Niet treuren over oude merken

Financieel conglomeraat Fortis maakt zich op voor groei buiten de Benelux. Tegelijkertijd plakt `Nederbelg' Van Rossum gezwind het Fortis-merk op alle eerder aangekochte banken en verzekeraars. ,,Daar moet je niet spastisch over doen.''

Dineren in Parijs, de volgende ochtend op kantoor in Brussel. In de middag even naar Utrecht en dezelfde dag terug naar de Franse hoofdstad. De Nederlander Anton van Rossum, de nieuwe topman van financieel concern Fortis, draait er zijn hand niet voor om. ,,Ik heb vrienden in New York die iedere dag twee uur heen en twee uur terug reizen omdat ze daar zo mooi wonen. Daar is dat heel gewoon. Waarom zo moeilijk doen over een paar kantoren die verspreid zitten'', is zijn retorische vraag.

De voormalige consultant van adviesbureau McKinsey geeft nu negen maanden leiding aan Fortis. Aan bloedgroepenstrijd binnen de gelederen heeft hij een broertje dood. Niettemin ziet Van Rossum geen heil in één hoofdkantoor voor de Belgisch-Nederlandse bank-verzekeraar. Hij rekende wel af met de code om managementposities voor de helft aan Belgen en de andere helft aan Nederlanders toe te delen.

En bij de samenvoeging van de vorig jaar aangekochte verzekeraar Amersfoortse Stad Rotterdam met het veel grotere Amev schroomde hij niet om Amev minder bestuurszetels in de combinatie te geven. ,,We selecteren op basis van vaardigheden, niet meer op afkomst.''

De enorme overnamehonger van Fortis in de afgelopen tien jaar heeft een omvangrijk concern opgeleverd met veel bedrijven die niet geïntegreerd zijn. Sinds twee jaar, nog door de vorige leiding ingevoerd, wordt veel energie gestopt in ,,het bouwen van één instelling, het bouwen van een cultuur''.

Dat betekent activiteiten samenvoegen, kantoren sluiten en één merk promoten. In België hadden de banken ASLK en Generale 2.700 kantoren. Dat worden er 1.200. ,,En later kunnen dat er zelfs duizend worden. Eigenlijk is dat proces nooit afgelopen'', schetst Van Rossum.

Het nieuwe logo van Fortis moet een geïnspireerde gemeenschap uitstralen, eigenlijk een dorp. En volgens de topman gaat het goed met de lancering van de naam Fortis. Hij claimt dat de concernnaam het bekendste merk in België is. ,,Generale bestaat niet meer, ASLK bestaat niet meer. Je ziet de naamsbekendheid van die banken als een raket naar beneden gaan. Op termijn gaat onze Belgische verzekeraar Fortis AG gewoon Fortis heten. Hetzelfde staat in Nederland te gebeuren.''

Van Rossum gunt zich een paar jaar om namen als Amev Stad Rotterdam te vervangen door de concernnaam. Hij weet dat die wijzigingen intern op veel weerstand kunnen stuiten. ,,Maar het gaat om de klant. Voor hem blijkt het veel minder een probleem. Het doorvoeren van één merk is in het belang van de onderneming. Ik vind dat je daar dan niet spastisch over moet doen. Het is puur een bedrijfseconomische afweging.''

Ondanks Fortis' interne verwikkelingen kan het concern zich niet onttrekken aan de voortgaande schaalvergroting op de Europese markt. In de Benelux is Fortis groot, erbuiten komt het concern niet in de top-tienlijstjes voor. De strategie van Fortis om `een van de leiders in een deelmarkt' te zijn noopt tot een krachtenbundeling.

,,Een fusie is onvermijdelijk, met name grensoverschrijdend. Dat wordt het volgende spel: Fortis uit de Benelux met een andere partij daarbuiten. In sommige metiers is schaalgrootte onmisbaar om succesvol te zijn. Ik heb daarom een short list waar drie tot vijf bedrijven op staan. Binnen drie jaar een fusie? Neen, het moet nog sneller.''

Van Rossum ziet drie activiteiten die veel winnen met Europese schaalgrootte: de lucratieve pensioenproducten, vermogensbeheer en het bankieren voor rijke particulieren. De fusiepartner hoeft volgen Van Rossum niet aan de grens van de Benelux te staan. Zo zijn de Zwitsers sinds jaar en dag sterk in het bankieren voor vermogende klanten en excelleren de Britten in vermogensbeheer.

Van Rossum benadrukt dat niet één fusie alle groei-ambities van Fortis vervult. De voormalige consultant acht de kans reëel dat het concern twee bewegingen tegelijk maakt, net als de poging van Deutsche Bank om Dresdner Bank over te nemen en meteen een deel van de activiteiten door te sluizen naar verzekeraar Allianz.

Eén ding is zeker. De activiteiten die buiten de Benelux worden uitgebreid, moeten toegevoegde waarde hebben voor het Fortis-concern. Naast de uitbouw van private banking, vermogensbeheer en pensioenproducten, mikt Fortis op verbetering van zijn distributiekanaal in de Benelux en expansie in de Verenigde Staten en het Verre Oosten.

De verkoop begin dit jaar van de Amerikaanse levensverzekeringsactiviteiten – de dochter was een marginale speler geworden – bewijzen dat in de herschikking van Fortis' concern ook verkopen behoren. ,,Alle activiteiten die niet aan die strategie bijdragen zijn in principe desinvestbaar.''