Heeft de markt voor fusies en overnames de bodem bereikt?

Wanneer zal de markt voor fusies en overnames zich herstellen? Volgens Frank Quattrone, van de technologiedivisie van zakenbank Credit Suisse First Boston, moeten allereerst kopers met hun verminderde beurswaarde leren omgaan, en vervolgens zal het vertrouwen moeten terugkeren op de markt. Daar is weinig tegen in te brengen, maar dat geldt niet voor Quattrones inschatting van de tijd die dit proces in beslag zal nemen.

Quattrone denkt dat bedrijven in het huidige klimaat met bepaalde transacties hun voordeel kunnen doen. Bedrijven met veelbelovende technologieën kunnen profiteren van moederbedrijven met beter gevulde zakken, en koopjesjagers kunnen nu hun slag slaan.

Om uit te leggen waarom dit nog niet is gebeurd, wijst hij op een aantal potentiële struikelblokken. ,,Sommige bedrijven kunnen nog niet zo goed uit de voeten met hun huidige beurswaarde." Hoe zou Cisco, dat zijn hooggewaardeerde aandelen in de jaren '90 gebruikt heeft om technologiebedrijven op te kopen, bijvoorbeeld omgaan met dergelijke acquisities na een koersdaling van bijna 80 procent? Voordat ze weer deals kunnen sluiten, moeten veel technologieconcerns aanvaarden dat hun overnamekas misschien wel voorgoed veel minder vol zit. Daar staat tegenover dat de aandelen van de overnamekandidaten vaak net zo diep gevallen zijn. Als in de relatieve waardering weinig veranderd is, zullen de aandelenkoersen nieuwe transacties uiteindelijk niet in de weg staan.

Maar de echte drijvende kracht achter die deals is toch het vertrouwen. Als dat ontbreekt, zullen potentiële kopers risico's schuwen. Vooral transacties die de winst van de koper tijdelijk drukken, zijn weinig populair op nerveuze markten, zelfs als de strategische logica van dat soort deals op de langere termijn helder is. Deze fusies en overnames zullen moeten wachten tot de markt zich niet blindstaart op de korte termijn-resultaten.

Quattrone verwacht dat het herstel zich binnen twee kwartalen zal voltrekken, maar hij geeft toe dat het ook langer kan gaan duren. Kopers zullen wachten op een aantal indicatoren voordat ze tot actie overgaan. Quattrone's optimisme is gebaseerd op de veronderstelling dat de marktomstandigheden voor technologiebedrijven zich hebben gestabiliseerd — al is dat niet over de hele linie het geval. De pc-sector is door zijn voorraden heen en wacht op nieuwe vraag; voor aanbieders van telecommunicatie-apparatuur daarentegen kunnen de marktomstandigheden nog verder verslechteren. Op dit moment is de stelling van Quattrone dat de markt voor fusie- en overnamebegeleiding zich binnenkort zal herstellen, nog onbewezen. Maar dat kan snel veranderen, als Alcatel met Lucent fuseert. Daarbij is de koers van de biedende partij minder dramatisch gedaald dan die van de begeerde partij. Hier doet zich dus de kans op een goedkope deal voor, terwijl de onzekerheid over de marktomstandigheden groot is: een schoolvoorbeeld van waar Quattrone het over heeft.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld