Kingfisher heeft te lang geaarzeld

Het Britse detailhandelsconcern Kingfisher ziet af van de verkoop van zijn onaantrekkelijke dochters Superdrug, waar het Nederlandse Kruidvat zijn zinnen op had gezet, en Woolworths. In plaats daarvan wil Kingfisher beide bedrijven verzelfstandigen en naar de beurs brengen. Daardoor wordt het mogelijk aandelen te verwerven in warenhuizen met lage groeiprognoses, die niemand wil. Kingfisher zegt dat dit de beste - of beter gezegd de minst slechte - optie is voor zijn geplaagde aandeelhouders, die de koers in minder dan twee jaar hebben zien halveren. De af te splitsen bedrijven moeten de schuldenlast dragen en moederbedrijf Kingfisher krijgt zijn handen vrij om zich te concentreren op zijn winstgevender doe-het-zelfzaken en winkels voor elektrische apparaten, waarvan de groeiprognoses veel gunstiger zijn.

Het antwoord op de vraag of er een betere oplosing mogelijk was geweest, heeft zoals gebruikelijk alles te maken met de timing. Het detailshandelsconcern zat al een tijdje te wachten op de komst van een verlosser. De groei van drogisterijketen Superdrug staat al onder druk sinds het eind van de jaren '90, toen supermarkten hun eigen geneesmiddelen gingen verkopen. De marktomstandigheden zijn er alleen maar slechter op geworden, nu de prijscontroles voor de meeste geneesmiddelen zijn afgeschaft. Warenhuisketen Woolworths, waarvan het imago vrijwel voortdurend wordt opgepoetst, is al sinds jaar en dag bij de consument uit de gunst .

Meer dan drie jaar geleden wilde Kingfisher nog geen gehoor geven aan voorstellen om de twee bedrijven te verkopen. Het concern besloot vorig jaar september om de warenhuizen naar de beurs te brengen. Daarna heeft het negen maanden getwijfeld over aanbiedingen van gegadigden, die nooit echt substantieel van omvang waren, voordat het ertoe over ging om de beursgang toch door te zetten. De aandeelhouders, die er door dit alles bekaaid vanaf komen, moeten Kingfisher-topman Sir Geoff Mulcahy maar vragen of hij voor straf niet de leiding bij de warenhuizendivisie moet kBYijgen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld