Oorlog in supermarktland

De strijd tussen Laurus en Albert Heijn is begonnen. Ahold zit riant op de troon terwijl Laurus de aanval opent. In de loopgraven of op het open veld?

Handel en wandel van de AEX-index werden deze week in ieder geval níet bepaald door de renteverlaging van de Amerikaanse Federal Reserve. Woensdag verraste het stelsel van Amerikaanse centrale banken volgens verwachting de financiële markten met de vijfde renteverlaging dit jaar, ditmaal met een half punt tot 4 procent, maar in Amsterdam werd de volgende dag door beleggers nauwelijks omgekeken naar het nieuws uit Washington. De ochtend voor de vergadering kwamen de koersen nauwelijks van hun plaats, wat weer wél leek te wijzen op belangstelling voor het Amerikaanse rentebesluit. Maar de Dow Jones en de Nasdaq reageerden ook lauw op de aankondiging, wat het waarschijnlijk maakt dat de renteverlaging al volledig in de koersen is verwerkt.

Beleggers konden verder een weekje winkelen in de detailhandel. Supermarktketen Laurus presenteerde vol trots de nieuwe Konmar in Almere-Stad, Ahold kwam met de kwartaalcijfers en Free Record Shop deed de boeken over het afgelopen half jaar open.

Volgens Ahold-bestuursvoorzitter Cees van der Hoeven wordt het idee achter de nieuwe Konmar opgeblazen. ,,Ik twijfel of er een nieuwe formule mogelijk is met meer service èn lagere prijzen'', aldus Van der Hoeven. Ahold zelf heeft in elk geval een goed eerste kwartaal achter de rug. De omzet van het bedrijf steeg de afgelopen maanden met 7,4 procent. Laurus biedt een nieuwe formule aan (met klantvriendelijke details als een klantentoilet, een fietspomp en een `huurplu') maar is daartoe genoodzaakt door omvangrijke verliezen bij de oude winkelformules.

Ondanks de sterke positie van Albert Heijn kan Laurus wel degelijk marktaandeel weghalen bij de concurrent, zegt food/retail-analist Fernand de Boer van ING Barings. En dat hoeft volgens hem niet alleen Albert Heijn te zijn. Albert Heijn (zonder C 1000) en Laurus hebben samen nog geen 50 procent van de markt in handen. Een groot deel van de omzet in de sector zit nog steeds bij de regionale supermarkten. Ook daar kan Laurus omzet weghalen, aldus De Boer. ,,Maar niet met paraplu's en fietspompen, want daar heb ík bij een supermarkt nog nooit om verlegen gezeten.'' Van Albert Heijn mag voor de prijs die het bedrijf voor zijn producten vraagt méér service worden verwacht, volgens de analist. ,,Een winkel vol klanten en winkelwagens maakt het erg rommelig. Het succes staat ze een beetje in de weg.''

Een interessant verschil tussen beide supermarktconcerns is dat Albert Heijn veel nonfood zoals computers aanbiedt terwijl Laurus de nonfood-artikelen bewust buiten de deur houdt. ,,Ik ben benieuwd hoe dat uitpakt'', zegt De Boer.

Ahold hoeft zijn strategie volgens de analist niet aan te passen. Hoewel Ahold zelf al heeft aangekondigd het aantal artikelen dat in de winkels wordt verkocht te verminderen. ,,Ahold kan Laurus vanuit twee kanten aanvallen'', zegt De Boer. ,,Albert Heijn kan de competitie met Laurus aangaan door veel betere service te verlenen en C1000 kan met Laurus via lage prijzen concurreren.'' Een doemscenario voor Laurus? ,,Nee'', zegt De Boer, ,,al zou het kunnen, dan zou Ahold Laurus niet helemaal uitschakelen. Dan zou er een buitenlandse partij komen die Laurus overneemt en daar zit Ahold niet op te wachten. Het is slimmer je tegenstander zodanig te verzwakken dat hij nog nèt niet interessant is om te worden overgenomen.'' De koers van het aandeel Laurus stond in juni 1999 nog op 23,80 euro. Sinds die tijd is het fonds, enkele korte koerswinsten daargelaten, aan een lange afdaling begonnen. Halverwege april werd een dieptepunt van 5,40 euro bereikt. Dat station is inmiddels gepasseerd. Gisteren stond het aandeel op 7,10 euro. De koers van Ahold stond halverwege juni 1999 op 33,75 euro, daalde tot 21,25 euro in maart 2000 en begon klom toen weer naar het oude niveau. Gisteren stond het aandeel op 35,51 euro. De consument zal in ieder geval profiteren van de strijd tussen Albert Heijn en Konmar, want de komende maanden zullen de nummers één en twee van boodschappenland flink moeten stunten om zich te profileren.

Maar de week begon met Numico. Maandag maakte de vitaminepillenfabrikant bekend min of meer bereid te zijn om te worden overgenomen. Terwijl bijna alle hoofdfondsen die ochtend de koersen zagen dalen, steeg het aandeel Numico met 2,8 procent. Die waardering van beleggers is broodnodig, want het bedrijf verloor het afgelopen halfjaar een derde van zijn beurswaarde. De beperkte invloed van aandeelhouders heeft er voor gezorgd dat beleggers zich van het bedrijf afkeerden. Bij een eventuele overname zou het klimaat binnen het bedrijf kunnen veranderen. Dat heeft opnieuw de – behoedzame – interesse van beleggers gewekt.