Agassi treedt uit de schaduw

De 31-jarige Andre Agassi sloeg zich bijna geruisloos door de eerste week van Roland Garros. In de achtste finales tegen de Argentijn Franco Squillari (4-6, 6-2, 6-4, 1-6 en 6-0) werd gisteren duidelijk dat de Amerikaanse tennisser in kampioensvorm steekt.

Andre Agassi rende na zijn zege op Franco Squillari met gebalde vuisten over het court central. Het publiek stond na drie uur en vijf minuten op de banken voor de in Frankrijk immens populaire Amerikaan die in 1999 Roland Garros won. Agassi nam de loftuitingen met een diepe buiging in ontvangst. Morgen in de kwartfinales zullen de toeschouwers echter massaal zijn tegenstander steunen: de Fransman Sebastien Grosjean.

Agassi wandelde tot gisteren vrijwel geruisloos door de eerste rondes van de open Franse tenniskampioenschappen. De Amerikaan, die dit jaar de Australian Open en de toernooien van Indian Wells en Miami op zijn naam schreef, begon aan Roland Garros in de schaduw van de Braziliaanse titelverdediger Gustavo Kuerten en de Spaanse topfavoriet Juan Carlos Ferrero.

De eenvoudige overwinningen van Agassi op achtereenvolgens de Zweed Thomas Johansson, de Fransman Julien Boutter en de Braziliaan Fernando Meligeni leverden hem zelfs in de Amerikaanse media nauwelijks publiciteit op. De schijnwerpers waren gericht op landgenoten van Agassi. Venus Williams werd verrassend uitgeschakeld in de eerste ronde, Pete Sampras ging kansloos ten onder tegen een modale Spaanse tennisser, het supertalent Andy Roddick moest geblesseerd opgeven na een valpartij en de volslagen onbekende Michael Russell liet zondag een matchpoint onbenut tegen Kuerten.

Maar na de overtuigende zege op Squillari stond Agassi gisteren plotseling vol in de aandacht. De als laatst overgebleven Amerikaan in het mannentoernooi van Roland Garros schaarde zich als serieuze kandidaat voor de eindzege bij de laatste acht in Parijs. Agassi heeft het geluk dat hij zich in de onderste helft van het schema bevindt met mindere goden als Sebastien Grosjean, Alex Corretja en Roger Federer. Terwijl in de bovenste helft Gustavo Kuerten, Juan Carlos Ferrero, Yevgeni Kafelnikov en de Lleyton Hewitt samen moeten strijden om een plek in de finale.

In het volledig uitverkochte stadion Philippe Chatrier werd Agassi gisteren al als een kampioen begroet door het publiek. Onder toeziend oog van de Duitse tennislegende Steffi Graf streden de als derde geplaatste Agassi en de als zestiende geplaatste Squillari vanaf de eerste minuut om het recht van de sterkste. Als twee boksers gingen ze op zoek naar de knock-out van hun tegenstander. Met harde knallen in de hoeken probeerden ze elkaar af te matten. Alleen de eerste game duurde al bijna vijftien minuten. De toon was gezet.

Na ruim een uur tennis ging de eerste set verrassend naar de 24-jarige Squillari, die steeds met zijn knalharde forehand de ballen langs Agassi wist te rammen. Maar naar mate de partij vorderde kreeg Agassi steeds meer vat op het spel van de Argentijnse halve finalist van vorig jaar.

De topfitte Agassi koos gisteren voor de tactiek van de uitputting. Beetje bij beetje sloopte hij Squillari. De Argentijn moest steeds meters omlopen om zijn geliefde forehand te kunnen slaan. Agassi speelde de ballen koel en met uiterste precisie terug. Na afloop bleek na berekeningen van speciale meetapparatuur dat Squillari vijf kilometer had gelopen, terwijl Agassi slechts 3,6 kilometer in de benen had.

In de tweede en derde set was Squillari bij vlagen het spoor volledig bijster. Alles wat hij probeerde om Agassi uit zijn spel te halen mislukte. Korte ballen verdwenen in het net en harde wanhoopsklappen vielen meters uit. Maar aan het einde van de derde set ging het spel van Argentijn plotseling lopen. Squillari moest de derde set uiteindelijk nog aan Agassi laten, maar in de vierde reeks slachtte hij de Amerikaan met 6-1 af. Agassi lag op zijn knieën. Een verrassing hing in de lucht.

Maar Agassi ging op het moment dat hij in de verdrukking leek te komen, weer het tennis uit zijn beste tijden spelen. Het Franse publiek koos massaal partij voor de kaalgeschoren Amerikaan. De wave golfde door het stadion. Zowel fysiek als mentaal stond Agassi als een winnaar op de baan. Squillari moest direct zijn service inleveren. De klap kwam de aangeslagen Argentijn niet meer te boven. Met dodelijke cijfers maakte Agassi een einde aan het gevecht: 6-0.

Het contrast met de Agassi van twaalf maanden geleden was groot. Buiten de Australian Open won hij geen enkel evenement. Mentaal was hij een wrak. Na een kansloos verlies tegen de Slowaak Karol Kucera verliet Agassi het toernooi van Roland Garros toen door de achterdeur. Later bleek dat zijn moeder en zus borstkanker hadden. Het einde van het tijdperk Agassi leek voorbij.

Maar net als een paar jaar geleden toen hij zich als afgeschreven nummer 141 van de wereld weer terugknokte - toonde Agassi dit jaar tot dusver aan over een ijzersterke mentaliteit te beschikken. In de partij tegen Squillari werd gisteren duidelijk dat een Agassi in goede doen van iedereen kan winnen.