LA Lakers wil ook over 76'ers heen walsen

In het Staples Center in Los Angeles spelen de LA Lakers en de Philadelphia 76'ers vanavond het eerste duel in de finale van de Amerikaanse basketbalcompetitie (NBA). Er wordt vooral uitgezien naar de duels tussen de guards Kobe Bryant (2,01 meter) en Allen Iverson (1,83).

Zijn de Philadelphia 76'ers, de basketbalclub die dit seizoen de titels Meest Gewaardeerde Speler en Meest Gewaardeerde Coach heeft gewonnen, de gedoodverfde winnaar van de NBA, de Amerikaanse basketbalcompetitie? Zeker niet! De kenners verwachten dat de Los Angeles Lakers voor het tweede achtereenvolgende jaar de titel zullen binnenhalen.

Vanavond spelen de teams de eerste wedstrijd in Los Angeles in een finaleserie van maximaal zeven duels om vier gewonnen wedstrijden. De Lakers zijn favoriet en hebben het thuisvoordeel, want pas de derde wedstrijd is in Philadelphia. Op hun sloffen hebben ze het gewone seizoen beeindigd en in de play-offs drie tegenstanders platgewalst. Ze zijn al achttien wedstrijden achter elkaar ongeslagen, waarvan elf in de play-offs. Ze worden in staat geacht zonder ook maar één partij te verliezen de finale te winnen.

Dat zou een ongekende prestatie zijn die zich niet heeft voorgedaan sinds 1983, toen – jawel! – de 76'ers ongeslagen de NBA-finale wonnen van de Lakers. Sindsdien is Philadelphia altijd een middenmoter geweest en heeft het zelfs nauwelijks meer de play-offs bereikt. Nu heeft het in Allen Iverson (Most Valuable Player of the NBA) en Dikembe Mutombo (Best Defense Player of the NBA) twee superspelers die het team dragen. Hun coach is Larry Brown (Most Valuable Coach of the NBA), die jarenlang de Indiana Pacers coachte maar ondanks veelvuldige play-offwedstrijden nooit de felbegeerde NBA-finales bereikte.

De LA Lakers wonnen vorig jaar zonder veel moeite de NBA en hebben weinig in hun team veranderd. De coach is nog steeds Phil Jackson die bij de Chicago Bulls met Michael Jordan in de jaren negentig successen vierde in de NBA. Sterspelers zijn Shaquille O'Neal (29) en Kobe Bryant (22), absolute vedettes in het Amerikaanse basketbal. De tandem O'Neal/Bryant was dit seizoen regelmatig wedstrijd na wedstrijd goed voor tachtig punten. Toch moet niet worden vergeten dat de Lakers in het afgelopen seizoen bijna implodeerden door ruzie tussen de twee supersterren. O'Neal en Bryant – en zelfs Phil Jackson – begonnen elkaar te becommentariëren in de media, wat de prestaties halverwege het seizoen duidelijk negatief beïnvloedde. Een geslaagde verzoening door manager Jerry West, de man die beide spelers in 1996 naar Los Angeles haalde, heeft de Lakers gered. Het is nu een geoliede machine die moeilijk kan worden gestopt.

De weg naar deze NBA-finale verliep voor beide teams op zeer uiteenlopende wijze. Waar de 76'ers voor elk puntje moesten knokken dribbelden de Lakers geeuwend naar de meet. De Lakers hebben dan ook alweer een week rust achter de rug als ze vanavond aantreden, terwijl de 76'ers pas zondag hun kampioenschap van de Eastern Conference bereikten na een duel met de Milwaukee Bucks van zeven wedstrijden. Uitblinker Iverson kneusde in de tweede wedstrijd zijn stuitje en in de vierde werd een tand losgeslagen door een elleboogstoot. Toch kon hij in de laatste wedstrijd zijn team naar de overwinning brengen door 44 punten te scoren. De zevende en beslissende wedstrijd eindigde in 108-91, wat vernietigend mag heten.

De Lakers zijn zulke scores gewend. De manier waarop zij de San Antonio Spurs afdroogden was verrassend maar illustreerde tegelijkertijd wat een overmacht dit huidige Lakers-team is. Wat waren de Spurs tijdens het reguliere seizoen favorieten voor het kampioenschap! De twee laatste wedstrijden van de vier in de play-offs werden echter gewonnen door de Lakers met respectievelijk 39 en 29 punten verschil. Daarvoor denderden de Lakers over de Sacramento Kings, een team dat vorig jaar nog heel dichtbij winst kwam in de finale van de Western Conference.

Eén team (Lakers) is uitgesproken favoriet en dat maakt van het andere team (76'ers) een enorme underdog. Heeft Mutombo een kans tegen de Shaq? Kan Iverson wellicht Bryant uit zijn spel halen? Hopelijk zijn er na volgende woensdag (wedstrijd vier) nog een paar wedstrijden te spelen.