Opnieuw gijzeling toeristen Filippijnen

De extremistische moslimgroepering Abu Sayyaf heeft in het zuiden van de Filippijnen opnieuw een groep buitenlandse toeristen ontvoerd en in gijzeling genomen. De in totaal twintig toeristen en hotelmedewerkers werden gisteren in het vakantieoord Dos Palmas op het westelijke eilandje Arracici overvallen door zwaar bewapende mannen.

Onder de gegijzelden bevinden zich drie Amerikanen, een missionarissenechtpaar en een amateurduiker. Een rebellenleider, die de ontvoering vandaag opeiste, zei dat de gijzelaars in twee groepen naar de eilanden Basilan en Jolo, ongeveer 500 kilometer zuidelijker, worden gebracht. De ontvoerders wisten afgelopen nacht door een cordon van marineschepen te varen tijdens hun tocht naar de twee eilanden, die worden beschouwd als hun uitvalsbases.

De gijzeling lijkt sterk op die van vorig jaar toen leden van Abu Sayyaf in april 21 toeristen en hotelmedewerkers meenamen van het Maleisische duikersparadijs Sipadan naar Jolo. Het duurde toen vier maanden voordat de Europese gegijzelden in ruil voor miljoenen dollars aan losgeld vrijkwamen. Eén gijzelaar, de Filippijnse duikinstructeur Roland Ullah, zit nog steeds vast.

De autoriteiten gingen er gisteren al van uit dat de ontvoering het werk van Abu Sayyaf is. Het accent dat de met bivakmutsen getooide overvallers spraken, is herkend als hetzelfde dat op Jolo gesproken wordt. Verder is de speedboot die ze gisteren gebruikten van het type waarvan de rebellen er een aantal hebben aangeschaft toen het losgeld van hun vorige ontvoering binnenstroomde.

Nadat vorig jaar september de laatste Westerse gijzelaar was vrijgelaten, deed het leger op last van de toenmalige Filippijnse president Joseph Estrada een poging de Abu Sayyaf binnen een week ,,uit te roeien''. De rebellen bleken van het losgeld evenwel een indrukwekkend wapenarsenaal te hebben gekocht. Het lukte landmacht, marine en luchtmacht niet de moslimstrijders te verslaan die door de eigen bevolking worden gezien als ordinaire bandieten die hun zucht naar losgeld maskeren met politieke eisen.

Twee weken geleden nog zag leek het erop dat het einde voor Abu Sayyaf nabij was. Doordat het leger echter werd weggeroepen om de verkiezingen van 14 mei te begeleiden, konden de rebellen zich hergroeperen en lijkt het erop dat ze wederom op zoek zijn naar gijzelaars die losgeld op kunnen leveren. Afgelopen donderdag werd een veerboot gekaapt met veertig opvarenden, die op twee na zijn vrijgelaten.

De opvolger van de afgezette Estrada, president Gloria Arroyo, heeft het leger opdracht gegeven ,,voor eens en voor altijd af te rekenen'' met de ontvoerders. Legerwoordvoerder generaal Adan benadrukte echter dat de belangrijkste inzet is ,,de kidnappers te neutraliseren en de gijzelaars ongedeerd vrij te krijgen''.