Ierland en Portugal delen opnieuw punten in groep 2

Ierland en Portugal hebben zaterdagmiddag ook in hun tweede onderlinge duel in groep 2 van het WK-kwalificatietoernooi de punten gedeeld. In Dublin eindigde de botsing van twee verschillende speelstijlen evenals vorig najaar in Lissabon in een 1-1 gelijkspel. Daarmee behouden Ierland en Portugal betere kansen dan Nederland om zich te plaatsen voor het wereldkampioenschap voetbal.

Voor de eindronde in Japen en Zuid-Korea plaatsen de nummers één uit elke kwalificatiepoule zich rechtstreeks. De nummer twee speelt beslissingsduels tegen een andere nummer twee of tegen een groepswinnaar uit de Aziatische zone. Portugal heeft de beste papieren in groep 2. Dit land heeft nog vier relatief eenvoudige wedstrijden op het programma: Cyprus (2x), Andorra en Estland.

Ierland en Nederland moeten op 1 september in een rechtstreeks duel in Dublin uitmaken welk land afvalt voor het wereldkampioenschap. Nederland moet waarschijnlijk winnen op Lansdowne Road, waar de The Green Army al veertien duels ongeslagen is. Pas wanneer Ierland morgenavond punten verspeelt in en tegen Estland, heeft Nederland wellicht genoeg aan een gelijkspel in Dublin.

Ierland en Portugal speelden zaterdag een wisselvallige wedstrijd. Het simpele aanvalsspel van de thuisploeg schoot in de eerste helft tekort tegen het snelle combinatievoetbal van de Zuid-Europeanen. Portugal kreeg, spelend met een hard wind in de rug, een handvol grote doelkansen. Figo en Rui Costa schoten de bal tegen de paal. Pauleta zag zijn inzet gekeerd door de Ierse doelman Given.

De tweede helft gaf een ander wedstrijdbeeld te zien. Dit keer hadden de Ieren de straffe zeebries in de rug. Aangemoedigd door veertigduizend luidruchtige aanhangers creëerde de thuisploeg een klein veldoverwicht. Halverwege de tweede helft maakte Roy Keane de openingstreffer. De middenvelder van Manchester United punterde de bal via de voet van een Portugese verdediger in het doel. Keane kreeg ook een gele kaart en is daarom geschorst voor het uitduel tegen Estland.

Portugal maakte de onverdiende achterstand pas tien minuten voor tijd ongedaan. Sterspeler Figo, die tientallen aanslagen op zijn ledematen moest incasseren, scoorde in de slotfase met een bekeken kopbal. Beide ploegen toonden zich in de resterende speeltijd tevreden met het gelijkspel, dat voor Nederland het slechtst denkbare resultaat was.

Bondscoach McCarthy, opvolger van de legendarische Jack Charlton, heeft het Ierse elftal tot een homogeen team gesmeed. De mix van ervaren spelers (Quinn, Roy Keane) en talentvolle spelers (Harte, Robbie Keane) blijkt in de praktijk opgewassen tegen Europese topploegen. De jonge garde maakte in 1997 en 1998 al veel indruk bij zowel de EK als de WK voor junioren.

Het opportunistische spel van Ierland leidt tot ergernis bij de tegenstander, zo bleek tegen Portugal. Bondscoach Oliveira weigerde na afloop de hand te schudden van zijn collega McCarthy. Hij hield de Ier verantwoordelijk voor het ,,Ierse rugbyspel''.