Vooral Italianen nemen Giro serieus

De 84ste editie van de Giro d'Italia begint morgen met een proloog in de kustplaats Pescara. De strijd om de roze trui belooft spannend te worden.

Fransen en Italianen strijden van oudsher om de uitverkiezing tot meest chauvinistische wielervolk ter wereld. De organisatie van de Tour de France kreeg deze maand veel kritiek voor haar selectiemethode. Zij geeft de voorkeur aan de mindere goden uit Frankrijk. De organisatie van de Giro d'Italia koestert zijn landgenoten evenzeer, maar hoeft geen buitenlandse toppers voor het hoofd te stoten. Wie wil, mag meerijden. De Giro is minder populair dan de Tour.

De meeste aandacht is gericht op twee Italiaanse veteranen. Klimmer Marco Pantani en sprinter Mario Cipollini willen bewijzen dat ze ten onrechte werden gepasseerd door de Franse wedstrijdleiding. Beide renners hebben vergeefs geprobeerd via een andere sponsor aan de Tour te kunnen deelnemen.

Pantani heeft dit seizoen nog weinig laten zien op de fiets. De eindwinnaar van 1998 - toen hij ook de Tour op zijn naam schreef - is al twee jaar verwikkeld in een juridisch gevecht. Elefantino wordt verdacht van dopingpraktijken. Met de vorm van Cipollini is het beter gesteld. Hij zal na afloop van de vlakke etappes vermoedelijk een paar keer de bloemenmeisjes mogen kussen.

Halverwege de ronde arriveert de karavaan in de Alpen en de Dolomieten. In dit hooggebergte valt meestal de beslissing in de Giro. Er staan in totaal acht bergetappes op het programma, waarvan vijf zware ritten. Na de proloog in Pescara volgt over twee weken een langere tijdrit in Lombardije. Een paar dagen eerder maakt het peloton een uitstapje naar buurland Slovenië.

In de strijd om de roze leiderstrui moet de Italiaanse titelhouder Stefano Garzelli bewijzen dat hij geen eendagsvlieg is. Hij rijdt dit seizoen in de kleuren van Mapei, nadat hij vorig jaar onder de hoede van Pantani in het shirt van Mercatone Uno uitgeblonk. Garzelli verwacht de meeste concurrentie van zijn landgenoot Francesco Casagrande, algemeen beschouwd als de meest veelzijdige coureur van dit moment. Casagrande werd vorig jaar nipt verslagen door Garzelli. De andere Italiaanse kanshebber heet Gilberto Simoni. Hij werd vorig jaar derde.

De Amerikaan Lance Armstrong geeft de voorkeur aan een rustige voorbereiding op de Tour, waarin hij over twee maanden zijn gele trui verdedigt. De Duitser Jan Ullrich beschouwt de Giro als een nuttige oefening voor de Tour. De kans is klein dat hij de derde eindzege in een grote ronde behaalt. Ullrich won eerder de Tour en de Vuelta. Hij heeft minder last van overgewicht dan voorheen. Hij heeft wel last van een verkoudheid.

Aan Nederlandse zijde zijn alle ogen gericht op Jeroen Blijlevens. De sprinter van de Belgische ploeg Lotto heeft wat recht te zetten. Net als vorig jaar in Italiaanse dienst heeft Jerommeke zijn buitenlandse sponsor teleurgesteld. Hij behaalde al bijna twee jaar geen aansprekende zege.

Blijlevens teert nog altijd op zijn succesvolle jaren bij TVM. Bij deze inmiddels opgeheven Nederlandse sponsor profiteerde hij optimaal van het ploegenspel. Hij verdiende in 1999 een lucratief contract bij Polti, door in de Giro twee ritzeges te behalen en twee dagen in de roze trui te rijden. Sportief gezien ging het sindsdien bergafwaarts met de Brabander.

Rabobank, de enige overgebleven Nederlandse formatie, is niet van de partij in de Giro. De ploegleiding gaf de voorkeur aan deelname aan Olympia's Ronde, maar de Nederlandse meerdaagse is wegens het MKZ-virus van de kalender geschrapt. Vorig jaar maakte Karsten Kroon nog een sterk debuut in de Giro. Hij reed elf dagen in de bergtrui en verdiende gratis publiciteit.