het toernooi van Roland Garros al gewonnen. Door haar sprookjesachtige comeback na jaren vol ellende heeft ze ook in Frankrijk respect afgedwongen. De nummer vier van de wereld werd gisteren door de duizenden toeschouwers rond het court Suzanne Lenglen verwelkomd met een klaterend applaus en luide toejuichingen.

Voor Serena Williams, zevende van de wereld, klapte het publiek slechts beleefd in de handen.

Capriati toonde voor de partij haar medeleven met de 23-jarige Amerikaanse tennisster Corina Morariu, die onlangs te horen kreeg dat ze aan leukemie lijdt. Capriati liet voor de camera's een stuk papier zien met de tekst: `Word snel beter Corina'. Capriati liet in de twee uur die volgden zien dat ze op dit moment zelf misschien wel over haar beste conditie ooit beschikt.

De in fel roze gestoken Williams probeerde van het begin af aan zoveel mogelijk gebruik te maken van haar imposante spierbundels om de veel tengerder Capriati met puur krachttennis weg te spelen. De fitte Capriati koos voor een verdedigende tactiek. Ze wachtte rustig af totdat de onstuimige Williams de bal met een te wilde klap buiten de lijnen zou slaan.

De tactiek van Capriati bleek al snel te werken. Serena Williams, die in de aanloop naar Roland Garros geen partij op gravel speelde, stapelde fout op fout. Zuchtend en steunend zocht ze oogcontact met haar vader Richard Williams, die zijn andere dochter Venus een week geleden op hetzelfde court in de eerste ronde al had zien verliezen. Stampvoetend moest Serena Williams toezien hoe Capriati na 32 minuten de eerste set pakte.

Een complete afgang dreigde voor Serena Williams. Capriati domineerde het spel ook in het begin van de tweede set. Na ruim een uur kon ze op een 5-4 stand de partij zelf uitserveren. Op matchpoint sloeg Capriati tot opluchting van Serena Williams een dubbele fout. Serena Williams kreeg daarop haar zelfvertrouwen terug. Met de winst in vier games op rij was pakte ze alsnog de set.

In de derde en beslissende set was het echter weer Capriati die de partij dicteerde. Serena Williams liet in de beginfase drie kansen onbenut om de service van haar tegenstandster te breken, waarna Capriati vervolgens zelf uiterst doeltreffend toesloeg. Op het vierde machtpoint maaide Serena Williams de bal in een wanhoopspoging uit. Een brede lach brak door op het gezicht van Capriati. Net als elf jaar geleden had ze een plek bij de laatste vier in Parijs veroverd.

De laatste keer dat Capriati op Roland Garros succesvol was lijkt een eeuwigheid geleden. Op 14-jarige leeftijd haalde ze in 1990 als supertalent met grote eenvoud en zonder een set te verliezen de halve finale van de open Franse tenniskampioenschappen. Daarin ging ze uiteindelijk kansloos ten onder tegen Monica Seles.

De vrouw die morgen in de halve eindstrijd staat, is echter een compleet ander mens dan het kindsterretje van destijds. Ze overwon een zwarte periode van hasjgebruik en winkeldiefstal en groeide uit tot een volwassen tennisster. ,,Ik herinner me van elf jaar geleden eigenlijk alleen dat het toen allemaal heel gemakkelijk ging'', zei Capriati gisteren op rustige toon na haar overwinning op Williams. ,,Het is eigenlijk niet te vergelijken. Ik moet er nu echt ongelooflijk hard voor werken. Daarom smaakt het succes nu veel zoeter.''

De afgelopen maanden legde Capriati zichzelf een Spartaans trainingsregime op om fysiek in topconditie te zijn. Onder leiding van twee fitnesstrainers werkte ze twee keer per dag aan haar gestel door onder meer aan kickboksen te doen. Het wierp zichtbaar vruchten af. De zeer getalenteerde en fitte Capriati is dit jaar bijna niet te stuiten. Ze won de Australian Open en het toernooi van Charleston en was in Oklahoma, Miami en Hamburg verliezend finalist.

Capriati, die dit jaar al twee keer Hingis te sterk af was, blaakt van het zelfvertrouwen. Tegen Serena Williams liet ze gisteren zien dat ze op dit moment van iedereen kan winnen. Aan de vooravond van Roland Garros verhulde Capriati tegen de Engelse krant The Independent haar ambities niet: ,,Misschien laat ik het niet zoveel zien als de anderen, maar ik hunker ernaar om Roland Garros te winnen. Het water loopt al uit mijn mond als ik er aan denk.''