Vloog hoog, viel diep

Wie anderhalf jaar geleden had voorspeld dat de producent van telecommunicatie-apparatuur Lucent een kandidaat voor overname was, zou voor gek zijn verklaard. De hoogvlieger op de beurs leek onaantastbaar en had een omzet- en winstgroei van twintig procent per jaar. De beurswaarde bedroeg op zeker moment 285 miljard dollar.

Na tegenvallende resultaten, een bijna complete personeelswisseling in de top, het instorten van de beurskoers van 80 naar 6 en een markt die krapper is, was Lucent echter rijp voor overname door Alcatel, dat ruim 23 miljard dollar bood voor het Amerikaanse technologiebedrijf. Aanvankelijk waren de Fransen alleen geïnteresseerd in een overname van de afdeling optische netwerktechnologie, later in het hele bedrijf.

Lucent werd in 1996 verzelfstandigd van AT&T als producent van telecomapparatuur en kreeg ook de befaamde Bell Laboratories mee. Het bedrijf is 's werelds grootste leverancier van apparatuur en software aan telecommunicatiebedrijven. De toenmalige beursgang leverde 3 miljard dollar op, wat destijds een absoluut record was. Henry Schacht was de topman maar gaf het roer snel over aan Richard McGinn. Ex-KPN-topman Ben Verwaayen werd chief operating officer, later vice-voorzitter.

Onder McGinn ging het mis. Hij koos in een vroeg stadium voor de verkeerde optische routers, wat Lucent terrein deed verliezen ten opzichte van Nortel en Cisco. Een winstwaarschuwing in januari 1999 kondigde onheil aan en eenzelfde waarschuwing twaalf maanden later ergerde Wall Street. Vorig najaar viel McGinn door de mand. Hij had producten geleverd met onverantwoord hoge kortingen om de omzet op te krikken. Maar de winst was beneden de maat en McGinn werd ontslagen.

Henry Schacht nam wederom de leiding over om het zinkende schip van de ondergang te redden. Lucent kondigde aan 1,6 miljard opzij te zetten om een grote reorganisatie en een banenverlies van tienduizend te bekostigen. De winstvooruitzichten waren vaag en het verlies over de afgelopen twee kwartalen bedroeg 4,95 miljard bij een omzet van tien miljard dollar. Lucent bleek moeilijkheden te hebben met zijn kaspositie en toen dit voorjaar het gerucht ging dat het bedrijf niet meer aan zijn financiële verplichtingen zou kunnen voldoen, zag het bedrijf zich genoodzaakt dit formeel tegen te spreken.

Onder McGinn verloor Lucent belangrijke topmanagers, onder wie Carly Fiorina die naar Hewlett Packard ging. Na McGinns vertrek is een nieuwe uittocht begonnen en vertrok er veel jong talent. Twee weken geleden verloor Lucent chief financial officer Deborah Hopkins. Nu zijn alleen nog Henry Schacht en Ben Verwaayen over.