Oldham geteisterd door rassenrellen

Aziatische jongeren hebben voor de tweede achtereenvolgende nacht slag geleverd met oproerpolitie in Oldham, een voorstad van Manchester, waar de etnische spanning al maanden oploopt.

De rellen braken zaterdagavond uit en hebben asiel en immigratie opnieuw hoog op de politieke agenda gezet in de aanloop naar de verkiezingen van 7 juni.

Groepen jongeren van Pakistaanse en Bengaalse origine gooiden vannacht molotov-cocktails, richtten barricades op en probeerden het hoofdkantoor van de plaatselijke krant in brand te steken, maar volgens de politie was het geweld beperkt vergeleken bij de rellen van zaterdag, die zeven uur duurden. Daarbij raakten vijftien politieagenten gewond en werden tientallen arrestaties verricht onder blanken en Aziaten.

Leiders van de etnische gemeenschappen in Oldham beschuldigen het extreem-rechtse National Front (NF) van het aanstichten van de rellen. Eerder deze maand arresteerde de politie vijftien NF-leden nadat de partij een verbod op het houden van een mars wilde negeren. Blanke skinheads waren zaterdag en zondag bij de rellen betrokken en gooiden onder meer ramen in bij een Bengaals gezin.

Volgens de politie proberen Aziatische jongeren hun wijken in no-go areas te veranderen, waar steeds vaker blanken het slachtoffer zijn van geweld. Aziatische jongeren sloegen eerder dit jaar een 76-jarige blanke man in elkaar. Een vijftienjarige jongen is daarvoor gearresteerd.

Harde taal over asielzoekers en immigranten van de Conservatieve Partij heeft bijgedragen aan het geweld in Oldham. Met die beschuldiging rakelden de Liberal Democrats, het `Britse D66', gisteren het `rassendebat' tijdens de verkiezingscampagne op. Volgens Simon Hughes, die bij de LibDems de portefeuille Binnenlandse Zaken beheert, moedigt de taal van Tory-leider William Hague mensen aan ,,te denken dat ze met intolerant gedrag wegkomen''.

Hague heeft eerder gepleit voor het opsluiten van alle asielzoekers in speciale centra tot hun aanvraag is behandeld. Veel Britten hebben weinig rechtstreeks te maken met asielzoekers, maar leven wel in multi-etnische gemeenschappen en zouden asiel als `code' voor racisme gebruiken. De Conservatieven hebben gisteren furieus ontkend etnisch geweld aan te moedigen. Jack Straw, de Labour-minister voor Binnenlandse Zaken, weigerde eveneens een verband te leggen.

Ruim eentiende van de 219.000 inwoners van Oldham is van Aziatische origine. De ouders van veel jongeren zijn Bengalen en Pakistani die er in de jaren zestig kwamen wonen om in de textiel-industrie te werken. Met het verloren gaan van die sector is de werkloosheid zeer hoog, terwijl onder jongeren drugsmisbruik en daaraan gerelateerde criminaliteit sterk toeneemt.