UPC blijft stoïcijns

Aandeelhouders van kabelbedrijf UPC hebben gisteren opnieuw gepleit voor meer onafhankelijke commissarissen. UPC houdt zich doof en voedt het geruchtencircuit.

Charlie Bracken, de financieel directeur van kabelbedrijf UPC, steekt zijn bekende jubelverhaal af, ditmaal tegenover de algemene aandeelhoudersvergadering. Het laatste superlatief is nog niet uitgesproken of een boze belegger loopt naar een van de microfoons in het gangpad. Waarom is Engels de voertaal tijdens de vergadering als de meeste aandeelhouders in de zaal Nederlanders zijn? Waarom gebruikt de heer Bracken onleesbare vellen met kleine lettertjes? En waarom, zegt een andere belegger, correspondeert het betoog van Bracken niet met de (ingezakte) beurskoers van het bedrijf?

UPC hoeft zijn Nederlandse aandeelhouders niet serieus te nemen. Het Amerikaanse moederbedrijf UnitedGlobalCom (UGC) heeft meer dan de helft van de aandelen in handen. De Engelse vertaling van moederbedrijf - parent company - moet in dit geval letterlijk worden genomen. De hoogste man van UGC, Gene Schneider, is vader van UPC-topman Mark Schneider. De zus van Mark, Tina Wildes, zit in in de raad van commissarissen van UPC en moet in die functie het beleid van haar oudere broer controleren. Ze zit ook in de zaal. Ze vindt Nederland ,,fantastisch''.

Het UPC-bestuur kan, zo bleek ook gisteren, met de steun van UGC elke gewenste beslissing laten goedkeuren door de jaarvergadering, ook de benoeming van drie nieuwe leden van de raad van commissarissen. De vertegenwoordigers van de pensioenfondsen van Shell en PGGM stemden tevergeefs tegen de aanstelling van H. Kloiber (53) en M. Curtis (45), omdat deze kandidaten niet onafhankelijk genoeg zouden zijn om de toezichtsfunctie van commissaris te bekleden. Kloiber is lid van de raad van commissarissen van SBS, het mediaconcern waarin UPC een belang van 25 procent heeft. Curtis heeft een hoge functie bij Liberty Media, een belangrijke geldschieter van UGC en (indirect) UPC. UPC heeft nu in totaal acht commissarissen, waarvan er hoogstens twee als echt onafhankelijk worden beschouwd door de buitenwacht. UPC beschouwt er vier als onafhankelijk.

UPC praatte de benoemingen goed met het argument dat `onafhankelijk' in de Nederlandse wetgeving niet goed is gedefinieerd; het bedrijf heeft daarom - noodgedwongen - de Amerikaanse regels gevolgd. De vertegenwoordiger van PGGM antwoordde: ,,Een zichzelf respecterende onderneming kan die definitie zelf maken. Wij vinden dat u daarin ernstig tekort schiet.'' PGGM en Shell stemden ook tegen het geven van decharge (het goedkeuren van het gevoerde beleid) aan de raad van commissarissen.

De eerste-kwartaalcijfers van UPC die eerder deze week werden gepresenteerd, hebben het negatieve sentiment rond het kabelbedrijf versterkt. Analisten hebben massaal hun adviezen naar beneden bijgesteld. Zo veranderde Bert Siebrand van SNS Securities zijn sterke aanbeveling om te kopen in een `neutraal' advies, oftewel niet kopen. UPC wil voor het einde van het jaar op grote schaal digitale diensten voor televisie introduceren, maar de analist is van zijn geloof gevallen. UPC denkt tussen september en 31 december meer dan 200.000 bedieningskastjes voor digitale tv te kunnen verspreiden. Siebrand noemt dat ,,marketingtechnisch en fysiek onmogelijk''. Het feit dat het management blijft volhouden dat het mogelijk is, maakt Siebrand alleen maar pessimistischer.

Analisten en beleggers begrijpen niet hoe UPC de - kostbare - lancering van digitale televisie wil combineren met het onlangs aangekondigde streven om de investeringen terug te schroeven. ,,UPC heeft zijn burnrate (de snelheid waarmee geld wordt opgemaakt) in korte tijd teruggebracht van 250 miljoen naar 150 miljoen euro per maand'', zegt een analist. ,,Het bedrijf beweert dat dit bereikt is met efficiëntere bedrijfsvoering, maar dat is klinkklare onzin.''

Onder beleggers gonzen de geruchten. De `Amerikanen' zouden aansturen op een verdere daling van de beurswaarde van UPC om het vervolgens met een `mooie' premie van 15 procent op te kunnen kopen. De voortdurende onzekerheid over een kapitaalinjectie van 1 miljard euro die al een jaar geleden zou worden gedaan door moederbedrijf UGC voedt het geruchtencircuit. Het UPC-bestuur beloofde gisteren (opnieuw) dat er binnen vijf à tien dagen nadere mededelingen worden gedaan over de deal. Ongeveer een week na de aandeelhoudersvergadering dus.