Mexx, mode met on-Nederlandse allure

Het modemerk Mexx is voor 300 miljoen euro verkocht aan een Amerikaans bedrijf. De internationale bekendheid van het merk uit Voorschoten is uitzonderlijk voor een Nederlands modemerk. `Mexx is heel goed in marketing.'

Als het modebedrijf Mexx ergens in uitblinkt, is dat in zijn marketing. Het merk — mode voor jonge mannen en vrouwen — is bekend in 40 landen. Van Kroatië tot Canada en van Luxemburg tot Libanon. ,,Dat is uitzonderlijk voor een Nederlands modemerk'', zegt mode-ontwerper en mede-oprichter van de modebeurs Mode Fabriek, Caroline Krouwels.

Zo ontdekte Mexx als één van de eerste bedrijven in de jaren tachtig de schoolagenda als medium. Tegenwoordig kan de scholier kiezen uit tientallen varianten, destijds konden ze kiezen uit Ajax, Snoopy of de glitterplaatjes van Mexx.

Het Amerikaanse beursgenoteerde textielbedrijf Liz Claiborne heeft het modebedrijf in Voorschoten ook ontdekt en zelfs gekocht, bleek gisteren. Voor alle aandelen betaalt Liz Claiborne 300 miljoen euro (660 gulden). Nog eens 28 procent van dat bedrag krijgen de huidige aandeelhouders — de oprichter Rattan Chadha en 200 personeelsleden — de komende vier jaar, afhankelijk van de winst. Een bonus, kortom, die ervoor moet zorgen dat het personeel gemotiveerd blijft.

Wereldwijd werken 1.950 mensen bij Mexx. De kleding wordt ontworpen in Voorschoten, maar grotendeels gemaakt in China en Turkije.

De Mexx-mode zelf staat niet te boek als toonaangevend. Sterker: Nederlandse modebedrijven die dat in Nederland wél staan, zoals Sissy Boy en Caroline Krouwels, kennen de ontwerpen en de winkels amper. Dave Lens, financieel directeur van Sissy Boy: ,,Ik moet bekennen dat ik helemaal niet bezig ben met dat merk.'' En Krouwels: ,,Ik vind het eerlijk gezegd niet zo interessant, het is voor mij geen inspiratiebron.''

Toch hebben kenners bewondering voor Mexx. Krouwels: ,,Het zijn heel goede zakenmensen. Ze hebben een on-Nederlands imago opgebouwd wat erg knap is. Ze hebben een internationale, westerse uitstraling. Een Nederlands imago beperkt je mogelijkheden op buitenlandse markten.''

Het internationale karakter van marketing en kleding schrijft Rattan Chadha toe aan de 14 nationaliteiten die zijn ontwerpteam kent. Zelf is hij Indiaas, hij streek ,,per toeval'' in Nederland neer en richtte in 1980 twee modemerken (Emannuelle en Moustache) op. In 1986 ontstond Mexx, de XX staan voor kusjes.

De omzet van Mexx was in 2000 381 miljoen euro, de winst bedroeg 14,1 miljoen euro. Er bestaan 600 Mexxwinkels (eigen winkels en franchisenemers) en nog eens 6.000 andere winkels die Mexx-kleding verkopen, zoals de relatief nieuwe modezaak op Schiphol.

Het is de groeipotentie van Mexx die hem noopte om kapitaal te zoeken, zegt Chadha. ,,We groeiden de afgelopen vier jaar elk jaar met dertig procent. Dan heb je veel geld nodig om te investeren.'' Vorig jaar overwoog Mexx om naar de beurs te gaan. ,,Maar het beursklimaat was te negatief'', zegt financieel directeur Hans Ouwendijk. De zakenbank Credit Suisse First Boston heeft vervolgens op verzoek van Chadha een ,,geschikte partner'' gezocht. Het werd Liz Claiborne, omdat Mexx ook graag de Amerikaanse markt wil veroveren.

Chadha, die Mexx nog altijd leidt, wordt nu werknemer. Is dat te verdragen? ,,Ja we blijven autonoom, ik blijf de directeur en het kantoor blijft in Voorschoten'', zegt Chadha (53). Het wordt ,,wel wennen'' voor Chadha erkent Hans Ouwendijk. ,,Maar we hebben harde afspraken gemaakt over onze autonome positie.'' Chadha wordt, als grootaandeelhouder, door de verkoop ook heel rijk. Maar daar is hij niet van onder de indruk. ,,Ik was al heel rijk.''