Sampras weer onderuit op Roland Garros

Pete Sampras is op gravel niet meer dan de parodie van een kampioen. De 29-jarige tennisser zwaaide na zijn kansloze nederlaag tegen de Spaanse nummer 76 van de wereld Galo Blanco (7-6, 6-3 en 6-2) slechts flauwtjes naar het publiek in het volle court Phillip Chatrier. Sampras' missie om zich op de open Franse kampioenschappen in Parijs tot winnaar te laten kronen, was voor de twaalfde keer mislukt.

De aftocht van de Amerikaanse wereldster wekte bijna medelijden op. Na afloop zat Sampras erbij als een verslagen bokser. ,,Het is zo frustrerend'', zei de huidige nummer vijf van de wereld. ,,Ik heb in de loop der jaren van alles geprobeerd om me goed voor te bereiden op dit toernooi. Ik heb veel op gravel gespeeld. Ik heb weinig op gravel gespeeld. Niets hielp. Maar met het verstrijken van de jaren wordt het steeds moeilijker om hier te winnen. Het enige wat ik kan doen is blijven hopen.''

Sampras triomfeerde overal in zijn tenniscarrière. In zijn loopbaan sloeg hij zo'n honderd miljoen gulden bij elkaar. Hij won 63 titels in het enkelspel, waaronder dertien keer een grandslamtoernooi. Een wereldrecord. Zes jaar achtereen was hij de nummer één van de wereld. In Sampras' prijzenkast ontbreekt alleen de Coupe des Mousquetaires.

In zijn jarenlange zoektocht naar succes in het Bois de Boulogne kwam hij nooit verder dan de halve finales. In 1996 versperde de Rus Kafelnikov de weg naar de finale. Daarna kwam hij nooit verder dan de derde ronde. Vorig jaar verloor hij al in de eerste ronde met de Australiër Philippoussis.

Desondanks bleef Sampras altijd geloven in een succes. Vorige week zei hij tijdens de World Team Cup in Düsseldorf nog dat Parijs hem nooit gunstig gezind was geweest. ,,Ik weet dat ik mezelf een hoop druk opleg, maar misschien haal ik 't dit jaar'', sprak hij aan de vooravond van Roland Garros.

Sampras legt zich sinds vorig jaar met name toe op de grandslamtoernooien en hecht minder belang aan zijn positie op de wereldranglijst. Tijdens de Australian Open reikte Sampras niet verder dan de vierde ronde, waarin zijn landgenoot Martin te sterk was. Het hardcourt seizoen besloot hij zonder een toernooizege.

In de aanloop naar Roland Garros koos Sampras dit jaar voor een intensieve voorbereiding op gravel. Hij schreef zich in voor de graveltoernooien van Rome en Hamburg. Maar Sampras maakte geen indruk. Na nederlagen tegen Levy uit Israël en Calatrava uit Spanje ging hij naar het gravel van Düsseldorf voor de World Team Cup. Met overwinningen op de Argentijnse gravelspecialist Squillari en de Fransman Grosjean vijzelde hij op het laatste moment zijn zelfvertrouwen iets op.

Maar na de eerste ronde op Roland Garros was daar weinig meer van over. Sampras had de grootste moeite om een pijnlijke nederlaag tegen de Franse nummer 247 van de wereld Kauffmann te voorkomen. Sampras moest drie matchpoints verijdelen om uiteindelijk moegestreden na drie uur en twaalf minuten in vijf sets te overleven. Na afloop kon Sampras niet meer dan opgelucht adem halen.

Aan de lijdensweg van Sampras werd gisteren hardhandig een einde gemaakt door de modale tennisser Blanco. De 24-jarige Spaanse gravelspecialist hoefde zich niet overmatig in te spannen. Het agressieve tennis waarmee Sampras op Wimbledon haast onverslaanbaar is, werkt niet op de langzame gravelbanen van Parijs. Blanco hoefde niet veel meer te doen dan de ballen van Sampras met veel topspin terug te brengen. Sampras maakte de fouten, Blanco kreeg de punten.

Na ruim twee uur viel het doek voor Sampras. Het eerste matchpoint van Blanco beëindigde Sampras met een forehand in het net. Sampras liep als een kromme oude man naar de bank. Hij zwaaide de zwarte tas met rackets om zijn schouder. Met gebogen hoofd verdween hij in de catacomben van het stadion. Als een schlemiel verliet Sampras Roland Garros. Over een maand keert hij op Wimbledon terug, als de koning van het gras.