Volkswagen: een wolf in schaapskleren

Terwijl andere Duitse ondernemingen zich in een rap tempo openstellen voor beleggers, geeft de Kremlin-achtige manier van leidinggeven bij Volkswagen beleggers nog steeds het gevoel dat ze ongewenste indringers zijn. Het zal daarom interessant zijn om te zien hoe het bedrijf volgende maand op zijn jaarlijkse aandeelhoudersvergadering omgaat met het Anglo-Amerikaanse hedge fund Liverpool Limited Partnership.

Ter discussie staat de terugkopen van eigen aandelen. Volkswagen wil van de vergadering toestemming krijgen om nog eens 10 procent van zijn kapitaal terug te kopen. Liverpool legt een tegenmotie aan de aandeelhouders voor, die de terugkoopmogelijkheden voor Volkswagen zou beperken tot de preferente aandelen. De financiële logica van het verzoek van Liverpool is onweerlegbaar. Omdat de niet-stemgerechtigde preferente aandelen tegen een korting van bijna 40 procent ten opzichte van de gewone aandelen verhandeld worden, is het voor Volkswagen goedkoper om de preferente te kopen. Dat is ook beter voor de aandeelhouders.

De terugkoop van 10 procent van het gewone aandelenkapitaal zou neerkomen op 2,22 miljard euro kosten. Maar als dezelfde hoeveelheid preferente aandelen gekocht zou worden, zou het bedrijf slechts 1,4 miljard euro kwijt zijn. Waarom wil Volkswagen dan toch zo graag die gewone aandelen terugkopen? Dat hangt samen met de wens van topman Ferdinand Piech om van de autoproducent een onneembare vesting te maken. Door de aandelen die vorig jaar teruggekocht zijn te neutraliseren, kan hij het belang van de Duitse deelstaat Nedersaksen in het bedrijf tot net boven de 20 procent opwaarderen, waardoor de vakbondsvriendelijke regering van de deelstaat een veto in handen krijgt. Dat kan Volkswagen immuun maken voor overnames, en het terugkopen van meer gewone aandelen vormt een steun in de rug voor het belang van de deelstaat. In het verleden kon Piech rekenen op de bescherming van een wet, die het stemrecht van individuele beleggers beperkte tot 20 procent. De Europese Commissie is die wet nu aan het onderzoeken. Als die bescherming wegvalt, is de enige manier waarop Piech zijn doel kan bereiken het geven van een vetorecht aan Nedersaksen. Als de aandeelhouders dat moeilijk verteerbaar vinden, moeten ze overwegen de motie van Liverpool te steunen.

Onder redactie van Hugo Dixon.

Voor meer commentaar: zie www.breakingviews.com.

Vertaling Menno Grootveld

    • Rob Cox